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Analyse

En acceptant les touristes, Israël met-il en péril sa stratégie face au COVID ?

Un expert craint l'importation de nouveaux cas et de mutations ; un autre affirme que la contamination sera minime et que les variants entreront avec ou sans touristes

Des voyageurs à l'aéroport Ben Gurion, près de Tel Aviv, le 20 septembre 2021. (Crédit : Nati Shohat/Flash90)
Des voyageurs à l'aéroport Ben Gurion, près de Tel Aviv, le 20 septembre 2021. (Crédit : Nati Shohat/Flash90)

Israël rouvrira ses portes à de nombreux touristes étrangers le 1er novembre, pour la première fois depuis mars de l’année dernière. Mais cette décision ne met-elle pas en danger les succès durement acquis par le pays en matière de coronavirus ?

Elle intervient au moment où les taux de contamination par le virus sont en baisse. Les cas graves sont passés sous la barre des 300 pour la première fois en 10 semaines, et le taux de résultats positifs est à son plus bas niveau depuis quatre mois.

Les visiteurs vaccinés venant de l’étranger seront accueillis à leur retour à l’aéroport Ben Gurion, souvent considéré comme le talon d’Achille du COVID en Israël – parce qu’il est susceptible d’avoir été la porte d’entrée des premiers cas de virus et des premiers cas de nouvelles variantes, et parce que l’application de la quarantaine et autres procédures sanitaires à l’arrivée est souvent peu rigoureuse.

Tous les arrivants doivent subir des tests avant de prendre l’avion pour Israël et à leur arrivée. Et tous les touristes entrants devront être mis en quarantaine jusqu’à ce qu’ils reçoivent un résultat de test négatif. Mais la réglementation est loin d’être parfaite : certains arrivants peuvent présenter des faux négatifs, d’autres peuvent se trouver à un stade trop précoce de la maladie pour être détectés comme positifs mais devenir contagieux plus tard, et d’autres encore peuvent ne pas être mis en quarantaine correctement.

Selon les experts, tant que la pandémie persistera, le tourisme sera assorti d’un risque viral.

« Nous ne devrions pas trop mettre à l’épreuve l’immunité que nous avons construite ici », a déclaré le professeur Gabi Barbash, ancien directeur général du ministère de la Santé, au Times of Israël.

Un technicien teste un passager pour le COVID-19 à l’aéroport international Ben Gurion, le 30 juin 2021. (Avshalom Sassoni/Flash90)

Il n’a pas rejeté l’idée d’accueillir certains touristes, mais a dit craindre que l’ampleur de la réouverture – accepter des visiteurs de tous les pays – soit trop grande.

« Je ne suis pas en mesure de dire si c’est bien ou mal, mais je suis inquiet », a-t-il déclaré. « Ce que l’on craint, c’est de faire venir des patients qui sont apparemment immunisés, mais pas réellement immunisés ».

Barbash est particulièrement préoccupé par la Russie, où les décès quotidiens dus au COVID viennent d’atteindre un nouveau record, d’autant qu’il doute de la fiabilité du vaccin russe Sputnik V. Israël a décidé de reconnaître ce vaccin – apparemment dans un geste diplomatique envers la Russie – à partir du 15 novembre, bien qu’il n’ait pas reçu l’aval de l’Organisation mondiale de la santé.

Dans tous les autres pays, Israël n’acceptera que les personnes vaccinées par Pfizer, Moderna, AstraZeneca, Johnson & Johnson, Sinovac et Sinopharm.

Un travailleur médical administre une injection du vaccin russe contre le coronavirus Sputnik V dans un centre de vaccination à Gostinny Dvor, un immense lieu d’exposition à Moscou, en Russie, le 12 juillet 2021. (Crédit
: Pavel Golovkin/AP)

Contrairement à Barbash, le professeur Eyal Leshem, spécialiste des maladies infectieuses à l’hôpital Sheba, n’est pas particulièrement inquiet.

« L’aéroport n’est pas un point faible aujourd’hui, et il ne l’a pas été depuis que nous avons atteint une couverture vaccinale élevée », a-t-il déclaré au Times of Israël.

Selon Leshem, le coronavirus se transmet dans les centres commerciaux, les écoles, les restaurants, les concerts et ailleurs en Israël. Les vols entrants sont l’un des nombreux vecteurs du virus, mais à moins que le pourcentage d’arrivants infectés et non détectés ne devienne élevé, cela n’affectera pas de manière significative les taux de virus, estime-t-il.

Eyal Leshem du Sheba Medical Center. (Autorisation du Sheba Medical Center)

« Comme nous avons de toute façon une transmission communautaire, les cas étrangers n’affectent pas la situation épidémiologique. Si des touristes infectés entrent en plus des centaines de cas en Israël, cela ne change pas la situation en Israël. »

« La plupart des pays ont été beaucoup plus permissifs qu’Israël. Il n’y a pas besoin de continuer à frapper l’industrie du voyage. Nous pouvons accepter le risque en partant du principe qu’il y a encore une certaine transmission communautaire en Israël, et les arrivées de l’étranger ne feront qu’y contribuer légèrement. »

Selon Leshem, avant la généralisation de la vaccination, il était logique de ne pas laisser entrer les touristes, car un seul étranger positif au COVID était susceptible d’infecter de nombreuses autres personnes. Mais le risque est bien moindre maintenant que l’inoculation a réduit les taux de transmission.

« L’aéroport était un talon d’Achille, par exemple en mars 2020, lorsque nous n’étions pas prêts pour le traitement et que nous n’avions pas de vaccins, et les vols arrivaient remplis de personnes atteintes du COVID qui n’étaient pas en quarantaine », a déclaré Leshem. « Mais maintenant, nous sommes un an et demi plus tard ».

Barbash a fait valoir que l’immunité d’Israël est encore dans un état délicat et que, par conséquent, une politique aéroportuaire plus stricte peut encore être sage. Il a ajouté que la vigilance était d’autant plus importante que l’aéroport serait la voie d’arrivée probable de toute nouvelle variante, qu’il tient à empêcher d’entrer.

Leshem pense que les tentatives d’empêcher l’apparition de la prochaine variante sont une bataille perdue d’avance. Selon lui, l’expérience a montré qu’à moins que les pays ne ferment complètement leurs frontières pour empêcher même leurs citoyens de partir et de revenir, les variantes arriveront.

« L’hypothèse est que lorsqu’il y a un nouveau variant, il entrera dans le pays, à moins que vous ne fermiez complètement la frontière », a déclaré Leshem. « Les nouveaux variants entreront en Israël comme les variants précédents, ce qui rend la discussion sur le grand aéroport un peu stérile. »

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