A Londres, une expo se concentre sur les marches de la mort nazies négligées
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A Londres, une expo se concentre sur les marches de la mort nazies négligées

La bibliothèque de l'Holocauste de Wiener met en avant les premiers efforts déployés après-guerre pour enquêter sur les "camps de concentration mobiles" et leurs victimes

Une image clandestine non datée d'une marche forcée dirigée par les nazis. (Crédit : avec l'aimable autorisation du US Holocaust Memorial Museum) 
Une image clandestine non datée d'une marche forcée dirigée par les nazis. (Crédit : avec l'aimable autorisation du US Holocaust Memorial Museum) 

LONDRES – Elle a été décrite comme la « dernière éruption meurtrière » du Troisième Reich. Au cours des derniers mois et des dernières semaines de la Seconde Guerre mondiale, la SS a évacué son vaste réseau de camps de concentration, forçant des centaines de milliers de prisonniers à participer à d’atroces marches de la mort.

Le nombre exact de ceux qui ont péri est impossible à quantifier. Nombre d’entre eux sont morts d’épuisement sur le bord des routes, qui serpentaient parfois sur des centaines de kilomètres à travers le territoire toujours plus étroit de l’Allemagne hitlérienne.

D’autres ont été arrêtés et abattus par des gardes alors qu’ils étaient à la traîne ou ont été assassinés d’ne autre façon.

Mais, comme le montre une nouvelle exposition à la Wiener Holocaust Library de Londres, cet acte final de sauvagerie nazie a souvent été un aspect « négligé et peu étudié » de la Shoah. L’exposition, qui se tient jusqu’au 27 août, contient des témoignages de survivants qui ont été traduits en anglais pour la première fois. Elle décrit les premiers efforts déployés après la guerre pour enquêter sur les marches de la mort et l’identité de leurs victimes.

Elle remet également en question, de manière imagée, l’idée selon laquelle les nazis ont tenu les civils allemands totalement à l’écart de leurs crimes les plus sombres.

Au fur et à mesure que les marches traversaient des communautés dans toute l’Allemagne, ces « camps de concentration mobiles » entraient dans leur vie », écrivent le professeur Dan Stone et le docteur Christine Schmidt, commissaires de l’exposition, dans un guide d’accompagnement. « Personne ne pouvait manquer d’observer les détenus émaciés et affaiblis, les cadavres qui jonchaient la route et la brutalité des gardes. »

Dr Christine Schmidt, directrice adjointe et responsable de la recherche à la bibliothèque de l’Holocauste de Wiener. (Crédit : Toby Simpson/ AdamSoller Photography)

L’exposition souligne également comment la grande majorité des responsables des marches de la mort sont restés impunis.

Les marches de la mort se sont déroulées en trois étapes, au fur et à mesure que les armées d’Hitler battaient en retraite face à l’avancée des Alliés. Au cours de la première, qui a débuté à l’été 1944, les camps de l’est de la Pologne et des États baltes ont été évacués. En janvier 1945, une nouvelle étape a commencé, impliquant les prisonniers des grands camps, dont Auschwitz, en Pologne occupée. Pour de nombreux détenus, leur destination finale – s’ils l’ont atteinte – était Bergen-Belsen.

Dan Stone, professeur à l’université Royal Holloway de Londres et co-conservateur de l’exposition « Death Marches (Les Marches de la Mort » de la bibliothèque de la Shoah de Wiener : Evidence and Memory » de la bibliothèque de la SHOAH de Vienne. (Crédit : autorisation)

Deux mois plus tard, une dernière étape voit l’évacuation des camps en Allemagne même. Au moment de la capitulation allemande, au moins 35 % des plus de 715 000 détenus dans les camps de concentration en janvier 1945 étaient morts. Les personnes contraintes de participer aux marches de la mort sont issues de toutes les nationalités d’Europe. Les Juifs, qui sont assassinés en nombre disproportionné, font l’objet d’un traitement particulièrement brutal.

Les premiers récits des marches de la mort ont été fournis peu après la fin de la guerre par des survivants aux travailleurs humanitaires dans les camps de personnes déplacées et aux agences qui tentaient de retrouver la trace de personnes disparues. Les enquêteurs chargés de rassembler les preuves pour les procès pour crimes de guerre et les commissions historiques ont également recueilli de précieux témoignages. Aujourd’hui, la bibliothèque de la Shoah de l’institut Wiener possède 45 récits de témoins oculaires des marches de la mort qui ont été traduits en anglais, numérisés et mis en ligne pour la première fois.

