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À 1 km d’Auschwitz, une synagogue restaurée rappelle la riche vie juive d’Oswiecim

Longtemps avant la Shoah, les Juifs ont prospéré dans la ville connue pour ses liaisons ferroviaires. Aujourd'hui, la maison de prière est le dernier vestige de sa vie juive

  • Le Centre juif d'Auschwitz à Oswiecim, en Pologne, comprend la seule synagogue que les Allemands n'ont pas détruite. (Cnaan Liphshiz)
    Le Centre juif d'Auschwitz à Oswiecim, en Pologne, comprend la seule synagogue que les Allemands n'ont pas détruite. (Cnaan Liphshiz)
  • Le Centre juif d'Auschwitz à Oswiecim, en Pologne, reçoit environ un pour cent des 2,3 millions de visiteurs qui se rendent chaque année dans l'ancien camp de la mort. (Avec l'aimable autorisation du Centre juif d'Auschwitz/ via JTA)
    Le Centre juif d'Auschwitz à Oswiecim, en Pologne, reçoit environ un pour cent des 2,3 millions de visiteurs qui se rendent chaque année dans l'ancien camp de la mort. (Avec l'aimable autorisation du Centre juif d'Auschwitz/ via JTA)
  • L'exposition permanente du Centre juif d'Auschwitz à Oswiecim, en Pologne, présente des lustres coûteux que les Juifs locaux ont pu cacher sous le plancher. (Cnaan Liphshiz/ JTA)
    L'exposition permanente du Centre juif d'Auschwitz à Oswiecim, en Pologne, présente des lustres coûteux que les Juifs locaux ont pu cacher sous le plancher. (Cnaan Liphshiz/ JTA)
  • L'historien Artur Szyndler parle à un journaliste du Centre juif d'Auschwitz à Oswiecim, en Pologne, le 9 novembre 2021. (Cnaan Liphshiz/ JTA)
    L'historien Artur Szyndler parle à un journaliste du Centre juif d'Auschwitz à Oswiecim, en Pologne, le 9 novembre 2021. (Cnaan Liphshiz/ JTA)

OSWIECIM, Pologne (JTA) – Au cours d’une année normale, avant la pandémie, environ 2,3 millions de personnes visitaient Auschwitz, le tristement célèbre camp de la mort nazi où près d’un million de Juifs ont été exterminés.

Environ 30 000 d’entre elles – soit environ un pour cent – visitent également un musée voisin qui représente le dernier vestige de la façon dont les Juifs de la région vivaient autrefois.

Le centre juif d’Auschwitz a ouvert ses portes en 2000 à Oswiecim, la ville endormie située à moins d’un kilomètre du camp de concentration. Il comprend un musée avec des milliers d’objets, un petit café qui fait également office de centre communautaire et une synagogue, la seule qui subsiste de l’époque juive d’Oswiecim.

Pendant des siècles avant la Shoah, cette ville d’environ 40 000 habitants située à une trentaine de kilomètres à l’est de Cracovie comptait une communauté juive importante et dynamique, avec pas moins de 20 synagogues. Environ 8 500 des 14 000 habitants que comptait la ville avant la Shoah étaient juifs.

Aujourd’hui, pas un seul Juif ne vit à Oswiecim. Mais la synagogue Chevra Lomdei Mishnayot, construite en 1913 et lieu de rassemblement des quelques dizaines de Juifs locaux qui ont survécu à la Shoah, accueille des services de prière pour les visiteurs qui s’écartent de l’itinéraire typique d’Auschwitz et s’aventurent en ville. Bien qu’il n’y ait pas de rabbin résident, la synagogue conserve un rouleau de Torah casher dans son arche.

« Le type de prière que vous voyez ici, par des personnes juives qui venaient de visiter Auschwitz, est souvent intense », a ajouté Tomasz Kuncewicz, le directeur du centre, qui n’est pas juif.

Le Centre juif d’Auschwitz à Oswiecim, en Pologne, reçoit environ un pour cent des 2,3 millions de visiteurs qui se rendent chaque année dans l’ancien camp de la mort. (Avec l’aimable autorisation du Centre juif d’Auschwitz/ via JTA)

Le musée a été fondé quelques mois seulement après la mort du dernier juif d’Oswiecim, Szymon Klüger.

Survivant de la Shoah sans enfant, souffrant de problèmes émotionnels et de phobies, Klüger vivait dans une maison adjacente à Lomdei Mishnayot. Peu après sa mort, l’entrepreneur et philanthrope new-yorkais Fred Schwartz, aujourd’hui décédé, a ouvert un musée à la synagogue. L’ancienne maison de Klüger a été rénovée et réouverte en tant que Café Bergson, une cafétéria et un centre éducatif qui fait désormais partie de la même institution que le musée.

« Nous voulons représenter la vie juive ici avant la Shoah, et non l’anonymat de la mort de masse », a déclaré Schwartz, décédé en 2016, à la Jewish Telegraphic Agency lors de la cérémonie d’ouverture.

L’exposition permanente du Centre juif d’Auschwitz à Oswiecim, en Pologne, présente des lustres coûteux que les Juifs locaux ont pu cacher sous le plancher. (Cnaan Liphshiz/ JTA)

Au fil du temps, le musée a rencontré une communauté qui s’est engagée à se souvenir de la vie juive à Oswiecim. Un groupe Facebook nouvellement créé, intitulé « Mes racines juives sont d’Oswiecim », aide à connecter les descendants des Juifs d’Oswiecim du monde entier – et fournit des artefacts et des archives au musée.

