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Un médicament contre le cancer du sein traite l’hypoglycémie liée au cancer du poumon

En collaboration avec des chercheurs du Technion, des endocrinologues et des oncologues ont prouvé l'efficacité de l'alpelisib dans l'inversion de l'hypoglycémie sévère

De gauche à droite : Matan Fisher, Gil Leibowitz et Avivit Cohen de l’hôpital Hadassah. (Crédit : Hôpital Hadassah)
De gauche à droite : Matan Fisher, Gil Leibowitz et Avivit Cohen de l’hôpital Hadassah. (Crédit : Hôpital Hadassah)

Une équipe de médecins de l’hôpital Hadassah de Jérusalem et de chercheurs du Technion de Haïfa a découvert qu’un médicament contre le cancer du sein pouvait être utilisé pour traiter l’hypoglycémie sévère chez les patients atteints d’un cancer du poumon.

Jusqu’à présent, l’un des seuls moyens de traiter la chute brutale du taux de sucre dans le sang d’un patient atteint d’un cancer consistait à lui administrer des perfusions continues de glucose. Les stéroïdes et autres médicaments sont rarement efficaces pour traiter cette maladie rare et peuvent avoir des effets secondaires désagréables.

Les conclusions des chercheurs israéliens, qui portent sur une voie moléculaire commune au cancer du sein et aux grandes tumeurs cancéreuses qui sécrètent du glucose dans les muscles, ont été récemment publiées dans le prestigieux New England Journal of Medicine.

L’étude cite le cas d’un homme de 57 ans atteint d’un cancer du poumon qui s’est présenté aux urgences de l’hôpital Hadassah en 2021 avec une hypoglycémie sévère.

Contrairement aux diabétiques, son hypoglycémie n’était pas due à un excès d’insuline, mais à la sécrétion d’une protéine spécifique produite par sa tumeur, qui augmente radicalement l’absorption du glucose dans les tissus musculaires du corps.

« Il s’agit d’une complication rare du cancer, qui survient généralement chez les patients atteints de très grosses tumeurs, et pas seulement dans les poumons. Il s’agit généralement d’un type de cancer que nous appelons tumeur mésenchymateuse », a déclaré le professeur Gil Leibowitz.

L’hôpital Hadassah Ein Kerem, à Jérusalem, le 17 août 2021. (Crédit : Yonatan Sindel/Flash90)

Leibowitz, directeur du centre du diabète de Hadassah, a rapidement travaillé avec une équipe de collègues – endocrinologues et oncologues – pour trouver une solution pour le patient, qui risquait de souffrir de confusion, d’une vision floue, d’un changement de comportement, de crises d’épilepsie et voire même de mourir.

Causé par la sécrétion de la protéine pro-IGF2 par la tumeur, ce type d’hypoglycémie a des conséquences très graves sur la qualité de vie de l’individu et est difficile à traiter.

« Avec le diabète, en cas d’hypoglycémie causée par un excès d’insuline, vous mangez des glucides et l’hypoglycémie disparaît. Dans le cas de cette maladie, elle ne disparaît pas », a-t-il déclaré.

L’équipe de médecins s’est concentrée sur le fait que la voie de signalisation par laquelle le pro-IGF2 active le glucose dans le muscle est la même que celle impliquée dans la croissance cellulaire dans la progression du cancer. L’objectif des médecins était d’inhiber cette voie, et ils ont réalisé que l’alpelisib – y parvenait lorsqu’il était utilisé dans le traitement du cancer du sein.

« Le mécanisme n’a jamais été prouvé, mais nous savions que nous n’avions rien à perdre », explique le Dr. Leibowitz. « L’état du patient se détériorait et nous devions sortir des sentiers battus et agir immédiatement. »

Le taux de glycémie du patient s’est stabilisé en quelques heures et, alors que les médecins tentaient de trouver le bon dosage, le patient n’a pas connu d’autres crises d’hypoglycémie.

Illustration : Une femme se faisant contrôler sa glycémie en Indonésie, le 13 novembre 2019. (Crédit : Adek Berry/AFP)

Ce traitement coûte des dizaines de milliers de dollars, ce qui n’était pas à la portée du patient. Dans un premier temps, le laboratoire pharmaceutique, Novartis, a répondu négativement à une demande d’utilisation hors étiquette en raison d’un manque de documentation sur l’emploi de l’alpelisib à cette fin.

« Après s’être procuré le médicament auprès de Friends of Health (une organisation qui fournit des médicaments gratuits), et effectué des tests et fourni des données sur notre réussite, la société pharmaceutique a changé d’avis et a fourni au patient le médicament, qui est pris par voie orale », a déclaré Leibowitz.

Le groupe de Hadassah s’est ensuite tourné vers ses collègues du laboratoire d’ingénierie des tissus et des cellules souches du Technion pour qu’ils l’aident à démontrer le mécanisme à l’origine de l’efficacité du médicament contre l’hypoglycémie.

« Ils disposent d’un système permettant de cultiver des cellules musculaires humaines dans des supports tridimensionnels. Nous avons pu montrer que le pro-IGF2, qui a effectivement augmenté, active la voie et augmente l’absorption du glucose par le muscle et que le médicament peut inhiber cette absorption », a déclaré M. Leibowitz.

Le patient a continué à prendre le médicament, mais il est malheureusement décédé quelques mois plus tard en raison de la progression de sa tumeur. Toutefois, les résultats positifs de son traitement par le médicament contre le cancer du sein pour son hypoglycémie peuvent contribuer à aider d’autres patients atteints de cancer et souffrant de la même complication.

Leibowitz a suggéré que l’alpelisib pourrait être particulièrement utile pour les patients atteints d’un cancer qui commence dans le pancréas et peut se propager au foie.

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