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À la découverte d’un « Poesiealbum » d’enfance inédit datant d’avant la Shoah

L'album d'une grand-mère juive allemande, qui est l'un des rares à avoir survécu à la Seconde Guerre mondiale, témoigne des amitiés chaleureuses qui existaient au début du siècle entre une juive orthodoxe et ses voisins non juifs

La grand-mère de l'auteur, Jenny Katz, en 1927, l'année précédant son mariage avec Siegfried Bachenheimer. À droite, le livre d'autographes qu'elle partageait avec ses amis et sa famille à l'âge de 14 ans en 1916. (Crédit : autorisation de Steve North/ via JTA)
La grand-mère de l'auteur, Jenny Katz, en 1927, l'année précédant son mariage avec Siegfried Bachenheimer. À droite, le livre d'autographes qu'elle partageait avec ses amis et sa famille à l'âge de 14 ans en 1916. (Crédit : autorisation de Steve North/ via JTA)

JTA – En 1916, dans le pittoresque village allemand d’Heinebach, une jeune fille de 14 ans nommée Elisabeth Schmidtkunz a écrit un doux message dans le « Poesiealbum » de sa camarade de classe, Jenny Katz.

« Jenny ! Apprends à connaître les gens », a écrit Elisabeth. « Les gens sont changeants. Certains qui t’appellent un ami aujourd’hui, pourraient parler de toi demain ! Avec l’amour de ta camarade de classe, Elisabeth. »

Cent-cinq ans plus tard, Johanna, la fille d’Elisabeth, âgée de 84 ans, a été étonnée de lire les mots de sa mère pour la première fois. « Ce fut une joie et une surprise très particulières pour moi », a-t-elle déclaré en allemand. « La vue de cette page m’a beaucoup touchée ».

Jenny Katz Bachenheimer était ma grand-mère. Le livret de Jenny, connu en allemand sous le nom de « Poesiealbum », a accompagné la famille lorsque ma mère et mes grands-parents ont fui les nazis dans les années 1930, pour se retrouver à New York.

Un demi-siècle plus tard, alors qu’elle quittait son appartement dans le quartier juif allemand de Washington Heights, Oma (grand-mère) Jenny m’a remis le Poesiealbum. Elle est décédée en 1998, à l’âge de 95 ans, et ce souvenir d’adolescente m’a toujours intrigué, rempli de près de deux douzaines de pages de notes intelligentes, de poèmes, d’autocollants colorés et de dessins complexes d’amis et de parents, tous disparus depuis longtemps.

Et maintenant, grâce à deux universitaires allemands qui ont passé des années à faire des recherches sur la coutume allemande des Poesiealbums, ma curiosité a été récompensée par leurs idées sur ce qu’ils disent être l’un des rares albums de ce type réalisés par une jeune fille juive allemande ayant survécu à la Shoah.

Au début de cette année, dans un groupe Facebook consacré à la communauté juive allemande, j’ai remarqué un message du Dr Stefan Walter, dont la thèse de doctorat portait sur la tradition des Poesiealbums. « Les livres d’autographes de Juifs allemands sont très rares, en raison de la Shoah, et peu explorés », a-t-il écrit. « J’ai créé une collection de Poesiealbums à des fins de recherche et d’enseignement, et aucun album de femmes juives n’y figure encore. Je suis à la recherche de propriétaires de ce type d’ouvrages. »

En tant que chroniqueur de longue date de l’histoire de ma famille, je n’ai pas pu résister. Stefan et sa partenaire Katrin Henzel travaillent tous deux à l’Université Carl von Ossietzky dans la ville d’Oldenburg, et nous avons conclu un accord : Ils m’intervieweraient sur la vie d’Oma Jenny et traduiraient les pages, et je les interviewerais pour cette histoire.

Le couple, tous deux âgés d’une quarantaine d’années, a fourni quelques informations sur le Poesiealbum. « Cette tradition a commencé au 16e siècle », a déclaré Katrin, maître de conférences à l’université. « Elle a commencé à l’origine avec des étudiants adultes et des savants, qui voyageaient. Ils demandaient aux professeurs et aux personnes importantes des villes qu’ils visitaient d’inscrire quelque chose en guise de souvenir. » Tel un livre d’or.

Dans les années 1800, poursuit-elle, « cela s’est transformé en une tradition pour les jeunes filles, d’abord par les protestants, puis reprise par les étudiants catholiques et juifs. »

L’album d’autographes de Jenny Katz comprend une inscription élaborée de son amie Elisabeth Schmidtkunz, écrite en 1916 :  » Vivez heureux, pensez à moi ! « , est-il notamment écrit. (Crédit : autorisation de Steve North/ via JTA)

Katrin et Stefan analysent l’évolution du contenu et des attitudes des messages au fil du temps ; ils ont parcouru les Poesiealbums compilés pendant l’ère nazie, ainsi que les entrées datant d’après-guerre et d’avant la réunification de l’Allemagne de l’Est et de l’Ouest.

Mais l’album d’Oma Jenny était le premier qu’ils recevaient d’une jeune fille juive. « C’est très précieux pour nous », indique Stefan.

« En temps normal, les gens transmettent des livres et des souvenirs à la génération suivante. Mais la Shoah a interrompu cette tradition en Allemagne. C’est pourquoi c’est un tel trésor, non seulement pour vous et votre famille, mais aussi pour des raisons scientifiques. C’est un cadeau rare que vous avez ici, » ajoute Katrin.