Comme le montre l’exposition, les récits des survivants sont souvent fragmentaires – reflétant la violence arbitraire et la nature chaotique des marches de la mort – et peuvent être difficiles à interpréter. Néanmoins, ils fournissent des preuves historiques essentielles sur les conditions épouvantables des marches et sur la façon dont certains prisonniers ont réussi à y survivre.

Marches de la mort : Evidence and Memory », une nouvelle exposition à la Wiener Holocaust Library à Londres. (Crédit : courtoisie)

Le survivant hongrois István Klauber, par exemple, a fourni un compte-rendu graphique en août 1945 des « épreuves indescriptibles » auxquelles ont été confrontés ceux qui ont participé à une marche de la mort vers Dachau dans les derniers jours de la guerre.

« La vraie souffrance a commencé à ce moment-là », a-t-il déclaré au Comité national hongrois d’accompagnement des déportés. « Après trois jours de marche, nous sommes arrivés à Gleiwitz. Le lendemain, on nous a emmenés à Buchenwald. Il nous a fallu 11 jours pour y arriver… Nous avons voyagé dans des wagons de marchandises ouverts dans un blizzard sauvage, nous portions des vêtements d’été en lambeaux, nous n’avions pas de couvertures et nous n’avions ni nourriture ni eau… Les gardes n’étaient pas satisfaits de voir des centaines de personnes mourir d’épuisement fatal, ils ont donc utilisé des méthodes plus radicales : ils ont attaqué avec des mitrailleuses. »

Sur les 10 000 prisonniers partis avec le transport, raconte Klauber, seuls
2 000 sont arrivés à Dachau le 27 avril 1945. « Nous étions tous proches de la mort », conclut son récit.

D’autres survivants se souviennent que les tentatives d’évasion étaient périlleuses et que les gardiens faisaient payer un prix élevé à ceux qui essayaient et échouaient.

Objets exposés dans la nouvelle exposition de la bibliothèque de la Shoah de Wiener, « Marches de la mort : Témoignage et mémoire ». (Crédit : courtoisie)

« Ce qui empêchait tant de prisonniers de tenter de s’évader, c’était l’idée de devoir errer pendant des mois dans les bois avec la peur constante d’être capturé », a déclaré en 1959 Leon Unger, survivant du camp de concentration de Flossenbürg.

« Tant que vous aviez encore de la force et que vous pouviez marcher, vous vous accrochiez trop à la vie pour la mettre en danger par une tentative d’évasion si proche de la fin de la guerre. Et lorsque vous perdiez votre force physique, la volonté et la détermination morale de vous évader disparaissaient également », a-t-il déclaré.

De plus, note Unger, bien que les prisonniers aient supposé que la guerre allait se terminer rapidement, « nous n’avions aucune idée que les soldats américains étaient si près de nous ».

Le sentiment de désespoir ressenti par certains de ceux qui ont survécu est illustré par les mots d’Iby Knill, qui a été libérée lors d’une marche de la mort vers Bergen-Belsen.

« Le temps semblait désormais sans importance », se souvient-elle. « Contrairement à mes amis, je ne ressentais aucune envie de rentrer chez moi ; j’étais certaine que personne ne m’attendait. Je sentais que l’endroit où je me trouvais et ce qui allait m’arriver n’avaient aucune importance. Il n’y avait aucune euphorie – aucune joie ».

L’histoire d’Eugene Black, un adolescent juif qui a survécu à Auschwitz, Buchenwald et à une marche forcée en mars 1945 des camps de Mittelbau-Dora à Nordhausen, offre un rare et mince éclat de lumière dans un récit autrement sombre. Il passa ensuite sept jours dans un train – « le train s’arrêtait, les portes s’ouvraient, et nous devions jeter les cadavres dehors » – avant une nouvelle marche vers Bergen-Belsen. Le camp, se souvient-il, était « un enfer ».

Eugene Black à Paderborn. (Crédit : avec l’aimable autorisation de la famille Black)

À la libération, le jeune homme de 17 ans, qui a découvert qu’il avait perdu la plupart de sa famille, travaille comme interprète pour l’armée britannique. C’est là qu’il rencontre sa future femme, Annie, avec qui il part vivre en Angleterre en 1949.

Parfois, comme le montre l’exposition, les espoirs et les craintes de ceux qui n’ont pas survécu aux marches ont été saisis et préservés. Le dernier poème écrit par le célèbre poète hongrois Miklós Radnóti, qui a été assassiné lors d’une marche de Bor (aujourd’hui en Serbie) vers l’Autriche, a été retrouvé dans son carnet. Il a été retrouvé lorsque le corps de Radnóti a été exhumé d’une fosse commune après la guerre.

