Le conseiller américain de Lapid acclame l’issue « spectaculaire » des évènements
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Interview

Le conseiller américain de Lapid acclame l’issue « spectaculaire » des évènements

Mark Mellman, stratège de Yesh Atid et fondateur de Democratic Majority for Israel, estime que le nouveau gouvernement peut restaurer la place d'Israël dans la politique américaine

Le leader de Yesh Atid, Yair Lapid (L), et le stratège politique Mark Mellman à la Knesset avant la prestation de serment du 36e gouvernement d'Israël, le 13 juin 2021. (Yesh Atid)
Le leader de Yesh Atid, Yair Lapid (L), et le stratège politique Mark Mellman à la Knesset avant la prestation de serment du 36e gouvernement d'Israël, le 13 juin 2021. (Yesh Atid)

Le conseiller américain en communication et en stratégie Mark Mellman était seul à son domicile de Washington DC le 2 juin lorsque la nouvelle est tombée à Ramat Gan, en Israël.

Depuis le sixième étage de l’hôtel Kfar Maccabiah, vers 23 heures, heure locale, Naftali Bennett et Yair Lapid avaient appelé le président de l’époque, Reuven Rivlin, pour l’informer qu’ils avaient réussi à former un gouvernement. Une photo des deux hommes signant un accord de coalition avec Mansour Abbas, chef d’un parti islamiste appelé Raam, et une vidéo les montrant en train de parler au président au téléphone ont rapidement fait surface sur Twitter.

Il était 16 heures à Washington, et Mellman suivait attentivement l’évolution de la situation.

« Honnêtement, c’était très émouvant. Je suis ému rien que d’y penser. C’était spectaculaire », a déclaré Mellman au Times of Israel cette semaine lors d’un appel vidéo. « Je n’avais personne avec qui trinquer, alors j’ai fait une bénédiction » – la bénédiction shehecheyanu récitée par les Juifs lors d’occasions spéciales et inédites.

Une semaine et demie plus tard, Mellman, qui a été le conseiller stratégique de Lapid au cours des dix dernières années, était assis dans la galerie VIP de la Knesset et regardait les débats, du discours inaugural de Bennett aux ministres prêtant serment.

Yair Lapid de Yesh Atid, Naftali Bennett de Yamina et Mansour Abbas de Raam conviennent de former une coalition, à laquelle se joindront cinq autres partis le 2 juin 2021 (avec l’aimable autorisation de Raam).

« J’ai vu tout le chahut des Haredim, et du Likud », a-t-il déclaré à propos de la session (très) mouvementée au cours de laquelle le Premier ministre désigné a eu du mal à parler sans être interrompu par l’opposition. « C’était ce que nous appelons un hillul Hashem (profanation du nom de Dieu)… J’ai trouvé que c’était un horrible manque de respect envers Bennett, c’était tout simplement déplacé et incroyable. Je sais que la Knesset est un lieu bruyant, mais il y a un temps et un lieu pour tout, y compris pour un comportement correct et décent. »

Le consultant américain, qui est aux côtés de Lapid depuis que l’ancien journaliste est entré en politique, dit comprendre la société israélienne de l’intérieur. Il se rend fréquemment dans l’État juif et passe de longues heures au téléphone et dans des réunions vidéo avec Lapid et les cadres de Yesh Atid.

Mellman conseille le parti sur la stratégie médiatique et sur les tactiques politiques basées sur la recherche et les sondages. À la tête du Mellman Group, qui possède une vaste expérience en matière de conseil, il a travaillé avec de nombreux politiciens du parti démocrate et est considéré comme l’un des principaux conseillers de campagne aux États-Unis.

Il a travaillé avec l’ancien chef de la majorité démocrate au Sénat, le sénateur Harry Reid, ainsi qu’avec de nombreux sénateurs américains, membres de la Chambre des représentants et gouverneurs démocrates. Outre M. Lapid, il compte également d’autres clients internationaux, tels que l’ancien président sud-africain Jacob Zuma, l’ancien président colombien César Gaviria et Lulzim Basha, chef de l’opposition albanaise.

