Rechercher
Interview

Le chanteur Barry Manilow présente une comédie musicale sur l’ère nazie à New York

Alors que la production de "Harmony" a débuté le 14 avril, Barry Manilow et son partenaire, le scénariste Bruce Sussman, évoquent les origines juives du spectacle - et les leurs

  • Barry Manilow et Bruce Sussman lors d'une répétition de leur comédie musicale "Harmony" à New York. (Crédit : Julieta Cervantes/JTA)
    Barry Manilow et Bruce Sussman lors d'une répétition de leur comédie musicale "Harmony" à New York. (Crédit : Julieta Cervantes/JTA)
  • Barry Manilow, Bruce Sussman et la distribution de 'Harmony'. (Crédit : Julieta Cervantes/JTA)
    Barry Manilow, Bruce Sussman et la distribution de 'Harmony'. (Crédit : Julieta Cervantes/JTA)
  • La première de la comédie musicale "Harmony" de Barry Manilow et Bruce Sussman à New York, le 14 avril 2022. (Crédit : Julieta Cervantes/JTA)
    La première de la comédie musicale "Harmony" de Barry Manilow et Bruce Sussman à New York, le 14 avril 2022. (Crédit : Julieta Cervantes/JTA)
  • Barry Manilow à l'Allstate Arena, à Rosemont, IL, le samedi 29 juillet 2017. (Crédit : Rob Grabowski/Invision/AP)
    Barry Manilow à l'Allstate Arena, à Rosemont, IL, le samedi 29 juillet 2017. (Crédit : Rob Grabowski/Invision/AP)
  • Barry Manilow prenant parole lors de la 65e édition annuelle des BMI Pop Awards, à Beverly Hills, en Californie, le 9 mai 2017. (Chris Pizzello/Invision/AP, Dossier)
    Barry Manilow prenant parole lors de la 65e édition annuelle des BMI Pop Awards, à Beverly Hills, en Californie, le 9 mai 2017. (Chris Pizzello/Invision/AP, Dossier)

New York Jewish Week – Barry Manilow est capable de remplir toute une scène, seul avec un piano, et il l’a fait : depuis 1977, ses passages à Broadway ont presque toujours fait salle comble. Avec 13 albums multi-platine, ses 28 tubes classés dans le top 10 et ses fans dévoués, on lui aurait aisément pardonner s’il avait voulu se reposer sur ses lauriers.

Mais à 78 ans, l’auteur-compositeur-interprète originaire de Brooklyn et son partenaire d’écriture Bruce Sussman ont décidé de se lancer dans une nouvelle aventure. Leur comédie musicale « Harmony », produite par le National Yiddish Theatre Folksbiene, sera mise en scène à New York pour la première fois. Il s’agit d’une comédie musicale sur les Comedian Harmonists, une troupe de Juifs et de non-Juifs qui combinaient close harmony et pitreries sur scène en Allemagne dans les années 1920 et 1930.

Leur succès était en contrepoint de la montée des nazis, qui allaient interdire les spectacles présentant des œuvres de compositeurs juifs, qui constituaient une grande partie de leur répertoire. En 1934, selon la Jewish Telegraphic Agency de l’époque, les Harmonists se sont vus interdire de donner des concerts publics parce que deux membres du groupe étaient Juifs.

Manilow et Sussman travaillent ensemble depuis des décennies, avec un catalogue qui comprend tout, des tubes pop aux spectacles de théâtre musical. « Harmony » a été mis en scène pour la première fois en 1997 ; Sussman avait découvert le groupe grâce à un long documentaire en allemand diffusé pour la première fois en 1977.

« Nous avions du mal à croire que nous ne les connaissions pas », a déclaré Manilow à propos des Harmonists.

Avant l’ouverture officielle du spectacle le 14 avril au Museum of Jewish Heritage dans le sud de Manhattan, le New York Jewish Week a rencontré Barry Manilow et Bruce Sussman pour parler de théâtre musical, de leur éducation juive à New York et comment faire régner l’harmonie dans un monde toujours plus discordant.