Un autre message poignant a été trouvé sur un bout de lettre récupéré parmi les effets personnels de l’une des 140 victimes d’une marche de la mort exhumée près de Neunburg vorm Wald, à la frontière tchèque. « Maintenant, je sais que je ne me sentirai jamais et nulle part aussi heureux que lorsque je suis avec toi », peut-on lire.

Ces exhumations s’inscrivaient dans le cadre d’un effort massif des Alliés après la guerre, entrepris par ce qui allait devenir le Service international de recherches (ITS), pour identifier les victimes des marches de la mort. Les maires locaux ont reçu l’ordre des Alliés de fournir des cartes et des dessins de cimetières indiquant où étaient enterrés les « ressortissants unis ».

Les travailleurs sociaux ont tenté de retracer l’itinéraire des marches de la mort, de localiser les endroits où les personnes décédées avaient pu être enterrées et, avec l’autorisation des autorités militaires, d’exhumer les corps. Mais ce que l’exposition décrit comme des processus médico-légaux « macabres » n’a que rarement révélé l’identité des victimes.

Photographe de la police, enquêteurs médico-légaux et ouvriers effectuant une exhumation à Neuenkirchen en 1949. (Crédit : ITS Digital Archive Wiener Holocaust Library Collections)

L’évacuation du camp de Flossenbürg à la mi-avril 1945 fut la première marche de la mort à faire l’objet d’une enquête du Bureau des documents et des recherches de l’Administration des Nations Unies pour le secours et la réhabilitation (UNRAA), un précurseur de l’ITS.

En plusieurs jours, la plupart des plus de 45 000 prisonniers du camp avaient été forcés de quitter le camp dans de multiples directions. L’enquête de l’UNRRA, qui devait servir de modèle aux futurs efforts visant à retracer les marches de la mort, a finalement produit trois volumes de recherche et des archives comprenant des cartes, des preuves médico-légales et des photographies. Elle a également réussi à identifier les sites d’atrocités et les tombes tout au long de la route vers la ville bavaroise de Cham. Selon une étude de l’ITS, l’objectif principal de l’enquête était « d’identifier les victimes, plutôt que de compter les tombes ou d’inculper les nazis responsables de ces meurtres de masse ».

Iby Knill a enduré une marche de la mort à la fin de la Seconde Guerre mondiale. (Crédit : Association d’amitié des survivants de la SHOAH)

L’ITS n’était cependant pas dépourvue de préjugés. En 1959,Lina Exel contacta le service de recherche pour savoir si son père, Karl Franz, était encore en vie. Il avait été déporté à Auschwitz, puis transféré à Buchenwald.

Un rapport établi après l’exhumation de Neunburg vorm Wald fait état d’un portefeuille contenant des photographies de ses enfants et de sa femme, trouvé sur le corps de Franz sur le site. Toutefois, signe du mauvais traitement que les Roms-Sinté recevaient parfois de l’ITS à cette époque, Exel n’a pas été informée du sort de son père ni du lieu de son enterrement.

L’un des aspects les plus choquants des marches de la mort décrites dans l’exposition est peut-être la manière dont elles remettent en question la notion de « génocide industriel » de la Shoah.

« Dans les dernières phases de la guerre, les meurtres ont eu lieu en public, face à face, de manière brutale et à grande échelle », affirment les commissaires. C’est ce qu’illustrent les images clandestines prises par Maria Seidenberger d’une marche forcée de Buchenwald à Dachau, alors qu’elle passait près de la maison de sa famille à Herbertshausen, au nord de Munich.

La mère de Maria Seidenberger donnait des pommes de terre aux prisonniers, reflétant ainsi la manière dont certains Allemands tentaient de fournir de la nourriture et de l’eau aux détenus. Cette action n’était pas sans risque, car ceux qui venaient en aide aux prisonniers étaient menacés par les gardes. En effet, certains civils allemands ont même aidé les détenus en leur offrant un abri dans leurs maisons – un acte de résistance qui aurait pu avoir de graves conséquences.

