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Après 18 ans, une ville US dénonce enfin des manifestations hebdomadaires antisémites

Ann Arbor demande aux manifestants rassemblés devant une synagogue ''de renoncer à l'extrémisme, de se dissoudre et de cesser leur spectacle hebdomadaire de sectarisme agressif"

Illustration : un manifestant se tient devant la Congrégation Beth Israel à Ann Arbor, dans le Michigan, flanqué de panneaux anti-Israël et antisémites (Crédit : Alex Sherman/Jewish Telegraphic Agency)
Illustration : un manifestant se tient devant la Congrégation Beth Israel à Ann Arbor, dans le Michigan, flanqué de panneaux anti-Israël et antisémites (Crédit : Alex Sherman/Jewish Telegraphic Agency)

ANN ARBOR, Michigan (JTA) – Depuis 18 ans, un groupe de manifestants se réunit chaque samedi devant l’une des synagogues d’Ann Arbor lors des offices du Shabbat matin, en brandissant des pancartes où l’on peut notamment lire « Le pouvoir juif corrompt ».

Cette semaine, le conseil municipal d’Ann Arbor a pour la première fois publié une résolution officielle condamnant ces manifestations comme antisémites.

Cette résolution répond aux appels des membres de la Congrégation Beth Israel, une synagogue conservatrice située à quelques rues du centre Hillel de l’Université du Michigan, ainsi que des voisins de la synagogue. Depuis des années, ils demandent à la ville de prendre des mesures décisives contre les manifestants, qui, selon eux, prennent pour cible les Juifs dans un lieu de culte et harcèlent les membres de la communauté.

L’objectif déclaré des manifestants est de critiquer la politique israélienne, mais les membres du groupe apportent fréquemment des pancartes antisémites et scandent des slogans antisémites. Le leader de facto du groupe, Henry Herskovitz, s’identifie comme un ancien Juif et a propagé le négationnisme de la Shoah et fait l’éloge des néo-nazis dans divers blogs.

Un fidèle, ainsi qu’un survivant de la Shoah, ont poursuivi les manifestants et la ville en 2019, alléguant que les manifestations violent les droits du Premier amendement des fidèles à pratiquer leur religion en toute sécurité et que la ville n’a pas appliqué les ordonnances locales que les manifestants violent. Cette action en justice a été rejetée en septembre, la cour d’appel des États-Unis ayant jugé que les manifestants avaient le droit à la liberté d’expression de poursuivre leurs activités.

Pendant des années, la ville a refusé de s’impliquer dans ce qui se passait sur l’avenue Washtenaw. Cela a changé lors de la réunion du conseil municipal de mardi, trois jours après qu’un rabbin et ses fidèles ont été pris en otage pendant les services par un assaillant antisémite dans une synagogue au Texas.

« Le conseil municipal d’Ann Arbor condamne toutes les formes d’antisémitisme, et en particulier le rassemblement antisémite hebdomadaire sur Washtenaw Avenue », indique la résolution, qui a été approuvée à l’unanimité par tous les membres votants du conseil. La résolution « appelle également les personnes qui se rassemblent pour exprimer l’antisémitisme sur l’avenue Washtenaw à renoncer à l’extrémisme, à se dissoudre et à cesser leur spectacle hebdomadaire de bigoterie agressive ».

Le conseil « déclare en outre son soutien à la congrégation Beth Israel, à ses invités et à tous les membres de la communauté juive d’Ann Arbor, qui ont tous le droit de pratiquer leur culte, de se réunir et de faire la fête sans être intimidés, harcelés et craindre la violence ».

La congrégation Beth Israel à Ann Arbor, dans le Michigan, est le théâtre d’une manifestation anti-Israël hebdomadaire depuis 2003. (Crédit : WIkimedia Commons via JTA)

« J’étais tout simplement exalté », a déclaré le rabbin de Beth Israël, Nadav Caine, à la Jewish Telegraphic Agency, notant que, dans le sillage de l’échec du procès qui visait directement la ville, « il aurait été beaucoup plus facile de ne rien dire… Je pensais vraiment que c’était du courage et une prise de conscience de leur part, qu’en ce moment, les dirigeants doivent parler de la haine qui arrive aux personnes qui ne sont pas dans leur groupe ».

Caine avait déménagé à Ann Arbor en 2018 après avoir précédemment servi comme rabbin à Poway, en Californie – le site d’une fusillade antisémite mortelle en 2019 dans une maison Habad. Voir la résolution du conseil arriver seulement trois jours après la prise d’otages dans la synagogue de Colleyville, au Texas, a dit Caine, « c’était le yin-yang des émotions extrêmes. »

La prise d’otages avait capté l’attention du monde entier et relancé l’attention sur les menaces antisémites visant les lieux de culte juifs. Le rabbin retenu en otage au Texas, Charlie Cytron-Walker, est lui-même diplômé de l’université du Michigan.