« Sans le musée, très peu de gens sauraient qu’une communauté juive a existé ici pendant 400 ans, sa mémoire aurait disparu, tout comme ce qui est arrivé à des milliers de communautés à travers la Pologne », a déclaré Shlomi Shaked, le fondateur israélien du groupe Facebook, dont la mère est née à Oswiecim.

Le groupe Facebook a généré des connexions improbables. En septembre, Miri Doron et Dana Rab-Eyal, deux femmes israéliennes, ont découvert qu’elles étaient probablement liées en commentant une photo du groupe Facebook montrant deux femmes juives à Oswiecim en 1940.

Illustration : À Oswiecim, en Pologne, un puits d’eau est utilisé devant la synagogue d’Auschwitz, près du centre-ville, pendant l’entre-deux-guerres (Centre juif d’Auschwitz).

Et en juillet, Nava Meir Kopel, une retraitée de la ville de Ness Ziona près de Tel Aviv, a reconnu son cousin, Kuba Zajdband, sur une photo prise à Oswiecim en 1957 et téléchargée sur le groupe Facebook.

« Le voir là est tout simplement émouvant au-delà des mots », a écrit Meir Kopel.

Certains des Juifs ayant des racines à Oswiecim font don de photos de famille au Centre juif d’Auschwitz. Le musée utilise les objets qu’il collecte – des photos de famille et des souvenirs aux lustres élaborés trouvés sous les planches de la synagogue, potentiellement cachés là par des Juifs locaux qui ne reviendraient jamais – pour éduquer les visiteurs.

Les autorités communistes ont nationalisé le bâtiment après la guerre, l’ont démoli et l’ont transformé en entrepôt de tapis. En 1998, la synagogue est devenue la première propriété communale restituée par le gouvernement à une communauté juive polonaise. La communauté bénéficiaire, Bielsko-Biala, a ensuite fait don de l’espace au Centre juif d’Auschwitz, qui a restauré le mobilier d’origine et l’a fait revivre en tant que maison de prière.

« Nous y avons prié ensemble, avec des groupes du monde entier, et j’y ai vécu une expérience puissante, forte », a déclaré Ayalah Gura, 20 ans, qui a visité la synagogue d’Oswiecim avec son école d’Israël en 2019. « J’ai réalisé que les mitzvot, la culture juive, la foi, elles sont toutes pour un plus grand objectif, un dénominateur commun. Le sentiment d’unité que j’ai ressenti là-bas m’a dépassée, mais était aussi positif. J’avais l’impression d’avoir redécouvert le judaïsme et la prière. »

De nombreux visiteurs étrangers sont surpris d’apprendre qu’une communauté juive a même existé près du tristement célèbre camp, a déclaré Artur Szyndler, l’historien résident du centre.

L’historien Artur Szyndler parle à un journaliste du Centre juif d’Auschwitz à Oswiecim, en Pologne, le 9 novembre 2021. (Cnaan Liphshiz/ JTA)

« La raison pour laquelle de nombreux Juifs se sont installés ici était les excellentes connexions ferroviaires et de transport, qui étaient idéales pour les propriétaires d’usines », a déclaré Szyndler.

Il ajoute que des considérations similaires ont conduit les autorités allemandes à construire ici le plus grand camp de concentration et de mort d’Europe, dont les fils barbelés, les miradors et les chambres à gaz sont peut-être les symboles les plus reconnaissables au monde de l’horreur de la Shoah.

Certains Juifs de la région ont été utilisés comme travailleurs forcés pour construire Auschwitz, qui a commencé comme un camp d’internement pour les non-Juifs polonais avant de devenir un épicentre majeur du génocide des Juifs. Mais la plupart ont été déportés dans des ghettos, puis réexpédiés pour être assassinés dans leur ville natale.

« Ce n’est pas comme si les Juifs d’Oswiecim avaient plus de connaissances de la Solution finale que les autres », a déclaré Kuncewicz, en référence au plan nazi visant à assassiner tous les Juifs.

Les Allemands ont fait sauter la grande synagogue d’Oswiecim, qui se trouvait au sommet d’une colline non loin du musée. En 2019, les anciennes fondations de la synagogue sont devenues un monument à son passé, comportant une boîte métallique avec une photo du bâtiment au milieu de dizaines de dalles de pierre horizontales, signifiant des pierres tombales juives renversées.

Une photo colorisée de la Grande Synagogue, à gauche, qui dominait la « rue juive » d’Oswiecim, en Pologne, avant sa destruction par les nazis en 1939 (Centre juif d’Auschwitz).

De nombreux Juifs d’Oswiecim avaient des sentiments positifs envers la ville avant la Shoah, selon Chaim Fischgrund, un enseignant israélien de 74 ans dont le père, Avraham Baruch, y a grandi.

« Mon père a toujours parlé chaleureusement d’Oswiecim », a déclaré M. Fischgrund à JTA. « Il avait l’habitude de me raconter ses baignades dans la rivière, et quand je visite l’endroit, je le vois à travers ses yeux, et non comme un lieu de meurtre de Juifs. »

Le journaliste de CNN Wolf Blitzer, dont le père est né à Oswiecim, a déclaré que lors de sa première visite à Auschwitz en 2015, il a également visité Oswiecim. « Je ne pouvais pas croire à quel point c’était proche », a déclaré Blitzer, dont les parents juifs ont quitté la Pologne après la Seconde Guerre mondiale.

La communauté juive d’Oswiecim « était tout à fait typique », a déclaré Kuncewicz. « Elle avait de bonnes relations avec les non-Juifs de la ville, une longue histoire et une existence dynamique. La seule chose inhabituelle à son sujet est que les nazis ont construit un camp de la mort à proximité. »

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