Une découverte lituanienne apporte un nouvel éclairage sur la vie juive d’Europe
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Une découverte lituanienne apporte un nouvel éclairage sur la vie juive d’Europe

170 000 documents datant du milieu du 18e siècle, qui ont survécu à la Shoah et à la domination soviétique, révèlent une culture florissante

Une archiviste prépare les documents de Vilnius à numériser pour le YIVO le 26 janvier 2015 (Crédit : AFP PHOTO / PETRAS MALUKAS)
Une archiviste prépare les documents de Vilnius à numériser pour le YIVO le 26 janvier 2015 (Crédit : AFP PHOTO / PETRAS MALUKAS)

NEW YORK (JTA) – Le mois dernier, l’Institut YIVO pour la recherche juive a fait une annonce étonnante : la découverte de 170 000 documents juifs qu’on pensait avoir été détruits pendant l’Holocauste.

Les documents, qui datent du milieu du XVIIIe siècle jusqu’à la Seconde Guerre mondiale, ont survécu aux tentatives de destruction des Nazis et des Soviétiques.

En 1941, dans le cadre du programme de pillage des musées et des institutions juives, les nazis attaquèrent YIVO, qui est maintenant basé à New York mais dont le siège était à Vilna. Un groupe de travailleurs esclaves juifs appelé la « brigade de papier » a fait passer clandestinement des livres, des papiers et des œuvres d’art dans le ghetto de Vilna, risquant ainsi leur vie.

Après la Seconde Guerre mondiale, un bibliothécaire lituanien non-juif, Antanas Ulpis, a caché la collection dans le sous-sol d’une église au milieu d’une campagne menée par le gouvernement soviétique pour débarrasser le pays de la religion.

En 1991, le gouvernement lituanien a déclaré avoir trouvé 150 000 documents qu’Olpis avait conservés dans l’église, mais la nouvelle découverte semble dépasser cette collection en termes de taille et d’état des documents, a déclaré Jonathan Brent, directeur exécutif de YIVO.

Ensemble, les deux découvertes constituent « la plus grande collection de documents sur la vie juive en Europe de l’Est qui existe dans le monde », a déclaré M. Brent à JTA au début du mois au siège de YIVO. Brent a déclaré que les documents apportent un nouvel éclairage sur la vie des Juifs d’Europe de l’Est, dont l’histoire est souvent racontée comme une série de persécutions.

Jonathan Brent, le directeur exécutif de YIVO, dit que les documents aident à montrer un autre aspect de la vie juive en Europe de l’Est que ce que les gens ont tendance à apprendre. (Josefin Dolsten)

« Ce n’était rien d’autre que des pogroms », se rappelle Brent de ses cours sur l’histoire ashkénaze. « Et ce que cela ouvre, c’est que c’était tellement bien plus que cela, qu’en effet les Juifs avaient une véritable civilisation qui a prospéré. »

Le gouvernement lituanien a trouvé les documents en 2016 et en a parlé à YIVO plus tôt cette année. La majeure partie du matériel reste en Lituanie, mais 10 éléments sont présentés au mois de janvier à YIVO, qui travaille avec le gouvernement lituanien pour archiver et numériser la collection.

Voici un aperçu d’une poignée de documents exposés à YIVO et de ce qu’ils enseignent sur la vie juive en Europe de l’Est.

Ce livre de bord communique les règles de participation à un groupe d’étude sur le Talmud à Lazdijai, en Lituanie. (Thos Robinson / Getty Images pour l’Institut YIVO pour la recherche juive via JTA)

1. Carnet de notes communal, Lazdijai, Lituanie, 1836

Le livre, appelé Pinkas, a été écrit pour une association d’étude Talmud et utilisé pour enregistrer des informations sur ses membres, tels que les naissances, les décès et les transactions commerciales.

Il est décoré avec des illustrations ornées et déclare que pour faire partie du groupe, les membres doivent étudier une pleine page du Talmud ensemble.

« Ce que vous voyez ici dans la décoration est la fierté et le soin qu’ils ont ressentis pour leur vie et leur désir de la commémorer pendant des générations », a déclaré Brent.

Sholem Aleichem a écrit une lettre, au centre dans la rangée du bas, d’un centre de santé en Allemagne. (Thos Robinson / Getty Images pour l’Institut YIVO pour la recherche juive via JTA)

2. Lettre écrite par Sholem Aleichem d’une station thermale, Badenweiler, Allemagne, 1910

Le célèbre auteur yiddish avait des problèmes de santé et passait du temps dans des centres de santé loin des amis et de la famille.

Dans cette note, Sholem Aleichem se moque de Leon Neustadt, un leader de la communauté juive de Varsovie, en écrivant qu’un verset biblique faisant référence à des animaux non casher interdits aux juifs fait référence à Neustadt.

3. Accord entre un syndicat de transport d’eau et la Yeshiva de Ramayles, Vilna, 1857

Dans le document, le groupe de porteurs promet de faire don d’un rouleau de Torah et de collecter de l’argent pour acheter un Talmud pour la yeshiva en échange d’une salle pour les services religieux.

Les transporteurs d’eau, c’est-à-dire, les travailleurs qui transportaient l’eau au domicile des gens, constituaient « le niveau économique le plus bas de la société, et le fait qu’ils avaient un contrat avec la yeshiva était important », a déclaré Brent.

« Ce que ce modeste document nous montre, c’est que cette communauté fonctionnait de telle manière que le sommet de la communauté et le bas de la communauté communiquaient entre eux et s’entraidaient ».

4. 10 poèmes d’Avrom Sutzkever, Vilna, 1943

Le célèbre poète yiddish les a écrits sur de vieux documents, créant un livre de fortune pour ses poèmes dans le ghetto de Vilna, où le papier était rare.

Ce sont les versions les plus anciennes des poèmes écrits par Sutzkever dans le ghetto de Vilna, qu’il a reproduit plusieurs fois et qu’il connaissait par cœur.

Il a composé certains d’entre eux tout en vivant dans les bois comme un combattant partisan. L’écriture des poèmes dans le livre a aidé les autres résidents du ghetto à y avoir plus facilement accès.

Bebe Epstein, une résidente de Vilna, avait 12 ans lorsqu’elle a écrit cette autobiographie. (Thos Robinson / Getty Images pour l’Institut YIVO pour la recherche juive via JTA)

5. Autobiographie de Bebe Epstein, Vilna, 1933-34

Epstein avait 12 ans quand elle a écrit ce livre et l’a soumis à YIVO pour un concours d’autobiographie pour les jeunes.

La cinquième note sur les événements quotidiens de son enfance, comme traiter avec un professeur strict : « Au début, il était bon pour nous. Plus tard, il est devenu strict, et même plus strict. »

Epstein a également détaillé diverses maladies dont elle a souffert et se plaignait d’avoir trop de devoirs. Epstein a ensuite été forcée de vivre dans le ghetto de Vilna et dans des camps de concentration, mais elle a survécu à la guerre et a déménagé aux États-Unis.

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