Pogrom de Tulsa : En 1921, des Américains blancs ont massacré 300 Noirs
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Pogrom de Tulsa : En 1921, des Américains blancs ont massacré 300 Noirs

Deux jours d'offensive raciste avec police et avions-bombardiers ont détruit le quartier de Tulsa, entièrement noir, en Oklahoma ; aucun de ses auteurs n'a été traduit en justice

Après le massacre de Tulsa en 1921. (Domaine public)
Après le massacre de Tulsa en 1921. (Domaine public)

Au cours du week-end du Memorial Day en 1921, une foule blanche a éradiqué le florissant quartier noir de Tulsa, dans l’Oklahoma. Entre le 31 mai et le 1er juin, quelque 300 habitants du quartier ont été assassinés, faisant du « Black Wall Street Massacre » le « pogrom » racial le plus meurtrier de l’histoire des États-Unis.

« Surnommée ‘l’émeute raciale de Tulsa de 1921’, cette calamité causée par l’homme pourrait être plus précisément qualifiée d’assaut, de catastrophe, de massacre, de pogrom, d’holocauste ou de toute autre description horrible », écrit Hannibal Johnson, avocat de Tulsa, auteur de Black Wall Street et président de la commission du centenaire du massacre racial de Tulsa de 1921.

Entre autres éléments du massacre qui le font ressembler à un pogrom, une accusation d’agression sexuelle de type meurtre rituel a été utilisée pour exciter une foule blanche. Plus précisément, le fils d’un éminent homme d’affaires noir a été accusé d’avoir agressé une jeune fille blanche qui était opératrice d’ascenseur. Dick Rowland, cireur de chaussures de 19 ans, a été placé en détention et amené au tribunal.

Pendant des générations, les lynchages ont été utilisés par les tenants de la suprématie blanche pour instiller la peur parmi les Noirs. Préoccupés par le sort de Rowland, un groupe d’hommes noirs armés s’est rendu au tribunal. À l’époque, Tulsa comptait 3 200 membres du Ku Klux Klan.

Une fusillade devant le palais de justice a fait 12 morts, et les défenseurs noirs se sont réfugié dans leur quartier. La foule n’était pas loin derrière, avec l’intention de se venger.

Cette calamité causée par l’homme pourrait être plus précisément qualifiée d’assaut, de catastrophe, de massacre, de pogrom

Dans la ville de Tulsa, où règne la ségrégation raciale, le district de Greenwood accueille plusieurs millionnaires noirs. Certains d’entre eux mobilisaient des capitaux pour soutenir la croissance de « Black Wall Street », tandis que d’autres s’enrichissaient grâce au boom pétrolier. À deux générations seulement de l’esclavage, Greenwood était un « rêve américain » pour ses 10 000 résidents noirs – et une source de ressentiment pour de nombreux Blancs.

Le district de Tulsa de Greenwood, dans l’Oklahoma. (Domaine public)

Parmi les infrastructures du district se trouvaient le plus grand hôtel appartenant à des Noirs du pays et un hôpital pour Noirs. Il y avait deux cinémas, des épiceries et un journal noir.

Le massacre de Tulsa n’a pas eu lieu par hasard. « L’Été rouge » de 1919 a été marquée par des « émeutes raciales » dans des dizaines de villes américaines. Le plus souvent, la police locale s’est jointe à la foule blanche pour attaquer les communautés noires. Dans certaines villes, dont Chicago, les Afro-Américains mirent en place une défense armée contre les maraudeurs blancs.

Cependant, le mot « émeute » ne rend pas compte de ce qui s’est passé dans les rues : de plus en plus, les historiens se tournent vers le terme de massacre, ou « pogrom », pour décrire les destructions subies par les quartiers.

« Le terme ‘émeute’ est controversé, car il suppose que les Noirs ont commencé la violence, comme ils ont été accusés de le faire par les Blancs », déclare John W. Franklin, chargé de programmation au Smithsonian Museum, dans un article du Smithsonian Magazine. « Nous utilisons de plus en plus le terme de ‘massacre’, ou j’utilise le terme européen de ‘pogrom’. »

Le grand-père de Franklin, l’avocat Buck Colbert Franklin, a écrit un témoignage de dix pages sur le pogrom de Tulsa, qui se trouve désormais au Musée national de l’histoire et de la culture afro-américaines du Smithsonian.

À Tulsa, la foule a attaqué les Noirs non seulement dans la rue, mais aussi par les airs. Au plus fort du pogrom, des avions privés ont été utilisés pour larguer des bombes incendiaires (« boules de térébenthine en feu ») sur des bâtiments, qui ont ensuite brûlé de haut en bas. Toujours à partir de ces avions, des hommes armés mitraillaient les habitants noirs qui fuyaient le quartier.

« Je pouvais voir des avions tourner en rond en plein vol. Ils se multipliaient et vrombissaient, s’élançaient et plongeaient à basse altitude. Je pouvais entendre quelque chose comme de la grêle tomber sur le haut de mon immeuble de bureaux. En bas de l’East Archer, j’ai vu le vieil hôtel Mid-Way en feu, brûlant de son sommet, puis un autre et un autre et un autre bâtiment ont commencé à brûler de leur sommet », a écrit Franklin.

