73 ans d’Israël : Comment le secteur technologique a sauvé l’économie du COVID
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73 ans d’Israël : Comment le secteur technologique a sauvé l’économie du COVID

La nation semble avoir vaincu le virus, l'économie étant touchée, mais pas anéantie ; l'impasse politique, les inégalités et le chômage restent encore à vaincre

L'équipe de voltige de l'armée de l'air israélienne vole lors d'un entraînement militaire pour le 73e anniversaire de l'indépendance d'Israël, Yom HaAtsmaout, à Jérusalem, le 12 avril 2021. (Crédit : Yonatan Sindel/Flash90)
L'équipe de voltige de l'armée de l'air israélienne vole lors d'un entraînement militaire pour le 73e anniversaire de l'indépendance d'Israël, Yom HaAtsmaout, à Jérusalem, le 12 avril 2021. (Crédit : Yonatan Sindel/Flash90)

Alors qu’Israël célèbre son 73e anniversaire, le pays semble avoir gagné la bataille contre la pandémie mortelle de coronavirus. Il sort d’une série de confinements avec une économie malmenée et un chômage massif, mais dans une situation meilleure que celle qu’il aurait pu connaître sans son secteur technologique en plein essor.

Le produit intérieur brut d’Israël s’est contracté de 2,5 % en 2020 en raison de la pandémie, la distanciation sociale imposée ayant entraîné la fermeture d’entreprises et d’activités économiques. Le chômage a grimpé à son plus haut niveau depuis au moins 50 ans, pour atteindre une moyenne de 15,7 % sur l’année, alors qu’il avait atteint un niveau record de 3,8 % en 2019. La consommation privée a chuté de 9,5 %, et le PIB par habitant de 11 %. Le déficit public a explosé à 11,6 %, contre 3,7 % en 2019, et le ratio dette/PIB a bondi à 72,6 %, contre 60 % en 2019.

Même si la récession a été la pire crise jamais connue par l’économie, Israël s’en est mieux sorti que les autres nations développées : l’économie de l’Union européenne a reculé de 6,6 % l’année dernière, de 3,5 % aux États-Unis et de 5,5 % en moyenne dans les pays de l’OCDE.

L’une des principales raisons à cela est que l’économie technologique du pays a continué à prospérer, même quand les travailleurs ont déplacé leurs bureaux à leur domicile, installant des postes de travail dans leur cuisine et leur salon et travaillant sur leur ordinateur portable avec leurs enfants et leurs animaux domestiques qui gambadaient autour d’eux.

Image d’illustration d’une femme au travail avec un ordinateur portable. (Crédit : Yossi Zamir/Flash90)

Les exportations, hors diamants, ont continué à croître en 2020 et ont augmenté de 1,9 % malgré la baisse du commerce mondial, principalement en raison de la croissance rapide des ventes de services technologiques. La demande de produits de sécurité numérique et de sécurité des données a bondi, le monde ayant déplacé ses activités régulières en ligne en raison de la pandémie.

« Les exportations ont joué un rôle clé dans l’atténuation des effets de la crise sur l’économie », a déclaré la Banque d’Israël dans son rapport annuel 2020. Les exportations de services avancés, ou en d’autres termes les exportations de technologies, « ont été marquées par une demande mondiale élevée, qui est restée forte, en particulier dans les domaines dans lesquels Israël est spécialisé ».

Contrairement à d’autres secteurs touchés par la pandémie dans lesquels une présence physique est nécessaire pour fonctionner, comme les restaurants et les hôtels, l’industrie technologique a pu déplacer ses activités en ligne et poursuivre son travail presque sans interruption. Les accords, les fusions, les SPACS, les levées de fonds ont tous été conclus à distance, et le secteur a généralement prospéré, les entreprises technologiques atteignant des valorisations record et les sociétés levant d’énormes sommes d’argent lors de tours d’investissement.

Les entreprises technologiques israéliennes ont levé un montant record de 9,3 milliards de dollars auprès des investisseurs en 2020, et ont connu un premier trimestre 2021 record, en levant un montant massif de 5,5 milliards de dollars, soit plus du double des sommes levées à la même période un an plus tôt et 89 % de plus que les fonds levés au quatrième trimestre 2020, selon un rapport d’IVC-Meitar.

