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Outrage après l’annulation d’une exposition d’art juif à Princeton

L'exposition d'artistes américains du 19e siècle devait inclure Moses Jacob Ezekiel et Theodore Moise ; la curatrice dénonce une "capitulation regrettable à la 'cancel culture'"

Une exposition d'artistes juifs américains prévue par l'université de Princeton en 2022 devait présenter Ezekiel (à gauche) et une statue basée sur la "Religious Liberty" (Liberté religieuse) (au centre), mais elle a été abandonnée en raison de son soutien de toujours à la Confédération. L’atelier du sculpteur à Rome en 1909. (Crédit : Domaine public/JTA)
Une exposition d'artistes juifs américains prévue par l'université de Princeton en 2022 devait présenter Ezekiel (à gauche) et une statue basée sur la "Religious Liberty" (Liberté religieuse) (au centre), mais elle a été abandonnée en raison de son soutien de toujours à la Confédération. L’atelier du sculpteur à Rome en 1909. (Crédit : Domaine public/JTA)

JTA – L’université de Princeton a passé des mois à planifier une exposition d’art juif américain du 19e siècle avant de l’annuler parce que deux des artistes présentés avaient soutenu la Confédération.

L’annulation a suscité des critiques de la part des donateurs juifs de l’exposition et des historiens consultants. Ils affirment que cette décision « réécrit l’histoire de l’art ».

« J’ai été vraiment stupéfait que l’université prenne cette position », a déclaré au journal universitaire de Princeton Leonard Milberg, le gestionnaire financier et collectionneur d’art juif qui a financé la collection et dont le nom orne la galerie où l’exposition devait être présentée.

L’exposition devait présenter les œuvres de Moses Jacob Ezekiel, un sculpteur de renom qui a notamment conçu le Confederate Memorial du cimetière national d’Arlington et a affiché le drapeau de guerre confédéré dans son atelier de Rome pendant toute sa carrière, et du peintre Theodore Moise, qui était major dans l’armée confédérée.

Une célèbre sculpture d’Ezekiel connue sous le nom de « Foi » – une adaptation d’une œuvre antérieure « Liberté religieuse » commandée par le Bnai Brith qui célèbre le 100e anniversaire de la signature de la Déclaration d’indépendance et est actuellement exposée à l’extérieur du National Museum of American Jewish History à Philadelphie – devait être la pièce maîtresse de l’exposition ; une autre œuvre d’Ezekiel devait présenter une sculpture du rabbin Isaac Mayer Wise, le fondateur du judaïsme réformé américain.

Après avoir accepté d’organiser l’exposition l’été dernier, Princeton l’a annulée en décembre. Selon des courriels obtenus par Religion News Service, le vice-recteur de l’université chargé de l’équité institutionnelle et de la diversité avait exprimé des inquiétudes quant aux liens avec les Confédérés et avait demandé qu’Ezekiel et Moise soient remplacés par d’autres artistes.

Cette décision n’a plu ni à Milberg, ni à la curatrice de l’exposition, Samantha Baskind, ni aux historiens juifs qu’ils ont consultés pour l’exposition, Adam Mendelsohn et Jonathan Sarna, qui ont fait valoir que l’exposition, telle qu’elle avait été planifiée, avait abordé de manière réfléchie les liens entre les artistes et les Confédérés.

« Le donateur s’est désisté parce que Princeton a ‘cancel’ l’art », a déclaré Mme Baskind au Daily Princetonian, affirmant que cette décision était  » une regrettable capitulation anti-intellectuelle visant à annuler la culture ».

« Retirer les artistes ayant des liens avec les Confédérés réécrit l’histoire de l’art. Les historiens de l’art examinent la signification de l’art à son époque ainsi que la façon dont il est perçu dans le moment présent. Nous devons informer et discuter du passé, et non l’enterrer », a-t-elle ajouté.

Les institutions américaines, y compris les universités, se demandent de plus en plus si et comment elles peuvent reconnaître les personnalités racistes de leur passé. Cette démarche a inclus certains juifs ayant des liens avec les Confédérés : Une synagogue de Californie du Nord, par exemple, s’est demandé s’il fallait inclure le leader confédéré juif Judah Benjamin dans une liste gravée de Juifs illustres.

Dans un éditorial, Milberg a fait remarquer qu’il avait déjà parrainé des expositions à Princeton mettant en lumière des artistes ayant des liens avec l’antisémitisme. « J’ai estimé que je ne devais pas effacer l’histoire mais en tirer des leçons », a-t-il écrit.

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