Mark Mellman. (Capture d’écran YouTube)

Membre actif de Kesher Israël, une synagogue moderne orthodoxe du quartier de Georgetown à Washington, Mellman est également le fondateur de la Democratic Majority for Israel (DMFI), un groupe visant à renforcer le soutien à l’État juif au sein du Parti démocrate et à diminuer les tendances anti-sionistes dans la gauche politique américaine. La DMFI combat les groupes BDS, s’est opposée à la candidature de Bernie Sanders à la tête du parti démocrate et a soutenu la candidature au Congrès d’Elliott Engel, un membre de longue date du Congrès de New York qui a finalement perdu la primaire de son parti face au critique d’Israël Jamaal Bowman.

S’adressant au Times of Israel plusieurs semaines après la cérémonie de prestation de serment qui a vu Lapid devenir ministre des Affaires étrangères et Premier ministre d’alternance, Mellman a déclaré que ses relations avec le leader de Yesh Atid et avec Israël étaient différentes de ses liens avec d’autres politiciens et pays dans le monde.

« Je suis avec Lapid depuis le début, donc depuis environ 10 ans. Nous avons même pensé au nom du parti ‘Yesh Atid’ (Il y a un avenir). C’est la preuve de mon ancienneté », a-t-il déclaré.

Choisissant ses mots avec soin, comme s’il était encore sous la discipline de campagne, Mellman souligne qu’il ne s’attribue aucun mérite dans le succès de la formation du nouveau gouvernement.

« Le fait que Lapid ait été capable de former un gouvernement est juste un témoignage frappant de ses talents politiques et intellectuels. Il n’y a aucun doute là-dessus », a-t-il déclaré.

Ce qui suit est une transcription de l’interview, éditée dans un souci de brièveté et de clarté :

Times of Israel : Vous avez eu le privilège d’observer de près la situation politique la plus compliquée de l’histoire d’Israël, la plus grande crise politique que nous ayons jamais connue. Quatre campagnes électorales en deux ans. Quelles ont été vos réflexions ?

Mark Mellman : Que cela avait paralysé le pays. Ça a nui à l’image du pays dans le monde de manière importante. Ce genre de conflit politique, l’incapacité du système politique à trouver une solution est très, très dangereux. Et cela s’est produit si souvent.

Il s’est passé quelque chose d’assez similaire en Belgique, où pendant un an et demi, il n’y a pas eu de gouvernement et un collègue m’a dit que, finalement, ils ont fait un compromis parce que les politiciens craignaient que les Belges décident qu’ils pouvaient très bien continuer sans les politiciens, que la bureaucratie pouvait simplement prendre le relais et continuer. Israël n’est pas ce genre de pays, compte tenu de la situation sécuritaire, de la pandémie, de la récession, de toutes les choses auxquelles le pays est confronté – il n’est pas possible de passer de longues périodes sans être capable de prendre des décisions.

Lorsque vous avez reçu les résultats des élections le 24 mars 2021, qu’avez-vous pensé ? Les chiffres étaient si complexes. Avez-vous été découragé ?

Heureusement, il était clair dès l’élection qu’il y avait plus de députés opposés à Netanyahu que de pro-Netanyahu. C’était très clair. La question était de savoir si cela pouvait suffire à rassembler ce groupe de personnes. Et la vérité est qu’il n’y a qu’un seul homme qui pouvait les rassembler. Et c’était Lapid, et il l’a fait.

Le leader du parti Yesh Atid, Yair Lapid, s’exprime au siège du parti à Tel Aviv, lors de la soirée électorale du 23 mars 2021. (Miriam Alster/Flash90)

Et juste avant cela, pendant les restrictions de voyage du COVID, il est venu vous voir à Washington. Une visite tout à fait hors du commun, je dirais.

Je rencontre des gens ici tout le temps. Donc, cela ne sort pas de l’ordinaire pour moi, et il a parlé à un certain nombre de personnes ici. Mais, c’était évidemment plus difficile pour moi. Je ne pouvais pas me rendre en Israël – les Américains ne pouvaient pas se rendre en Israël [les restrictions du COVID interdisaient aux non-Israéliens de s’y rendre]. Il était donc plus facile de se rencontrer ici. J’ai été vacciné en janvier et j’espérais pouvoir être là en février ou mars pour les élections, mais malheureusement, ils ne m’ont pas laissé entrer.

