COVID-19 : Le premier test de salive aux USA se fait à domicile en télémédecine
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COVID-19 : Le premier test de salive aux USA se fait à domicile en télémédecine

Jay Tischfield, directeur au Rutgers University Cell and DNA Repository, affirme que son laboratoire augmente sa capacité d'analyse de 50 000 échantillons de salive par jour

Professeur émérite de génétique, Dr. Jay A. Tischfield, Université de Rutgers-Nouveau-Brunswick. (Avec l'aimable autorisation de Rutgers)
Professeur émérite de génétique, Dr. Jay A. Tischfield, Université de Rutgers-Nouveau-Brunswick. (Avec l'aimable autorisation de Rutgers)

Un scientifique juif américain qui a contribué à la mise au point d’un test de salive COVID-19 – l’un des premiers tests de coronavirus réussis – a déclaré que son laboratoire, Rutgers University Cell and DNA Repository’s Infinite Biologics dans le New Jersey, se prépare à fournir et à analyser 50 000 tests par jour, dont beaucoup seront prélevés par les patients chez eux. Cela ferait plus que doubler sa capacité actuelle de 20 000.

En mai, Jay Tischfield, le fondateur, directeur scientifique et PDG de RUCDR, a reçu de la FDA [Food and Drug Administration] une autorisation d’utilisation d’urgence pour le test de coronavirus de la salive du laboratoire, qui est alors devenu le troisième à obtenir une telle autorisation, et le seul autorisé à utiliser le prélèvement de salive par opposition aux prélèvements nasaux et pharyngés. Les résultats des tests peuvent être fournis par son laboratoire en 48 heures environ, a déclaré
M. Tischfield.

« Nous avons répondu, heureusement, assez tôt », a déclaré Tischfield au Times of Israel. « J’ai estimé que [la pandémie] allait s’aggraver. Elle n’allait pas disparaître ».

En annonçant l’autorisation d’urgence, le commissaire de la FDA, Stephen M. Hahn, a déclaré dans un communiqué de presse en mai : « L’autorisation de tests diagnostiques supplémentaires avec l’option de prélèvement d’échantillons à domicile continuera d’accroître l’accès des patients aux tests COVID-19. Cela offre une option supplémentaire pour le prélèvement facile, sûr et pratique des échantillons nécessaires aux tests, sans avoir à se déplacer dans un cabinet médical, un hôpital ou un site de test ».

En plus de diriger le RUCDR, Tischfield est professeur de génétique à Rutgers, professeur de pédiatrie et de psychiatrie à la Robert Wood Johnson Medical School, et directeur exécutif de l’Institut de génétique humaine du New Jersey. Mais COVID-19 a placé son rôle au laboratoire au centre de l’attention.

Le RUCDR est l’un des plus grands laboratoires de recherche génétique du pays et travaille avec les National Institutes of Health (NIH) ainsi qu’avec des industries pharmaceutiques telles que Merck et Pfizer. Pendant la pandémie, le RUCDR s’est réorienté vers le test COVID-19, à la fois par son test de salive et par un service de tests génétiques, selon un communiqué de Rutgers. Jusqu’à il y a trois mois, il était autorisé à effectuer des tests moléculaires complexes et certains tests de cancer.

Sur cette photo du 24 avril 2020, une femme est testée pour le coronavirus par une infirmière technicienne dans un centre de dépistage en voiture à Bono, dans l’Arkansas. (Quentin Winstine/The Jonesboro Sun via AP)

« Je pense que ce qui s’est passé ici, c’est que le pays a appris qu’il était vulnérable », a déclaré M. Tischfield. « Nous dépensons chaque année 7 000 milliards de dollars pour la défense – je le sais – contre la menace d’invasion qui viendrait mettre le pays à genoux. Aucun ennemi ne nous a jamais fait ça – ni le 11 septembre, ni Pearl Harbor, ni rien d’autre. Parce que les gens ne peuvent pas voir [le virus], ils ne le comprennent pas… Il ne [vient] pas en uniforme, ce n’est pas comme les nazis. »

Parce que les gens ne peuvent pas voir le virus, ils ne le comprennent pas… Il ne vient pas en uniforme, ce n’est pas comme les nazis

Et, a prévenu M. Tischfield, ce virus n’est pas unique. « Il y a d’autres coronavirus, d’autres classes de virus… Lorsque nous empiétons sur l’environnement des animaux sauvages – chauves-souris, pangolins, civettes, etc. – nous entrons en contact avec eux, ou pire encore, nous les avons sur les marchés de viande. Les virus peuvent sauter d’une espèce à l’autre. Le COVID-19 peut s’attaquer aux chats, aux tigres, aux chiens… Il vaut mieux être préparé. Nous ferions mieux de disposer d’un test ».