Barry Manilow, Bruce Sussman et la distribution de ‘Harmony’. (Crédit : Julieta Cervantes/JTA)

New York Jewish Week : Barry, avant d’être l’une des plus grandes vedettes pop de la planète, vous avez commencé dans le théâtre, vous et Bruce. Vous étiez obligé de vous glisser en douce au deuxième acte de « Company » lors de la première à Broadway parce que vous ne pouviez pas vous payer les billets. Aujourd’hui, vous avez été sur scène à Broadway et « Harmony » débute cette année à New York. Quand vous regardez en arrière, qu’est-ce que cela vous fait de voir votre carrière boucler la boucle comme cela ?

Barry Manilow : Je ne suis pas sûr que la boucle soit bouclée, mais c’est excitant d’être à New York, je l’avoue. On fait ce qu’on a toujours voulu faire, c’est-à-dire amener « Harmony » à New York. Cette salle en particulier est très émouvante. Elle résonne vraiment avec ce spectacle, et avec moi et Bruce. Le fait de jouer dans ce théâtre a un grand impact sur le public.

Vous avez eu une éducation juive, dans l’un des endroits les plus juifs du monde, Brooklyn. Avez-vous des souvenirs précis de ce qu’était grandir en étant Juif à Brooklyn ? Certains de ces souvenirs ont-ils été utilisés pour façonner les chansons du spectacle ?

Manilow : Ma seule réponse est l’accordéon. Tous les enfants juifs devaient savoir jouer de l’accordéon avant d’être autorisés à traverser le pont de Williamsburg. Je plaisante, mais j’étais bon à l’accordéon. Ils ne vous apprenaient que des chansons folkloriques yiddish. J’adorais ces chansons yiddish. La famille chantait beaucoup. J’ai reçu une éducation yiddish très musicale. Quand j’ai quitté Williamsburg, je connaissais ce monde de chansons folkloriques yiddish. Je les jouais, je les chantais, je les arrangeais, je savais tout sur elles. Se lancer dans « Harmony » était juste une grande expérience musicale familière pour moi.

Barry, vous vous êtes produit à Broadway pendant des années, y compris avec le spectacle « Barry Manilow on Broadway » de 1977 qui vous a valu un Tony Award spécial. Pouvez-vous nous parler de la production et de la création théâtrale aujourd’hui, par rapport à vos débuts ?

Manilow : C’est toujours la même chose. C’est une chose incroyablement difficile à faire, et c’est de plus en plus cher avec les années. Je ne sais pas comment ces spectacles se maintiennent.

Bruce Sussman : Aussi, je pense que les pièces considérées comme commerciales sont de moins en moins nombreuses. Quand nous avons commencé, il y avait des comédies de situation à Broadway. Il y avait toutes sortes de comédies musicales. Et je pense que maintenant, beaucoup de ces pièces ne peuvent plus être produites à Broadway. C’est en dehors de Broadway, soit dans les théâtres régionaux, mais pas à Broadway. Elles sont tout simplement plus difficiles à financer. La production originale de « Follies » que Barry et moi avons vue en 1971 était budgétée à 700 000 dollars [environ 5 millions de dollars d’aujourd’hui]. Et c’était le spectacle le plus cher produit jusque-là. Aujourd’hui, on peut à peine faire un atelier avec cette somme. Les coûts sont astronomiques, et cela met la pression sur les producteurs pour qu’ils s’assurent de la viabilité financière de leur projet. Cela réduit donc le nombre de spectacles qui seront retenus.

La première de la comédie musicale « Harmony » de Barry Manilow et Bruce Sussman à New York, le 14 avril 2022. (Crédit : Julieta Cervantes/JTA)

Alors, dans ce monde du « Roi Lion » et de « Aladin », comment avez-vous réussi à donner vie à ce spectacle, un spectacle sur des chanteurs juifs confrontés à l’oppression ?

Sussman : Nous avons écrit le spectacle que nous voulions écrire, en espérant que les gens l’aimeraient et que nous trouverions une maison pour l’accueillir. Il ne restait plus qu’à l’amener à New York. Et maintenant, le National Yiddish Theatre a proposé ce magnifique bâtiment dans lequel je me trouve, et nous y sommes.