La plupart des entrées de l’album de ma grand-mère sont signées de la date, suivie de « 1916, Kriegsjahr », l’ « année de la guerre » – c’est-à-dire la Première Guerre mondiale.

Il y a des admonitions religieuses : Le père de Jenny, Baruch, le chef officieux de la communauté juive d’Heinebach, a imploré Jenny de « prier souvent Dieu avec un esprit croyant. Loue-le et remercie-le pour la bonté avec laquelle il t’a guidée. Prie souvent lorsque tu manques de réconfort ; cela donne de la force aux faibles. Et sois disposée à faire le bien ».

L’oncle Abraham Nussbaum lui a conseillé de « toujours espérer et attendre. Souviens-toi de la parole de Dieu, qui est notre seul abri qui protège et préserve. »

La plupart des messages sont plus typiques des rimes enjouées alors populaires auprès des adolescentes. Lotte Speier, une amie de Jenny, a ainsi écrit : « Autant d’épines sur une rose, autant de puces sur un vieux mâle, autant de poils sur un caniche, autant d’années tu dois rester en bonne santé. » Une autre amie, Berta Sommer, a écrit : « Vivez heureux et en bonne santé jusqu’à ce que trois cerises pèsent un kilo ! ».

Une suggestion plus sombre, peut-être prémonitoire, a été faite par la cousine bien-aimée de Jenny, Wilhelmine Goldschmidt : « Quand tu es dans un endroit sombre, et que tu penses que tu dois désespérer, pense aux mots du Kaiser Friedrich, ‘Apprends à souffrir sans te plaindre' ». Une autre cousine préférée, Selma Nussbaum, a écrit : « Sois comme la violette qui fleurit en secret. Soyez pieux et bon, même si personne ne vous regarde ! »

À ma grande joie, cependant, il y a une dernière entrée écrite à la fin de 1933, alors que la vie financière de la famille s’était effondrée en raison du boycott nazi des entreprises juives, et à une époque où ils subissaient de fréquentes attaques physiques par des bandes de jeunes hitlériens à Heinebach.

La grand-mère de l’auteur, Jenny Katz, en 1927, l’année précédant son mariage avec Siegfried Bachenheimer. (Crédit : autorisation de Steve North/ via JTA)

Au milieu de l’horreur croissante, mon grand-père a écrit un poème à sa femme Jenny, qu’il a épousée en 1928. Opa (grandpère) Siegfried est décédé soudainement lorsque j’étais un enfant en bas âge, et bien que je sache qu’il était profondément aimé par beaucoup, personne n’a jamais mentionné qu’il était un romantique. Mais il y avait ces vers de lui – une révélation totale pour moi :

Doux comme l’aube,
Réveillée par le jeune printemps,
Et sur les parterres de fleurs,
La rose délicate rit.

Ainsi vous marchez avec bénédiction,
Et toujours joyeusement,
Sur les chemins pleins de fleurs,
de ta longue vie.

Après avoir reçu les traductions des pages, j’ai remarqué qu’au moins huit des auteurs, dont Elisabeth, avaient des noms clairement non juifs. Cela m’a fait chaud au cœur de découvrir que ma grand-mère strictement orthodoxe avait des amis non juifs proches, et j’ai pensé que des descendants de ces femmes pouvaient encore vivre dans ce village.

J’ai demandé à une ancienne voisine non juive, dont les parents et grands-parents avaient été particulièrement proches des Bachenheimer et les protégeaient, si elle connaissait l’une de ces familles. Irmgard Häger, qui a gracieusement accueilli ma famille lors de nos visites à Heinebach ces dernières années, a été heureuse de m’aider, surtout après avoir vu elle-même le précieux souvenir. « J’ai été ravie de lire ces pensées poétiques en vieil allemand écrites par ces jeunes filles », m’a-t-elle écrit il y a plusieurs mois. « Je sais par mes parents que tout le monde aimait votre Oma (grand-mère) Jenny, et cela se ressent dans ces lignes ».

Elisabeth Schmidtkunz, amie d’enfance de Jenny, en 1940. (Crédit : avec l’aimable autorisation de Johanna Dippel/ via JTA)

L’amie d’Oma Jenny, Elisabeth, m’a dit qu’Irmgard, est née en 1902, tout comme ma grand-mère. Elisabeth est morte en 1984.

En 2021, Irmgard a montré à Johanna Dippel, la fille d’Elisabeth, les pensées manuscrites de sa mère, chez elle, à quelques rues de l’endroit où elles ont été écrites.

Après avoir exprimé sa joie et sa surprise devant cette missive inattendue venue du passé, Johanna m’a envoyé un courriel disant : « Ma mère devait beaucoup aimer Jenny ; elle l’a exprimé en décorant la page. Le verset qu’elle a cité contient également une grande vérité. Je suis très heureuse que ma mère ait pu exprimer ses sentiments de cette manière, à un si jeune âge. »

Sur les côtés et les coins de sa page, Elisabeth en a rajouté un peu, en écrivant « Vis heureux, pense à moi ! » et « Ne m’oublie pas ». Grâce au Poesiealbum de Jenny, qui fait désormais partie de la collection numérique d’une université allemande, nous nous souvenons d’elles deux, aujourd’hui et pour toujours.

Les points de vue et opinions exprimés dans ce texte sont ceux de l’auteur et ne reflètent pas nécessairement ceux de JTA ou de sa société mère, 70 Faces Media.

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