M. Tischfield est optimiste quant à la portée des recherches actuelles.

« Je pense que les perspectives sont positives pour un vaccin », a-t-il déclaré. « Jusqu’à ce que nous ayons un vaccin, nous devons être très prudents. Nous devons faire de nombreux tests ».

Effectué à domicile, sous la direction des médecins

Une station de test de coronavirus gérée par Maccabi Healthcare Services. (Avec l’aimable autorisation de Maccabi Healthcare Services)

Il considère le test RUCDR comme un moyen de soulager un peu le stress des professionnels de la santé qui doivent utiliser les rares ressources d’équipements de protection individuelle (EPI) tels que les masques et les gants.

Bien que l’autorisation d’utilisation d’urgence ne signifie pas une future approbation de la FDA pour les tests à domicile en vente libre, M. Tischfield a déclaré que les individus peuvent déjà faire le test à domicile sous la supervision d’un médecin.

« Il n’y a pas de véritable test à domicile actuellement sans l’ordre d’un médecin », a expliqué M. Tischfield. « Tous les tests doivent être prescrits par un médecin ou un organisme similaire. Cependant, une fois commandée, notre analyse de salive peut être effectuée à domicile, généralement par le biais de la télémédecine ».

Le processus commence lorsqu’une personne signale les symptômes de la COVID-19 à son médecin, qui lui prescrit un test. Il est équipé d’un dispositif de prélèvement de salive – un tube à essai avec un bouchon à vis. La personne potentiellement contaminée crache dans le tube et l’envoie par courrier pour analyse. RUCDR a développé le test en partenariat avec deux entreprises – Spectrum Solutions, qui fabrique les tubes, et Accurate Diagnostic Solutions, qui envoie les kits de test aux personnes et affiche les résultats en ligne pour qu’elles puissent y accéder. Tischfield a estimé le coût pour l’individu à environ 125 dollars [111 euros].

Selon M. Tischfield, le test de salive RUCDR peut détecter environ 2 % de cas en plus que les tests utilisant des prélèvements dans la gorge. Il cite une étude de Yale qui révèle que les échantillons de salive sont plus efficaces pour détecter les cas que les prélèvements de gorge en général. Et, a-t-il dit, « notre taux de faux positifs est très, très faible », bien qu’il soit « impossible de déterminer » le taux de faux négatifs. Bien que le RUCDR effectue principalement des tests de salive, il fait également « quelques prélèvements » selon les termes de son autorisation d’utilisation d’urgence, a-t-il dit.

Un personnel hospitalier portant un masque et un équipement de protection montre un écouvillon, sorte de coton-tige pour prélever des échantillons buccaux, dans une structure d’urgence temporaire installée à l’extérieur de l’hôpital de Brescia, en Lombardie, le 13 mars 2020. (Miguel MEDINA / AFP)

Bien que le test soit actuellement limité aux personnes présentant des symptômes de la COVID-19, M. Tischfield espère que la FDA testera également les populations apparemment saines, ce qui, selon lui, est vital pour endiguer la propagation et « aurait déjà dû être fait hier ».

Un lève-tôt attrape le tweet de Trump

L’aversion de Tischfield pour le retard a une origine improbable : le personnage de dessin animé Donald Duck, légendairement grincheux. Il est un collectionneur de longue date de souvenirs de Donald, dont 175 T-shirts, plus de 100 cravates et environ 75 figurines. Il adore la devise familiale du personnage, « Toujours exaspéré, toujours frustré ».

« C’est tout moi », se dit Tischfield. « Je n’ai pas de patience avec la FDA, par exemple ».

