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Une ONG new-yorkaise s’assure que les réfugiés se sentent chez eux au chaud

New Neighbors Partnership met en relation des familles pour que les vêtements usagés puissent être utilisés pendant des années et que des relations durables puissent se nouer

  • Des réfugiés afghans arrivent à l'aéroport international de Dulles le 27 août 2021 à Dulles, en Virginie, après avoir été évacués de Kaboul à la suite de la prise de contrôle de l'Afghanistan par les talibans. (Crédit : Olivier DOULIERY / AFP)
    Des réfugiés afghans arrivent à l'aéroport international de Dulles le 27 août 2021 à Dulles, en Virginie, après avoir été évacués de Kaboul à la suite de la prise de contrôle de l'Afghanistan par les talibans. (Crédit : Olivier DOULIERY / AFP)
  • Un paquet de vêtements et de livres légèrement usagés est destiné à une famille de réfugiés jumelée à une fammille bénévole du New Neighbours Partnership. (Crédit : Avec l'aimable autorisation de New Neighbours Partnership/via JTA)
    Un paquet de vêtements et de livres légèrement usagés est destiné à une famille de réfugiés jumelée à une fammille bénévole du New Neighbours Partnership. (Crédit : Avec l'aimable autorisation de New Neighbours Partnership/via JTA)
  • DULLES, VIRGINIE - 27 AOÛT : les réfugiés montent à bord d'autobus qui les emmèneront dans un centre après leur arrivée à l'aéroport international de Dulles après avoir été évacués de Kaboul, le 27 août 2021 à Dulles, en Virginie. (Crédit : Somodevilla/Getty Images/AFP (Photo by CHIP SOMODEVILLA / GETTY IMAGES NORTH AMERICA / Getty Images via AFP)
    DULLES, VIRGINIE - 27 AOÛT : les réfugiés montent à bord d'autobus qui les emmèneront dans un centre après leur arrivée à l'aéroport international de Dulles après avoir été évacués de Kaboul, le 27 août 2021 à Dulles, en Virginie. (Crédit : Somodevilla/Getty Images/AFP (Photo by CHIP SOMODEVILLA / GETTY IMAGES NORTH AMERICA / Getty Images via AFP)

New York Jewish Week via JTA – Il y a cinq ans, Norma Batiz Martinez est arrivée à New York en provenance du Honduras, où la hausse de la criminalité rendait la vie trop dangereuse pour elle et ses enfants. Batiz et ses enfants avaient traversé le Mexique, endurant la faim, le froid et la fatigue.

Mais leurs difficultés n’ont guère pris fin lorsqu’ils sont arrivés aux États-Unis, où ils ont cherché refuge. Elle ne connaissait pas la langue, n’avait pas d’emploi ni de permis de conduire, et surtout, elle ne savait même pas quelles questions poser ni comment s’y prendre.

« Le processus a été très difficile », a déclaré Batiz au New York Jewish Week, en espagnol. « Lorsque vous arrivez dans ce pays, sans parler la langue, il y a tellement d’informations qui vous échappent. Il est difficile d’accéder à l’aide que la ville offre. On peut s’adresser à tout [aux services sociaux] maintenant, mais on ne sait pas ce qu’on ne sait pas. »

« Il est très important, ajoute-t-elle, d’avoir cette personne sur laquelle on peut s’appuyer pour pouvoir accéder à tout. »

Mme Batiz a trouvé « cette personne » grâce au New Neighbors Partnership, une organisation à but non lucratif qui met en relation des familles de réfugiés et de demandeurs d’asile nouvellement arrivées avec des familles locales de la région de New York dont les enfants sont légèrement plus âgés. Une ou deux fois par an, ces familles locales bénévoles transmettent les vêtements usagés de leurs enfants aux familles partenaires.

Shoshana Akabas a créé le New Neighbors Partnership après avoir travaillé avec des réfugiés et des immigrants au travers de son travail bénévole à sa synagogue, Bnai Jeshurun sur l’Upper West Side. (Crédit : autorisation : New Neighbors Partnership/ via JTA)

Le programme est particulièrement utile pour les familles qui arrivent de climats plus chauds. Comme l’a fait remarquer Mme Batiz elle-même, « il fait trop froid à New York ».

Souvent, ces familles locales deviennent plus que de simples ressources en matière de vêtements. Elles deviennent des visages amicaux dans un nouveau pays et aident à s’orienter dans les services sociaux et les systèmes scolaires publics.

