Un Franco-israélien très remarqué à l’Ultimate Fighting Championship
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Un Franco-israélien très remarqué à l’Ultimate Fighting Championship

Natan Levy, originaire de Paris qui vit dorénavant à Las Vegas, rejoint un nombre croissant d'athlètes juifs sur la scène mondiale

  • Natan Levy montre fièrement un drapeau israélien avant ses matchs. (Amy Kaplan/ via JTA)
    Natan Levy montre fièrement un drapeau israélien avant ses matchs. (Amy Kaplan/ via JTA)
  • Avec ses 1,68 m, Natan Levy a dû se battre contre des adversaires plus grands. (Amy Kaplan/ via JTA)
    Avec ses 1,68 m, Natan Levy a dû se battre contre des adversaires plus grands. (Amy Kaplan/ via JTA)
  • Natan Levy a jusqu'à trois sessions d'entraînement par jour. (Rudy Plaza/ via JTA)
    Natan Levy a jusqu'à trois sessions d'entraînement par jour. (Rudy Plaza/ via JTA)

JTA – Natan Levy a l’habitude de se battre. Après avoir quitté la France, son pays natal, pour s’installer en Israël quand il était enfant, Levy s’est souvent frotté à des enfants qui le harcelaient à cause de son accent.

Ce qui a permis à certains de ses rêves les plus fous de se réaliser, réduisant au silence de nombreux sceptiques en cours de route.

Levy, 29 ans, qui vit maintenant à Las Vegas, est devenu le troisième Israélien seulement à s’engager dans l’Ultimate Fighting Championship, [UFC], la première organisation mondiale d’arts martiaux mixtes, avec une impressionnante victoire le mois dernier dans une série promue pour les nouveaux venus dans ce sport.

Après avoir remplacé un combattant qui avait été testé positif à la COVID-19 avec un préavis de cinq jours seulement, Levy a bouleversé l’invaincu Shaheen Santana dans un combat en catchweight de 73 kg dans l’émission Dana White’s Contender Series, obtenant ainsi un contrat de l’UFC.

Mesurant 1,85 m, Santana avait un avantage de taille considérable par rapport à celle 1,68 m de Levy. De plus, Levy se bat généralement à 66 kg – il est monté en poids pour affronter Santana, un spécialiste du jiu jitsu brésilien qui avait gagné par soumission dans cinq de ses six combats.

Les pesées avaient des allures de David et Goliath

« Les pesées avaient des allures de David et Goliath », a déclaré M. Levy, qui est également resté invaincu en six combats en tant que pro, lors de la conférence de presse qui a suivi le combat. « Mais j’ai gagné. J’ai montré que ce n’est pas la taille du chien dans le combat qui compte, mais le combat dans le chien ».

Pour Levy, qui a signé un accord avec l’UFC pour quatre combats dont les détails n’ont pas été divulgués, la route pour réaliser son rêve était semée d’incertitudes.

Avec ses 1,68 m, Natan Levy a dû se battre contre des adversaires plus grands. (Amy Kaplan/ via JTA)

« Les gens riaient quand je disais que je voulais tout quitter pour être dans l’UFC », a déclaré Natan Levy lors de la conférence de presse. « Les gens me riaient littéralement au nez. »

Né à Paris dans une famille juive traditionaliste, les parents de Levy ont divorcé lorsqu’il avait 4 ans. Sa mère lui a demandé, ainsi qu’à ses deux frères, où ils voulaient vivre, Paris ou Herzliya, en Israël, où ils avaient auparavant vécu pendant un certain temps. Les garçons ont choisi Israël. Levy avait environ 5 ans lorsqu’il a fait le choix.

« J’ai été un peu traumatisé par le divorce et le fait que mon père ne soit plus là », a déclaré Levy à la Jewish Telegraphic Agency. « Alors je me disputais tout le temps. J’avais aussi un accent français, donc les enfants se moquaient de moi, ce qui m’amenait à les attaquer. Je me battais au moins une fois à chaque récréation. »

Avec le temps, Levy a appris à canaliser son agressivité à travers les arts martiaux. Il n’a pas tout de suite connu le succès.