Mais la résolution, qui ne mentionne pas les événements du Texas mais fait référence aux pancartes et symboles antisémites vus au Capitole américain lors de la tentative d’insurrection du 6 janvier 2021, était en fait en préparation depuis des mois, a déclaré M. Caine. Et surtout, il a été lancé par le maire d’Ann Arbor lui-même.

« Cela ne vient pas d’amis juifs », a déclaré M. Caine, ajoutant que lui et la congrégation avaient pris soin de ne pas avoir l’air de correspondre « au stéréotype juif de la personne qui oblige mes dirigeants à faire quelque chose qu’ils ne veulent pas faire. En fait, c’est un peu ce dont on nous accuse, à savoir d’utiliser le ‘pouvoir juif' ».

Contacté pour un commentaire, le maire d’Ann Arbor, Christopher Taylor, a déclaré qu’il ne se souvenait pas des origines exactes de la résolution mais qu’elle était issue de « conversations » avec la fédération d’Ann Arbor. Il a déclaré que la ville avait publié une certaine proclamation contre le groupe en 2004, avant qu’il ne devienne maire, mais qu’une résolution de 2021 condamnant le harcèlement anti-asiatique avait fait « resurgir » le désir de publier quelque chose de plus énergique contre ce groupe.

Taylor s’est déjà exprimé contre les protestations et s’est rendu à la synagogue pour s’excuser directement auprès des fidèles.

Les manifestants « expriment des tropes antisémites, ils colportent des complots et leur objectif est de perturber une congrégation innocente », a-t-il déclaré à la JTA. « C’est totalement incompatible avec les valeurs d’Ann Arbor, point final ».

Mais, selon Taylor, la ville n’a guère le pouvoir de prendre d’autres mesures contre eux. « Les gens ont le droit de se rassembler sur les trottoirs publics et d’y parler », a-t-il dit. « Nous ne pouvons pas prendre de mesures pour intervenir contre le droit de quiconque au premier amendement ». Caine a déclaré qu’Ann Arbor, une ville universitaire avec une longue histoire de politique progressiste et de mouvements sociaux de gauche, a tendance à détourner le regard lorsque les Juifs sont ciblés.

« Nous avons vraiment eu l’impression – et pas seulement moi – qu’Ann Arbor n’était pas un lieu de haine, sauf pour les Juifs », a-t-il déclaré.

Le rabbin Nadav Caine de la Congrégation Beth Israel à Ann Arbor parle en faveur d’une résolution du conseil municipal condamnant les manifestations hebdomadaires devant sa synagogue comme antisémites, tandis que derrière lui, un autre manifestant affiche une pancarte anti-israélienne, le 18 janvier 2022. (Crédit : capture d’écran via JTA)

Mais la synagogue ne croyait pas que la ville prendrait position, ce qui explique en partie pourquoi Beth Israel a refusé de s’impliquer dans le procès de ses propres fidèles, a déclaré Caine. « Nous avons dû nous demander consciemment si la ville était notre ennemie, a-t-il ajouté. « Nous devons comprendre qu’elle ne l’est pas ».

Les réunions du conseil municipal d’Ann Arbor ont elles-mêmes été des lieux de manifestation réguliers pour les activistes locaux anti-Israël qui, selon les observateurs, franchissent souvent la ligne de l’antisémitisme. Même lors de la réunion de mardi au cours de laquelle la résolution a été adoptée, un groupe, pendant la période de commentaires du public, a brandi un panneau anti-israélien pour la caméra du conseil municipal derrière Caine, la présidente de la synagogue Deborah Loewenberg Ball et Eileen Freed, directrice exécutive de la Jewish Federation of Greater Ann Arbor, alors qu’ils parlaient en faveur de la résolution.

Les militants ont également scandé « Arrêtez de tirer sur les Palestiniens ! » après que chaque orateur juif a terminé ses remarques.

Ces résidents d’Ann Arbor, qui poussent fréquemment le conseil municipal à adopter des résolutions anti-israéliennes, s’associent également aux manifestants de la synagogue Beth Israël. Une militante anti-israélienne locale, la toxicologue environnementale Mozhgan Savabieasfahani, a récemment déclaré son intention de se présenter au conseil municipal après une course infructueuse en 2020, au cours de laquelle elle avait pointé du doigt les donateurs juifs de ses adversaires dans des messages sur les réseaux sociaux.

Bien que Caine s’attende à ce que les manifestants poursuivent leurs actions hebdomadaires, il a déclaré que la déclaration de la ville aidera tout de même beaucoup la congrégation.

« Lorsque vous entrez dans la synagogue, il y a un dépliant qui explique ce qui se passe à l’extérieur », a-t-il déclaré. Ce que je peux maintenant mettre, c’est : « Je veux que vous sachiez que cela ne représente pas Ann Arbor » – et ensuite, dit-il, il citera la résolution.

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