New Neighbors Partnership a été fondé par Shoshana Akabas il y a près de quatre ans. L’organisation a reçu le statut officiel 501(c)(3) au printemps, et depuis, Mme Akabas a pu « jumeler » davantage de familles locales avec des familles de réfugiés, qui sont récemment arrivées principalement d’Afghanistan. Avant la prise de contrôle de l’Afghanistan par les Talibans, les réfugiés venaient principalement d’Amérique latine et d’Afrique.

« C’est comme un travail de rêve », a déclaré Mme Akabas, 29 ans, au New York Jewish Week. « J’ai l’occasion de rencontrer des gens du monde entier et d’aider à les accueillir dans une ville que j’aime ».

L’intérêt de Mme Akabas pour le travail avec les réfugiés a commencé lorsqu’elle était étudiante à l’Université de Pennsylvanie, où elle a fait du bénévolat à HIAS, la vénérable société juive d’aide aux immigrants. Après son retour à New York – Mme Akabas a grandi dans l’Upper West Side et a fréquenté la Beit Rabban Day School et la Stuyvesant High School – elle a continué à travailler avec les réfugiés et les immigrants en faisant du bénévolat dans sa synagogue, Bnai Jeshurun, dans l’Upper West Side.

Des réfugiés afghans arrivent à l’aéroport international de Dulles le 27 août 2021 à Dulles, en Virginie, après avoir été évacués de Kaboul à la suite de la prise de contrôle de l’Afghanistan par les talibans. (Crédit : Olivier DOULIERY / AFP)

Grâce à ce travail, Mme Akabas a découvert de nombreux problèmes dans le cadre des collectes de vêtements existantes – à savoir qu’elles sont souvent anonymes, inefficaces et chronophages. Les dons sont jetés sur une pile au lieu d’être triés pour répondre aux besoins des bénéficiaires. Et qui a le temps de solliciter des dons, de gérer une collecte et d’organiser la destination des dons ?

Elle a également appris que des milliers de réfugiés arrivent à New York chaque année avec des vêtements pas assez chauds pour le froid, en particulier pour les bébés et les enfants en pleine croissance. Selon Mme Akabas, les organismes d’aide aux réfugiés ne sont généralement engagés que pour trois mois et consacrent la majeure partie de ce temps à trouver des emplois, des logements et des écoles pour les nouvelles familles.

Mais Mme Akabas a trouvé par hasard une solution au problème des vêtements lorsqu’elle a rencontré une femme enceinte originaire d’Afghanistan, récemment arrivée aux États-Unis avec son mari, traducteur pour les troupes américaines. Souhaitant donner un coup de main, Mme Akabas a demandé à l’une de ses amies, qui avait accouché quelques mois plus tôt, si elle avait des vêtements et des fournitures pour bébé de seconde main dont elle pourrait faire don au couple. C’est ce qu’elle a fait.

Six mois plus tard, l’amie de Mme Akabas avait d’autres vêtements qui étaient devenus trop grands pour son bébé, elle les a donc donnés. Mme Akabas s’est vite rendue compte qu’il était très pratique pour les deux parties de la chaîne d’être jumelées directement, dans le cadre d’un partenariat. Elle demande désormais aux familles volontaires de s’engager pour trois ans. Ces deux premières mères sont toujours en contact.

C’était le premier jumelage de ce qui est devenu New Neighbors Partnership, qui a maintenant créé plus de 300 partenariats et a fourni plus de mille colis de vêtements à des familles de réfugiés. Il y a au moins 200 familles basées à New York sur une liste d’attente pour être mises en relation avec des familles de réfugiés, dont beaucoup se trouvent sur des bases militaires et attendent d’être réinstallées après avoir fui l’Afghanistan cet été.

Un paquet de vêtements et de livres légèrement usagés est destiné à une famille de réfugiés jumelée à une famille bénévole du New Neighbours Partnership. (Crédit : Avec l’aimable autorisation de New Neighbours Partnership/via JTA)

À peu près au même moment, Mme Akabas a quitté son poste de professeur d’écriture à l’université de Columbia – où elle a obtenu sa maîtrise en beaux-arts – pour travailler à plein temps comme directrice exécutive de New Neighbors Partnership.

« Nous essayons de nous développer de manière aussi durable et responsable que possible », a déclaré Mme Akabas.

