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Antiquités pillées : Un commerce illicite devenu massif depuis les Printemps arabes

Au cœur de ce trafic : des objets pillés sur des sites archéologiques dont des nécropoles, "véritables supermarchés à ciel ouvert" dans des pays en guerre ou instables

Quelques-unes des pièces anciennes saisies le 15 mai 2022, objets d'un trafic d'antiquités. (Crédit : Yoli Schwartz/Autorité israélienne des Antiquités)
Quelques-unes des pièces anciennes saisies le 15 mai 2022, objets d'un trafic d'antiquités. (Crédit : Yoli Schwartz/Autorité israélienne des Antiquités)

L’enquête sur un vaste trafic d’antiquités pillées au Proche et au Moyen-Orient, impliquant un ancien président du musée du Louvre, lève le voile sur ce commerce illicite devenu « massif », accru depuis les Printemps arabes, selon des spécialistes interrogés par l’AFP. 

Au cœur de ce trafic : des objets pillés sur des sites archéologiques dont des nécropoles, « véritables supermarchés à ciel ouvert » dans « des pays en guerre ou instables politiquement » comme la Syrie, l’Irak ou l’Egypte, mais « aussi en Amérique latine et en Afrique », dit à l’AFP Vincent Michel, professeur d’archéologie de l’Orient à l’université de Poitiers.

Cet expert dans la lutte contre le trafic illicite des biens culturels décrit une « chaîne sophistiquée » : depuis les pays sources, via des pays de transit (Asie, pays du Golfe, Israël et Liban) vers des pays de destination (mondes anglo-saxon et européen mais aussi de plus en plus Russie, Japon, Chine ou pays du Golfe) qui abritent les acheteurs et nombre de musées ou projets de musées.

« Ce trafic, né des fouilles clandestines et aggravé par la paupérisation, croît depuis les Printemps arabes de 2011 », souligne le spécialiste, qui intervient régulièrement à l’Unesco. « On ne peut plus le minimiser. »

Le sujet a fait les gros titres dans le monde entier ces derniers jours après la révélation d’une enquête sur un important trafic d’antiquités, dans laquelle Jean-Luc Martinez, un ex-président du plus grand musée du monde, le Louvre, a été mis en examen. 

Le Louvre Abu Dhabi et le musée de Louvre ont annoncé lundi se constituer partie civile dans cette affaire. 

Fouilles clandestines en hausse

« Impossible à chiffrer » précisément, le trafic mondial d’antiquités porterait sur « des dizaines voire des centaines de millions » d’euros.

« Le marché de l’art légal a un chiffre d’affaires de près de 63 milliards de dollars annuel et les trafiquants se disent qu’il y a de l’argent à se faire », souligne M. Michel, qui forme les services spécialisés de police, de justice et des douanes.

Ce commerce illicite « alimente la petite délinquance comme le grand banditisme », met-il en garde. 

« Connecté aux trafics de stupéfiants et d’armes, il s’inscrit dans une criminalité organisée polymorphe de blanchiment de capitaux », qui « sert les mafias, narcotrafiquants et groupes terroristes ».

En Egypte, où circulent aussi quantité de faux, on est passé de 1 500 fouilles clandestines par an à 8 960 en 2020, indique l’expert.

Les œuvres pillées sont en parfait état de conservation en raison du climat aride, comme au Mexique, relève-t-il. Les pilleurs ont notamment recours à des détecteurs de métaux, pour cibler en priorité l’or, l’argent et le bronze. 

Selon Xavier Delestre, conservateur régional de l’archéologie à la Direction régionale des affaires culturelles de Provence-Alpes-Côte d’Azur, où « le pillage des sites archéologiques locaux s’est aggravé », les services de l’État sont aussi confrontés à « un trafic de biens culturels en provenance de l’étranger », d’Afrique et d’Amérique latine notamment. 

Il s’agit, dit-il, « d’œuvres d’art de très haute valeur marchande qui vont échouer dans les ports francs [sites de stockage où les œuvres transitent sans être taxées] et réapparaître avec une fausse histoire, puis être réintégrées dans le marché licite ; ou d’objets de moindre valeur circulant en masse à partir des réseaux sociaux vers des sites de vente en ligne ».

Atteinte « irréversible » au patrimoine

Les faussaires sont d’une « ingéniosité incroyable pour blanchir les objets pillés en mélangeant les informations fausses et vraies, inventant des pedigrees, fabriquant de faux documents d’exportation ou factures d’achat, afin de masquer l’origine illicite », précise M. Michel. 

Une fois réintroduit dans le marché légal, « un objet pillé est presque indétectable ».

Cette « criminalité transnationale nourrit une économie de prédation qui intéresse notre sécurité nationale. C’est aussi une atteinte au patrimoine irréversible car un objet pillé, sorti de son contexte, perd toute valeur scientifique », déplore-t-il.

Internet a aggravé le phénomène en raison de « l’anonymat », de « la multiplication des sites de vente », des « innombrables moyens de blanchiment » et de la « faculté d’adaptation » des trafiquants, selon les deux experts.

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