Victor Bahar, économiste en chef à la Banque Hapoalim. (Crédit : Yossi Zliger)

« L’augmentation de l’activité de l’industrie des services technologiques depuis le début de l’année est peut-être un facteur X que nous n’avons pas pris en compte, et qui pourrait augmenter la croissance cette année même au-delà de notre prévision de 5 % », a déclaré la Banque Hapoalim dans sa note hebdomadaire sur l’économie. Les offres publiques initiales et les opérations d’acquisition ne sont pas mesurées dans le cadre du PIB national, « mais l’expérience passée montre que dans un tel environnement, les estimations de croissance ont tendance à être mises à jour à la hausse de manière rétroactive », indique la note.

La vague d’introductions en bourse et d’acquisitions d’entreprises israéliennes de haute technologie a été d’une « ampleur sans précédent » l’année dernière, avec un bond de la valeur des transactions et une activité accrue des entreprises étrangères en Israël, a indiqué la banque dans sa note.

Google a déclaré qu’il prévoyait de créer un centre de développement de puces en Israël, le fabricant de puces Nvidia a déclaré qu’il augmentait ses effectifs d’ingénieurs, et Microsoft chercherait à investir plus d’un milliard de dollars en Israël.

Au milieu d’une campagne de vaccination de premier plan au niveau mondial, qui fait baisser le taux d’infection par le virus, l’économie est en train de sortir de la crise. Sur une population d’environ 9 millions d’habitants, près de 5 millions de personnes ont été vaccinées avec les deux doses requises. Les familles se rencontrent et s’embrassent à nouveau, et les fêtes et cérémonies de commémoration ont toutes lieu, même si le port du masque est toujours obligatoire.

Des Israéliens au marché Levinsky à Tel Aviv, alors qu’Israël sort d’un 3e confinement dû à la pandémie de coronavirus COVID-19, le 8 février 2021. (Crédit : Miriam Alster/Flash90)

L’économie israélienne connaîtra une croissance de 5 % cette année, a prévu le Fonds monétaire international au début du mois. Le chômage général – y compris le nombre de chômeurs et de travailleurs en congé – a baissé en mars pour atteindre 12 %, et la consommation privée augmente rapidement. Le déficit budgétaire du pays s’est réduit pour la première fois depuis le début de la crise du coronavirus, passant de 12,4 % du PIB à la fin du mois de février à 12,1 % du PIB à la fin du mois de mars, selon le ministère des Finances.

Pourtant, il reste beaucoup à faire pour se remettre sur les rails. Le pays, dans une impasse politique après une quatrième élection générale non concluante en deux ans, est sans budget depuis 2018, et les économistes et le gouverneur de la Banque centrale soulignent tous la nécessité d’une stabilité politique et d’un budget d’État. Il y a encore près d’un demi-million de personnes qui n’ont pas réintégré le marché du travail, et l’on craint que le chômage chronique ne continue de frapper le pays pendant des années.

« Après quatre séries d’élections générales au cours des deux dernières années sans résultats concluants, la polarisation et les tensions au sein de la population se sont intensifiées », a déclaré Victor Bahar, économiste en chef de la banque Hapoalim. « Cela a jeté une ombre sur les réalisations économiques et logistiques du pays qui a été le plus rapide au monde à vacciner la plupart de ses adultes. »

La salle plénière pendant la cérémonie de prestation de serment de la 24e Knesset, au Parlement israélien à Jérusalem, le 6 avril 2021. (Crédit : Alex Kolomoisky/POOL)

Israël a organisé en mars sa quatrième élection en deux ans, qui s’est terminée sans résultat. Un cinquième tour est de plus en plus probable, car le Premier ministre Benjamin Netanyahu, jugé pour corruption, et ses rivaux ne sont pas en mesure de s’allier pour former un gouvernement.