« Les trottoirs étaient littéralement couverts de boules de térébenthine en feu. Je ne savais que trop bien d’où elles venaient, et je ne savais que trop bien pourquoi chaque bâtiment en feu brûlait d’abord par le haut… J’ai fait une pause et j’ai attendu un moment opportun pour m’échapper. ‘Où est notre splendide service d’incendie avec sa demi-douzaine de casernes ?’, me suis-je demandé. ‘La ville est-elle en conflit avec la foule ?' », a écrit Franklin.

Carte postale « Émeute raciale » du massacre de 1921 à Tulsa, Oklahoma. (Domaine public)

En guise de punition pour l’éradication de leur quartier, 6 000 habitants de Greenwood ont été arrêtés et placés en détention par la Garde nationale. Certains d’entre eux ont été détenus pendant plus d’une semaine, ainsi que 4 000 autres Noirs venus d’autres parties de Tulsa.

« Résistance lourdement armée »

Après la confrontation initiale devant le palais de justice, l’incendie et le pillage de Greenwood ont commencé.

Les fonctionnaires municipaux étaient en effet complices de la foule, veillant à ce que les services téléphoniques et ferroviaires soient coupés. La Croix-Rouge a été empêchée d’entrer à Tulsa, et les pompiers ont été empêchés de pénétrer dans le secteur sous la menace des armes. Les fonctionnaires civils ont dépêché des hommes blancs et distribué des armes à feu, encourageant les gens à rétablir l’ordre.

Un homme noir arrêté lors du massacre de Tulsa. (Domaine public)

Aux petites heures du matin du 1er juin, des fusillades ont éclaté entre les défenseurs noirs de Greenwood et les assaillants blancs. C’est à ce moment que les incendies ont été déclenchés à la fois depuis le sol et depuis les airs alors que les habitants tentaient de fuir.

« Ils n’étaient pas habitués à rencontrer une résistance aussi lourdement armée », commente Chris Messer, expert du massacre et professeur de sociologie à l’université d’État du Colorado à Pueblo.

« Il y avait une conception chez les blancs locaux selon laquelle les Noirs récoltaient ce qu’ils méritaient », indique M. Messer dans une interview au Times of Israël.

Bien que la loi martiale ait été déclarée, dans la pratique, c’est la loi de la foule qui a régné pendant deux jours. Les « cartes postales de l’émeute » produites après le massacre comprenaient des images graphiques de carnage, notamment des Noirs abattus, décapités et incendiés.

Des hommes blancs avec le quartier de Greenwood en feu derrière eux, le 1er juin 1921. (Domaine public)

En plus des 300 résidents noirs qui ont perdu la vie, quelque 800 personnes ont été soignées pour des blessures et 35 blocs de quartier ont été détruits. Lorsque les gardes nationaux ont témoigné de ce qui s’est passé, ils ont qualifié les résidents noirs « d’ennemis ».

Bien que le massacre ait été rapporté dans les informations nationales, aucun de ses auteurs n’a été traduit en justice. Les victimes n’ont pas récupéré leurs biens ni reçu d’indemnisation, et les autorités locales ont travaillé assidûment pour bannir la mémoire de ce qui s’est passé pendant des décennies. Plus de 1 200 maisons noires ont été incendiées.

En 1996, les militants ont réussi à attirer l’attention du public sur le massacre. La Commission sur le massacre racial de Tulsa a été créée et a fait plusieurs recommandations, dont l’indemnisation des survivants et la création d’un parc commémoratif.

Des Noirs arrêtés à Tulsa, dans l’Oklahoma, le 1er juin 1921. (Domaine public)

En 2017, les pompiers de Tulsa ont publié une monographie à l’occasion de leur 100e anniversaire. De toute évidence, l’immense brasier du week-end du Memorial Day de 1921 n’a pas fait l’objet de la rétrospective.

« Les preuves historiques ont été supprimées », rapporte M. Messer. « L’histoire de l’Oklahoma n’a jamais enseigné le massacre. Mais ils le font maintenant. »

Selon M. Messer, le massacre a été couvert localement « en contraste flagrant avec ce qui s’est réellement passé ». Depuis la fin des années 1990, les archéologues recherchent des fosses communes liées à ce week-end de massacre.

Des ruines brûlées de Greenwood à Tulsa, dans l’Oklahoma, en juin 1921. (Domaine public)

Il y a quinze ans, lorsque M. Messer a découvert pour la première fois son existence dans le cadre de ses recherches, l’assaut était communément appelé « émeute raciale ». Huit décennies après le massacre, on a pris davantage conscience de ce qui s’était passé, y compris des éléments de l’incident qui s’apparentait à des pogroms.

« Les fonctionnaires locaux ont contribué au massacre de Tulsa », commente M. Messer. « Ils ont armé les blancs. Ils ont eux-mêmes participé à la destruction. »

Dans les années qui ont suivi, d’autres quartiers et villes noirs ont été rasés par des foules blanches. Deux ans après les événements dans l’Oklahoma, la ville noire de Rosewood, dans le centre de la Floride, a été détruite de la même manière. Comme pour le massacre racial de Tulsa, aucune accusation n’a été portée et le souvenir de ce qui s’est passé a été effacé pendant des décennies.

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