Parfois, cependant, le gouvernement a agi avec rapidité. Lorsque le RUCDR a reçu une autorisation d’utilisation d’urgence, un membre du groupe de travail de la Maison Blanche sur le coronavirus a pris contact avec le laboratoire pour lui offrir son aide.

« Le test a eu un grand succès en termes de relations publiques », a déclaré M. Tischfield. « Le président l’a mentionné à deux reprises. La Maison Blanche a contacté Andrew Brooks, qui était le principal responsable du développement du test. Ils ont demandé : « Comment pouvons-nous vous aider ?

Illustration : Le président américain Donald Trump parle du coronavirus aux journalistes dans la salle de presse James Brady de la Maison Blanche, le 22 mai 2020, à Washington. (AP Photo/Alex Brandon)

Quelques heures plus tard, M. Tischfield a rappelé que « les PDG des entreprises qui produisent les équipements que nous utilisons ont appelé pour demander ‘comment pouvons-nous vous aider ?’ Nous avons reçu plus de matériel ».

L’aide est également venue des autorités locales. Les résidents du comté de Middlesex, dans le New Jersey, où se trouve Rutgers, peuvent passer le test au volant de leur voiture après que le comté s’est associé à Rutgers et à un réseau de santé régional, RWJBarnabas, pour rendre le test possible. Il s’agirait du premier centre de test au volant du pays à utiliser des tests de salive.

Tischfield a grandi non loin de Jersey, mais dans un monde étranger au centre de recherche universitaire qui est devenu son milieu.

Originaire de Brooklyn, Tischfield se souvient : « J’ai grandi en ne connaissant que deux sortes de personnes. Je connaissais des juifs et des catholiques italiens. Le quartier était composé de moitié-moitié ».

Le Dr Jay Tischfield, du Rutgers University Cell and DNA Repository. (Avec l’aimable autorisation de Rutgers)

Il est allé au Brooklyn College avant d’aller dans le nord pour suivre des études supérieures à Yale. Il a rappelé que la plupart des gens de la prestigieuse université Ivy League le traitaient avec gentillesse, tout comme Yale en tant qu’institution, mais il a rappelé plusieurs cas d’antisémitisme.

Un week-end, raconte Tischfield, il travaillait avec « un professeur assez célèbre » dans le laboratoire du professeur. Le professeur était venu avec son fils, qui a commencé à discuter avec Tischfield.

« Il a dit à son fils de s’éloigner de moi », a déclaré Tischfield. « Ensuite, il a dit qu’il était très contrarié que Yale accepte mon genre de personnes. Je n’ai pas bien compris pendant quelques secondes. Puis j’ai compris ».

Le Dr Jay Tischfield et sa famille, 2017. (Autorisation)

Après avoir obtenu son diplôme à Yale, Tischfield a vécu un peu partout dans le pays, avec des arrêts à San Francisco, Cleveland, Augusta, Géorgie et Indianapolis.

« À Augusta, j’ai été confronté à un certain racisme », se souvient M. Tischfield. « Ce n’était pas aussi grave contre les Juifs que contre les Noirs… À Indianapolis, je n’ai pas connu l’antisémitisme bien que ce soit le berceau du Ku Klux Klan… Une grande partie de mes voisins étaient juifs ».

Il a fondé une famille dans le New Jersey il y a un peu plus de vingt ans après avoir reçu une invitation de Rutgers, où lui et sa femme ont élevé trois fils. Il a décrit sa communauté actuelle comme étant diverse et accueillante.

Lorsqu’on lui a demandé dans quelle mesure sa foi l’aide aujourd’hui, à une époque complexe pour la nation et le monde, Tischfield a répondu : « Je ne suis pas croyant, mais je crois aux Juifs et à la culture juive, qui m’a toujours dit de ‘guérir le monde’. En tant que scientifique, la foi n’a pas de sens pour moi et je ne la ‘ressens’ pas ; la prière a encore moins de sens et pourtant j’appartiens à une synagogue réformée et je suis engagé dans les causes juives ».

« Je suppose que je ressens le besoin de donner le bon exemple en tant que Juif reconnu et j’ai appris que les récompenses des bonnes actions sont les bonnes actions », a expliqué M. Tischfield. « En plus de faire une mitzvah occasionnelle, donner le bon exemple présente des récompenses professionnelles terrestres évidentes ».

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