« Harmony » est un spectacle qui se déroule à une époque où le peuple juif était opprimé et luttait contre cette oppression. Voyez-vous des parallèles entre cette histoire et notre époque, ou peut-être avec vos vies à vous ?

Sussman : Je viens du Queens et Barry est de Brooklyn. Nous avons tous deux grandi dans une sorte de bulle. Être Juif était en quelque sorte la norme. Ce n’est que lorsque je suis allé à l’université dans l’ouest de la Pennsylvanie que j’ai réalisé, oh mon dieu, je suis la minorité. J’ai grandi à Jackson Heights. Dans toutes les écoles que j’ai fréquentées, pendant les fêtes juives, personne n’allait à l’école. Tout le monde était en congé. J’étais toujours parmi les miens. L’histoire de « Harmony » était quelque chose que je connaissais juste par le biais de l’Histoire, mais ce n’était pas quelque chose que j’avais vécu personnellement dans ma vie.

Manilow : Cela ne parle pas du tout de ma vie. Le seul parallèle est que je suis musicien, et qu’ils étaient musiciens. Et ils étaient très inventifs, si inventifs qu’ils ont été les premiers à faire le genre d’harmonies que nous entendons maintenant. Aujourd’hui, on a les notes aiguës, on a les Backstreet Boys, personne ne faisait ça, en plus ils étaient [comme] les Marx Brothers. Et puis, tous leurs disques, toute leur musique, tous leurs films, tout a été détruit. Ils étaient les inventeurs d’un style de musique et de comédie qui n’avait jamais existé avant eux.

Sussman : Et quand nous avons réalisé pourquoi nous ne les connaissions pas, c’est là que l’histoire est née. C’est devenu très important pour nous. L’un des parallèles aussi est que Barry et moi, avant tout, sommes des collaborateurs. Et cette série parle « d’Harmonie » dans le sens le plus large du terme. Et l’une des façons dont ces gars ont trouvé l’harmonie était de trouver la capacité de collaborer avec succès les uns avec les autres. Et c’est une chose à laquelle Barry et moi pouvons nous identifier très fortement. Beaucoup de gens ne savent pas collaborer. Et c’est très important pour nous. C’est ce que Barry et moi faisons de mieux.

Barry Manilow et Bruce Sussman lors d’une répétition de leur comédie musicale « Harmony » à New York. (Crédit : Julieta Cervantes/JTA)

Mes éditeurs vont me tuer si je ne pose pas de questions sur « Copacabana ». C’est l’une de vos chansons les plus populaires. Ressentez-vous la même chose à son sujet ? Est-ce que vous ressentez toujours le même plaisir à interpréter votre tube le plus classique aujourd’hui ?

Manilow : Je le fais. J’arrêterais de le faire si ce n’était pas le cas. Le public se déchaîne avec chaque tube que j’ai eu la chance d’interpréter. Quand on arrive à « Copa », c’est la goutte d’eau qui fait déborder le vase pour eux. Dans mes spectacles, il y a tellement de tubes et de chansons qu’ils connaissent, qu’au moment où on arrive à « Copa », ils ont oublié que je n’ai pas encore fait « Copa ». Quand les tambours commencent, c’est la goutte d’eau qui fait déborder le vase pour le public.

Vous avez tous deux franchi toutes les étapes de la musique dans l’industrie. Qu’est-ce qu’il vous reste à accomplir ?

Manilow : Pour ce qui est du futur, on ne sait pas encore. Nous devons terminer ce projet. Cela a pris beaucoup de temps. Mais qu’on arrive aux quartiers chics ou qu’on en reste au théâtre yiddish, je serai très heureux. On aura bientôt une bande originale. Ce sera génial. Ce serait vraiment merveilleux si on pouvait le déplacer vers le haut de la ville. Pour l’instant, on essaie juste de faire en sorte que cette version de « Harmony » soit la meilleure que nous n’ayons jamais réalisée.

En savoir plus sur :
C’est vous qui le dites...