Image clandestine non datée d’une marche forcée par les nazis. (Crédit : Musée américain du Mémorial de la SHOAH)

Mais une telle résistance n’est que trop rare. Certains civils refusent les appels à la nourriture de ceux qui participent aux marches. D’autres tiraient sur les détenus ou aidaient les SS à reprendre les prisonniers évadés qui s’étaient cachés. Comme le rappelle Gabor Teller, un survivant juif qui participait à une marche de Flossenbürg à Wetterfeld : « Personne ne voulait nous accueillir. Les maires, de la ville ou des villages, nous ont dit qu’ils ne saliraient pas le village avec les Juifs. »

Comme on pouvait s’y attendre, peu de civils ayant contribué à la persécution des prisonniers ont payé le prix de leurs actes. Seuls trois d’entre eux ont été poursuivis après la guerre en Allemagne de l’Ouest, bien que la recherche de la justice ait été entravée par le fait que les survivants ne connaissaient pas, ou ne pouvaient pas se souvenir, des noms des auteurs.

Plus choquante, mais non moins surprenante, est la manière dont ceux qui ont organisé les marches, ou ordonné ou participé au meurtre de prisonniers, ont également échappé à la justice.

La flèche dans ce dessin d’un cimetière indique l’enterrement de trois civils non allemands. (Crédit : ITS Digital Archive, Wiener Holocaust Library Collections)

En avril 1945, par exemple, Gerhard Thiele, un chef local du parti nazi, ordonna le meurtre brutal, près de la ville de Gardelegen, de 1 000 travailleurs esclaves qui avaient été évacués des camps de concentration de Mittelbau-Dora et de Hannover-Stöcken. Malgré les efforts de Thiele pour brouiller les pistes en changeant de nom, il a fait l’objet d’enquêtes en Allemagne de l’Ouest dans les années 1960 et 1980. Il n’a toutefois jamais été poursuivi et est mort paisiblement en 1994.

Mais certains civils allemands ont néanmoins dû faire face aux conséquences des marches de la mort. Dix jours à peine après le massacre, alors que la ville était tombée aux mains des Alliés, les autorités américaines ont ordonné à toute la population de Gardelegen de se rassembler sur la place principale. Les habitants devaient ensuite porter des croix jusqu’au cimetière local et les planter près des tombes des travailleurs esclaves massacrés.

Des civils de Gardelegen rassemblés sur la place de la ville par l’armée américaine pour se rendre au cimetière voisin du massacre afin d’y planter des croix. (Crédit : StiftungGedenkstätten Buchenwald und Mittelbau-Dora National Archives RecordsAdministration)

Ailleurs, lorsque les forces alliées découvraient des sites de massacre, elles ordonnaient aux populations locales d’exhumer les corps, de construire des cercueils et d’offrir aux victimes une sépulture décente. Décrites par un historien comme des « confrontations forcées », ces actions étaient également, note l’exposition, « conçues pour humilier et réprimander le peuple allemand pour les crimes commis en son nom ».

Il est, selon Stone, difficile d’expliquer pourquoi les marches de la mort ont souvent été négligées par les historiens. Cela pourrait, selon lui, refléter le fait que les dernières phases de la guerre en général, et pas seulement la Shoah, ont été négligées par les chercheurs – hormis les historiens militaires – parce qu’elles étaient « chaotiques et confuses ».

« D’une certaine manière, il était plus facile de passer de la période des massacres à la libération des camps », écrit Stone. Néanmoins, il estime que « les marches de la mort nous en apprennent beaucoup sur la nature du nazisme et du Troisième Reich dans ses derniers jours ».

Comme pour tout autre aspect de la Shoah, il est impossible de comprendre pourquoi les marches de la mort ont eu lieu et l’exposition laisse volontairement la question ouverte. Elle souligne toutefois que le pouvoir de vie et de mort était souvent entre les mains de certains gardes. C’est, selon l’historien Daniel Blatman, « ces décisions locales qui ont transformé les évacuations en itinéraires meurtriers ».

Peut-être, cependant, les mots de Thomas Buergenthal, qui avait 10 ans lorsqu’il a été forcé de participer à une marche lors de l’évacuation d’Auschwitz, offrent-ils l’explication la plus simple.

« En janvier 1945, l’Allemagne luttait pour sa survie et pourtant, le régime nazi était prêt à utiliser ses ressources qui diminuaient rapidement – installations ferroviaires, carburant et troupes – pour déplacer des prisonniers à moitié affamés et mourants de la Pologne vers l’Allemagne », a déclaré Buergenthal sept décennies plus tard. « Était-ce pour nous empêcher de tomber aux mains des Alliés ou pour maintenir l’approvisionnement de l’Allemagne en main-d’œuvre esclave ? La folie de tout cela est difficile à appréhender, à moins d’y voir un jeu concocté par les pensionnaires d’un asile d’aliénés criminels. »

« Death Marches: Evidence and Memory » est également exposé jusqu’au 1er septembre au Holocaust Exhibition and Learning Centre de l’Université de Huddersfield.

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