Revenons aux résultats des élections. Avez-vous immédiatement compris qu’une coalition ne pouvait pas être formée par les moyens habituels ?

Oui. C’était une situation très compliquée parce que dans la plupart des élections, l’objectif est simplement d’obtenir le plus de voix, mais ici nous devions obtenir le plus de voix compatibles avec les personnes qui pourraient rejoindre une coalition [et] qu’elles obtiennent suffisamment de voix pour passer le seuil électoral. Il s’agit donc d’un ensemble d’impératifs très difficiles à équilibrer et, vous savez, cela nécessite une réflexion, une analyse et une planification très minutieuses.

La stratégie était d’être très positif tout le temps. C’est très, très, très difficile. En Israël, vous aviez aussi les règles du COVID que nous n’avions pas ici. Vous ne pouviez pas vous éloigner de plus d’un kilomètre de votre logement [pendant un certain temps], donc nous fonctionnions selon des règles différentes.

D’un autre côté, il y avait beaucoup de choses que les gens ne voyaient pas. Presque tous les soirs, Lapid était sur Zoom, parlant à des centaines d’électeurs. Il parlait un peu, se prêtait au jeu des questions réponses, communauté après communauté. Il a littéralement rencontré des milliers d’électeurs qui voulaient entendre ses messages.

Il y a quelques années, après avoir commencé à travailler avec Lapid, vous m’avez expliqué l’impératif pour Lapid d’être juste au centre de la carte politique, un « emplacement exact sur le fil du rasoir. » Diriez-vous aujourd’hui que son attitude est un peu différente, qu’il tend davantage vers la gauche et dans une direction libérale ?

Yair Lapid, leader du parti d’opposition Yesh Atid, marche avec des partisans lors de sa campagne un jour avant les élections nationales à Haïfa, en Israël, lundi 22 mars 2021. (Crédit: AP Photo/Ariel Schalit)

Je ne pense pas que ce soit vraiment vrai. Dans un certain sens, la droite s’est déplacée plus à droite. Alors peut-être que cela signifie que le centre a également bougé, mais sur les positions idéologiques fondamentales, je ne pense pas qu’il ait vraiment changé du tout au tout. Et je pense que c’est ce que les gens ont vu chez Lapid. Il est assidûment concentré sur ce qui est bon pour le pays et fait passer ses propres ambitions au second plan, et il est prêt à sacrifier ses propres ambitions pour le bien du pays.

C’est un modèle, vraiment. C’est ce qu’il a fait avec le parti Kakhol lavan, lorsqu’il a pris la deuxième place afin d’avoir une chance de se débarrasser de Netanyahu, et puis évidemment [lors des dernières élections] il avait de loin le plus grand nombre de sièges, mais il a travaillé avec Bennett pour lui donner le poste de Premier ministre en premier dans cette rotation, afin d’arriver à un accord avec lui.

Que pensez-vous de la relation entre Israël et les États-Unis, des tensions avec le parti démocrate ?

Tout d’abord, il ne fait aucun doute que Joe Biden a un long et solide passé pro-israélien. Comme il le dit souvent, il a rencontré tous les Premiers ministres israéliens depuis Golda Meir. Il a été engagé et impliqué dans ces questions pendant toutes ces années. Je ne sais pas s’il a rencontré Bennett, mais Lapid a passé beaucoup de temps avec lui par le passé.

Nous avons vu que pendant le conflit de Gaza, avant la mise en place du nouveau gouvernement, il soutenait fermement Israël, même face à certaines critiques de l’extrême-gauche ici aux États-Unis. Je lui accorde donc un grand crédit pour cela. Lui, le secrétaire d’État Antony Blinken, le secrétaire à la défense Lloyd Austin et l’ensemble de l’administration ont apporté un énorme soutien à Israël.

Et les relations avec le reste du parti démocrate, après les relations difficiles avec Benjamin Netanyahu ?

Netanyahu était considéré comme un allié du parti républicain. C’était un irritant majeur dans la relation entre Israël et les démocrates. Cet irritant ayant disparu, les relations sont bien meilleures qu’elles ne l’auraient été à mon avis.