Désynchronisation

La crise du coronavirus a accru les inégalités de revenus dans le monde entier et « Israël ne fait pas exception », a déclaré Bahar. « Les blocages ont frappé les travailleurs à faible revenu, tandis que le secteur high-tech a prospéré. »

Selon lui, la grande majorité de la population n’est toujours pas en phase avec le secteur technologique en plein essor, qui ne représente encore qu’environ 10 % de la main-d’œuvre du pays.

En Israël, les inégalités en matière d’éducation sont encore plus marquées que les inégalités de revenus, a-t-il déclaré. Et trop peu de jeunes sont formés pour occuper des emplois dans l’industrie technologique.

« L’économie ne peut pas se permettre de perdre cette main-d’œuvre, ni financièrement ni socialement », a déclaré M. Bahar.

Le gouverneur de la Banque d’Israël Amir Yaron s’exprime lors de la conférence Eli Horowitz pour l’économie et la société, organisée par l’Institut israélien de la démocratie, à Jérusalem, le 17 décembre 2019. (Crédit : Hadas Parush/Flash90)

Israël a besoin d’un gouvernement stable et d’un budget le plus rapidement possible pour l’aider à sortir de la crise économique induite par le coronavirus, a déclaré la semaine dernière le gouverneur de la Banque d’Israël, Amir Yaron. « Sans gouvernement, nous ne pouvons pas faire avancer les programmes et les changements structurels dont l’économie a besoin. »

Dans une note de mars, l’agence de notation S&P a prévenu que si l’incertitude politique persistait, l’impasse parlementaire pourrait rendre plus difficile la recherche d’un consensus sur les questions économiques pour les décideurs politiques.

Un budget permettra de définir les travaux d’infrastructure et les projets qui créeront des emplois. Des programmes sont nécessaires pour « recycler » les travailleurs en fonction de l’évolution des exigences du marché du travail. Le gouverneur de la Banque d’Israël a prévenu que les impôts devront probablement aussi être augmentés pour freiner l’explosion de la dette nationale. La jeune génération devra payer la facture des dépenses massives mises en œuvre par le gouvernement pour limiter les effets de la pandémie sur l’économie.

Circulation dense sur la route 6 dans la région du Sharon, près de Nitzanei Oz, le 23 décembre 2019. (Crédit : Gili Yaari/Flash90)

Le plan de 2 000 milliards de dollars du président américain Joe Biden pour reconstruire les infrastructures américaines et remodeler l’économie du pays après la pandémie « nous rappelle » qu’Israël en a également besoin, a déclaré M. Bahar d’Hapoalim.

« Une population en croissance rapide est une bénédiction qui peut facilement se transformer en malédiction, avec un trafic intense et aucun moyen de transport public de masse », a-t-il déclaré. La population d’Israël a augmenté de 1,8 % en 2020, un taux beaucoup plus élevé que la moyenne de 0,5 % des pays de l’OCDE.

Les prix de l’immobilier s’envolent alors que l’offre peine à rattraper la demande, et les infrastructures, notamment l’internet, les routes et les transports publics, sont « médiocres par rapport au niveau de revenu, et ce n’est pas quelque chose dont la « Start-up Nation » peut être fière », a déclaré M. Bahar.

« À l’aube de son 73e anniversaire, Israël est loin d’être un marché émergent. Le PIB par habitant s’élève à 44 000 dollars, un niveau en fait supérieur à celui de la France et du Royaume-Uni. Nous sommes un pays riche », a déclaré M. Bahar.

« Depuis la création du pays, le récit économique était l’histoire de David et Goliath. Un petit pays dans un voisinage hostile, sans ressources naturelles, avec un lourd fardeau de défense. »

Mais beaucoup de choses ont changé au cours des 73 dernières années, a-t-il dit. Israël a signé les accords d’Abraham, normalisant les liens avec des pays du Golfe et d’autres pays. Israël est aussi aujourd’hui un exportateur de gaz naturel, et la part des dépenses de défense en pourcentage de son économie a diminué.

« La crise de la COVID a été un catalyseur pour ce nouveau récit, et a mis en évidence qu’Israël est une économie forte qui peut faire face à des défis défavorables, même mieux que la plupart des pays européens », a déclaré Bahar. « Mais la nation a encore un long chemin à parcourir en termes d’infrastructures et d’égalité. »

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