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Au Caire, la famille qui habillait d’or La Mecque

A partir du 13e siècle, les artisans égyptiens se sont réparti la fabrication du drapé noir recouvrant la Kaaba et ses broderies, acheminée ensuite vers La Mecque par les autorités

Le brodeur égyptien Ahmed Othman el-Kassabgy (à droite), dont la famille était traditionnellement responsable de la production du Kiswa, le tissu utilisé pour couvrir la Kaaba dans la Grande Mosquée de la ville sainte musulmane de La Mecque, supervise un autre employé (à gauche) qui coud avec du fil d'or un verset du Coran, le livre saint de l'islam, sur une réplique de drap qui sera vendue comme souvenir aux touristes visitant le quartier historique d'al-Hussein du Caire islamique, dans la capitale égyptienne, le 15 juin 2022. (Crédit : Khaled DESOUKI / AFP)
Le brodeur égyptien Ahmed Othman el-Kassabgy (à droite), dont la famille était traditionnellement responsable de la production du Kiswa, le tissu utilisé pour couvrir la Kaaba dans la Grande Mosquée de la ville sainte musulmane de La Mecque, supervise un autre employé (à gauche) qui coud avec du fil d'or un verset du Coran, le livre saint de l'islam, sur une réplique de drap qui sera vendue comme souvenir aux touristes visitant le quartier historique d'al-Hussein du Caire islamique, dans la capitale égyptienne, le 15 juin 2022. (Crédit : Khaled DESOUKI / AFP)

Sous un ventilateur dans le Vieux Caire, Ahmed Othmane brode une épaisse étoffe noire de versets coraniques avec des fils d’or, à l’image de celles que ses aïeuls confectionnaient pour La Mecque, ville la plus sainte de l’islam.

Il y a 100 ans, les créations de la famille Othmane étaient envoyées vers La Mecque en grande pompe pour y recouvrir la Kaaba, l’édifice cubique vers lequel se tournent les musulmans du monde entier pour prier.

Aujourd’hui, dans son atelier du Khan el-Khalili, le marché touristique du Caire, comme tous ses collègues, cet artisan de 51 ans doit faire face à la flambée des prix des matières premières, la baisse drastique du tourisme, un pouvoir d’achat des Egyptiens en chute libre et une jeunesse peu encline à travailler dans l’artisanat.

En 1924, le grand-père de M. Othmane a eu l’honneur suprême de broder la « kiswa », le drapé noir recouvrant la Kaaba qui abrite en son angle oriental la Pierre noire, un bétyle vénéré depuis l’Arabie préislamique et aujourd’hui relique sacrée des musulmans.

Le 15 juin 2022, le brodeur égyptien Ahmed Othman el-Kassabgy, dont la famille était traditionnellement chargée de produire le Kiswa, le tissu utilisé pour recouvrir la Kaaba de la Grande Mosquée de la ville sainte musulmane de La Mecque, coud au fil d’or un verset du Coran, le livre saint de l’Islam, sur une réplique du drap qui sera vendue comme souvenir aux touristes visitant le quartier historique d’al-Hussein du Caire islamique, dans la capitale égyptienne. (Crédit : Khaled DESOUKI / AFP)

Cette étoffe de 658 m2 en soie naturelle brodée de métaux précieux – or ou argent – est changée chaque année pour le hajj, le grand pèlerinage de La Mecque.

« C’était un rituel sacré », se souvient M. Othmane. « D’une année à l’autre, dix artisans cousaient la kiswa avec des fils d’argent », si délicats, dit-il, qu’il faut compter une journée pour 10 à 20 cm de broderies.

La Mecque, Nasser et Poutine

Cette étoffe a longtemps été offerte par divers pays musulmans. A partir du 13e siècle, les artisans égyptiens se sont réparti sa fabrication et ses broderies. Elle était acheminée ensuite vers La Mecque par les autorités. Le cortège de gardes et de religieux était acclamé tout au long du trajet par des Egyptiens en liesse qui l’aspergeaient d’eau de rose depuis leurs balcons.

A partir de 1927, la production a commencé à se délocaliser vers La Mecque, dans le royaume naissant d’Arabie saoudite. Depuis 1962, la Kiswa est confectionnée dans la ville sainte.

Le père de M. Othmane a alors commencé à broder des insignes militaires parfois pour des clients célèbres, raconte son fils pas peu fier : il a orné les uniformes des présidents égyptiens Gamal Abdel Nasser et Anouar al-Sadate.

Sur cette photo d’archive prise le 4 avril 2021, les clés de la Kaaba, le sanctuaire le plus sacré de l’islam, à la Grande Mosquée de La Mecque, et un fragment du Kiswa (mur) noir utilisé pour couvrir la Kaaba, le dernier fourni par l’Égypte (en 1961) sous l’administration du président Gamal Abdel Nasser, sont exposés au Musée de la civilisation égyptienne (NMEC), dans le quartier de Fustat, dans le vieux Caire. (Crédit : Mahmoud KHALED / AFP )

Et il aurait même raccommodé l’insigne d’un agent du KGB au Caire, un certain … Vladimir Poutine.

Mais surtout la famille Othmane s’est mise « à broder des versets coraniques sur des tapisseries » avant de reproduire des éléments de la kiswa, explique M. Othmane à l’AFP.

« Aujourd’hui, la plupart de nos clients veulent une réplique de la kiswa jusque dans les moindres détails », ajoute-t-il.

Pour un pan de l’étoffe, il faut compter plusieurs milliers de dollars, alors que pour de petits formats, 100 livres égyptiennes (environ cinq euros) suffisent, assure-t-il.

Héritage

Depuis le Covid-19, il ne vend plus qu’environ « deux pièces par mois », alors qu’avant, dit-il, il écoulait chaque jour au moins une tapisserie.

Et si les touristes font un timide retour, ils « font plus attention à leur argent parce que personne ne sait ce qui l’attend » entre pandémie mondiale et guerre en Ukraine.

Malgré tout, un fil après l’autre, M. Othmane maintient la tradition familiale dans son atelier où s’amoncellent les tentures foncées délicatement parées de dorures coraniques.

Le 15 juin 2022, le brodeur égyptien Ahmed Othman el-Kassabgy, dont la famille était traditionnellement chargée de produire le Kiswa, le tissu utilisé pour recouvrir la Kaaba de la Grande Mosquée de la ville sainte musulmane de La Mecque, coud au fil d’or un verset du Coran, le livre saint de l’Islam, sur une réplique du drap qui sera vendue comme souvenir aux touristes visitant le quartier historique d’al-Hussein du Caire islamique, dans la capitale égyptienne. (Crédit : Khaled DESOUKI / AFP)

Ici, de père en fils depuis plus d’un siècle, on pratique le « taqsib », l’art de broder des versets du Coran avec du fil en or ou en argent.

Au milieu de ses employés, dos courbé sur leurs métiers à tisser, M. Othmane, qui l’a appris enfant auprès de son père, veut « faire survivre et transmettre fidèlement ce savoir-faire ».

Mais recruter des jeunes est une gageure, dit-il, car « ils peuvent gagner 10 à 15 euros en conduisant » un touk-touk ou un minibus, qui transportent une bonne part des 25 millions de Cairotes chaque jour, « plutôt que de se casser le dos dans un atelier de broderie ».

Aujourd’hui, pour M. Othmane, il ne reste plus qu’une dizaine de brodeurs « authentiques ».

Mais il est déterminé à maintenir cet héritage en Egypte. Car c’est là que son aïeul a décidé de poser ses valises et son métier à tisser après avoir quitté sa Turquie natale il y a un siècle et demi.

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