De toute évidence, Lapid est le ministre des Affaires étrangères, il est donc dans une position idéale pour aider à entretenir cette relation des deux côtés de l’échiquier politique. Lapid a des relations avec les Républicains. Il a rencontré des sénateurs républicains et des membres républicains de la Chambre des représentants, ainsi que des démocrates. Mais il comprend l’importance du soutien bipartisan, et je pense qu’il est déterminé à faire en sorte que ce soutien reste bipartisan.

Le président américain Donald Trump (à droite) lors d’une réunion bilatérale élargie avec le Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu, le 27 janvier 2020, dans le bureau ovale de la Maison Blanche. (Photo officielle de la Maison Blanche par D. Myles Cullen)

Que devrait faire le gouvernement israélien pour rétablir les relations avec le parti démocrate ?

Vous devez garder à l’esprit que la grande majorité des élus démocrates sont pro-israéliens, nous avons un président pro-israélien, nous avons un vice-président pro-israélien, un président de la Chambre pro-israélien, nous avons un leader de la majorité pro-israélien au Sénat des États-Unis, et ils l’ont prouvé pendant des décennies.

Il y a quelques voix très fortes qui ne sont clairement pas pro-israéliennes. Ces voix fortes reçoivent beaucoup plus d’attention que leur nombre ne le suggère, pour un ensemble de raisons. Mais le fait qu’elles reçoivent beaucoup d’attention ne signifie pas qu’elles reflètent les opinions de la majorité des démocrates.

Mais voyez-vous, nous vivons dans un pays hautement polarisé où la gauche ne peut pas parler à la droite, la droite ne peut pas parler à la gauche, les démocrates et les républicains se jettent à la gorge les uns des autres pour chaque problème, presque chaque question devient profondément polarisée et profondément politisée. Il n’est donc pas surprenant qu’avec les messages venant de la droite, pendant tant d’années, la question d’Israël soit également devenu polarisée. Maintenant, nous avons la possibilité que ce message vienne du centre, et je pense que cette relation sera beaucoup plus facile à gérer.

Que conseilleriez-vous au Premier ministre Naftali Bennett avant son voyage à Washington ?

Ce n’est pas à moi de donner des conseils au Premier ministre, mais je dirai ceci : Pour les démocrates comme pour les républicains, l’une des dimensions les plus importantes est que les gens, les Américains, les démocrates et les républicains, doivent croire qu’Israël est engagé dans la paix. C’est absolument essentiel.

Et je pense que l’ancien Premier ministre Netanyahu, par certaines de ses paroles et certains de ses actes, a remis en question cet engagement pour de nombreux démocrates. Et pour certains républicains également – ils sont plus discrets à ce sujet, mais en privé, certains d’entre eux diront la même chose.

Le Premier ministre Naftali Bennett prononce des remarques télévisées à l’aéroport Ben Gurion, le 22 juin 2021. (Crédit: Flash90)

Avez-vous rencontré le Premier ministre Bennett ?

Il y a eu quelques réceptions et réunions juste après la prestation de serment auxquelles je suis allé, et j’ai parlé au Premier ministre pendant un court moment.

Que pensez-vous de la vague d’attaques antisémites contre les Juifs aux Etats-Unis ?

Nous voyons cela partout dans le monde, malheureusement. C’est un problème sérieux. L’administration Biden y fait face très sérieusement. Nous avons entendu directement le président sur cette question. Nous avons entendu le secrétaire à la Sécurité intérieure, Alejandro Mayorkas, qui est, soit dit en passant, juif.

Je pense que l’administration est très consciente de la montée de l’antisémitisme et qu’elle fait tout ce qu’elle peut pour l’atténuer. Cependant, bien qu’il y ait eu des incidents antisémites très graves dans de nombreux endroits de ce pays, et je ne veux pas du tout les minimiser, la plupart des Juifs se promènent la plupart du temps sans être agressés. Personne ne devrait avoir peur d’être agressé, mais il est important que les gens comprennent exactement ce qui se passe. Nous ne vivons pas une Nuit de Cristal.

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