Le service, a-t-elle expliqué, dépend de la bonne connaissance des familles de réfugiés afin de répondre au mieux à leurs besoins. Les bénévoles savent, par exemple, si les familles partenaires sont des musulmans pratiquants, ce qui signifie généralement qu’elles préfèrent des vêtements plus modestes. Ils savent également si une mère célibataire élève une famille, afin que personne ne fasse don d’une grenouillère portant l’inscription « My Daddy Loves Me » (Mon père m’aime).

Pour l’instant, en plus d’Akabas, l’organisation compte trois membres du personnel, qui sont tous des réfugiés et des participants au programme eux-mêmes. Mme Akabas est convaincue que son éducation juive a joué un rôle dans la création de l’association.

Elle se sent obligée d’accueillir les étrangers.

« Je pense que si je devais indiquer d’où vient une grande partie de ce [travail d’engagement communautaire], c’est de ce que nous avons fait à l’école Beit Rabban », a-t-elle déclaré. « En tant que peuple, nous avons été contraints de fuir à de très nombreuses reprises », a-t-elle ajouté. « C’est quelque chose que nous connaissons bien et nous savons à quel point c’est difficile ».

Les avantages vont dans les deux sens. Pour Renee Rachelle, une mère locale, l’un de ses meilleurs souvenirs pendant le confinement du COVID au printemps 2020 a été de rendre visite à la mère avec laquelle elle a été jumelée depuis le Kirghizistan. Rachelle a conduit de sa maison de l’Upper West Side à Brooklyn pour livrer un paquet de vêtements et de livres, et pour rattraper le temps perdu dans le jardin.

« Le simple fait de voir un visage familier et d’avoir un contact quelconque entre nous était vraiment agréable », a-t-elle déclaré au New York Jewish Week. « Cela élargit tellement ma communauté ». Une autre participante locale et membre du conseil d’administration de l’organisation, Holly Schechter, est d’accord.

« New York est l’un de ces endroits étranges où tout est si grand, mais peut aussi être si petit », a-t-elle déclaré. « Ce [partenariat] donne en quelque sorte l’impression d’être un peu plus petit, ou un peu plus accueillant pour les nouveaux arrivants ».

DULLES, VIRGINIE – 27 AOÛT : les réfugiés montent à bord d’autobus qui les emmèneront dans un centre après leur arrivée à l’aéroport international de Dulles après avoir été évacués de Kaboul, le 27 août 2021 à Dulles, en Virginie. (Crédit : Somodevilla/Getty Images/AFP (Photo by CHIP SOMODEVILLA / GETTY IMAGES NORTH AMERICA / Getty Images via AFP)

« Ces familles [locales] ont été là, collaborant avec moi, me demandant ce dont les enfants ont besoin, comment ils vont, si elles peuvent aider pour la garderie ou l’acquisition de vaccins », a déclaré Mme Batiz. Sa famille l’a également aidée à trouver un cours d’anglais.

Avec New Neighbors Partnership, Mme Akabas espère faire évoluer les cœurs et les esprits en abandonnant la charité – souvent un don unique et impersonnel – au profit d’un système communautaire de partage et de soutien.

« Savoir qu’une famille est derrière vous pendant votre difficile processus de réinstallation ajoute beaucoup de valeur », dit-elle. « C’est beaucoup plus significatif que d’aller dans une agence de réinstallation et de récupérer des articles vestimentaires anonymes qui ont été donnés. »

Mme Batiz a récemment obtenu le statut d’immigrée légale aux États-Unis, un soulagement après tant d’incertitude et d’insécurité ces dernières années. Elle espère un jour quitter la ville avec sa famille pour s’installer dans un endroit où elle pourra acheter une maison, comme celle qu’elle a laissée au Honduras. Pour l’instant, elle économise pour l’éducation de ses enfants et s’habitue aux hivers new-yorkais. Les 18 colis de vêtements qu’elle a reçus de sa famille partenaire depuis leur mise en relation en juillet 2020 l’aident énormément.

« Dans les enseignements juifs, on nous enseigne souvent que le don anonyme est une forme élevée de don », a déclaré Akabas. « Mais je pense qu’il y a aussi de la place pour une forme de don non anonyme qui préserve la dignité de tous les membres de la communauté. Et j’aime à penser que c’est ce que fait notre programme ».

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