« Dès que ça devenait ennuyeux, je partais », se souvient Levy.

Mais à 13 ans, il a commencé à s’entraîner aux arts martiaux chaque semaine. À 15 ans, il s’entraînait trois heures par jour. À 17 ans, il reçoit sa ceinture noire de kung-fu, et à 18 ans, il se rend à Okinawa, au Japon, pour recevoir sa ceinture noire de karaté.

A 22 ans, Lévy se retrouve en Israël où il travaille comme instructeur. Pourtant, un feu de compétition brûlait à l’intérieur. Le MMA moderne, historiquement dominé par la lutte, le jiu jitsu brésilien et le kickboxing, avait vu les récents succès des karatékas de l’UFC Lyoto Machida et Stephen Thompson.

Cela a donné de l’espoir à Levy, malgré la bonne part de sceptiques. Infatigable, Levy a décidé d’émigrer à Las Vegas, un haut lieu du MMA, où il a commencé à adapter ses techniques de karaté et de kung-fu aux règles du MMA : Tous les arts martiaux sont acceptés et des règles minimales sont appliquées. Les combattants sont donc susceptibles d’être attaqués au moyen de disciplines qu’ils ne connaissent peut-être pas.

Levy a dû apprendre quelles techniques de karaté et de kung-fu s’avéraient efficaces, ainsi que reprendre à zéro les arts de la lutte et de soumission.

La transition a été loin d’être facile. Au cours des premières années, Levy a été obligé de naviguer entre sa formation à Las Vegas et son travail en Israël. Il a fini par réussir à faire de ce sport son travail à plein temps, s’entraînant jusqu’à trois séances par jour, mais il a rencontré des obstacles, car de nombreux combats ont été annulés à la dernière minute. D’autres opportunités se sont présentées, comme le fait de se voir offrir un contrat chez Bellator, l’organisation concurrente de l’UFC, mais il s’est concentré sur l’octogone en cage de cette dernière.

Levy a trouvé une sagesse pratique pour gérer l’incertitude de l’intérieur de la cage.

« Se faire frapper au visage n’est pas si grave », a-t-il déclaré. « Bien sûr, ça fait un peu mal. Mais avoir peur de recevoir un coup de poing au visage est bien pire. Vous passerez des années à le craindre. Puis, un jour, vous recevez votre premier coup de poing et vous réalisez : ‘C’est tout ? C’est ce qui me faisait peur ?' »

Avec la victoire sur Santana, Levy a dû faire face à un adversaire imprévisible et créatif tout en affichant son évolution en tant qu’artiste martial mixte bien équilibré.

Se faire frapper au visage n’est pas si grave. Bien sûr, ça fait un peu mal. Mais avoir peur de se faire frapper au visage est bien pire

Par la suite, il s’est réjoui d’avoir atteint son objectif.

« C’est un rêve qui se réalise », a-t-il déclaré lors de la conférence de presse. « J’ai tout quitté chez moi il y a sept ans, comme un fou, j’ai tout emballé et je suis parti à Vegas pour réaliser ce rêve. »

White, le président au franc-parler de l’UFC, a été impressionné – et ravi qu’un Israélien rejoigne son organisation.

Natan Levy a jusqu’à trois sessions d’entraînement par jour. (Rudy Plaza/ via JTA)

« [Levy] a dominé un type dans une catégorie de poids supérieure avec un préavis de seulement cinq jours, et a submergé un type qui est 6-0 avec cinq soumissions », a-t-il dit, en souriant. « J’ai hâte de voir sa position au sein de l’UFC. »

« Nos avocats et nos agents d’Hollywood deviennent fous en ce moment », a déclaré M. White. « Ces gars attendent le gars d’Israël. »

White a été critiqué pour cette déclaration, certains estimant qu’elle était antisémite. Levy n’a pas trouvé que cela posait problème.

« Ce que [White] a dit était vrai », a déclaré Levy. « Je connais littéralement ses avocats et les agents qui le harcelaient. Que voulez-vous qu’il fasse, qu’il mente ? Ils veulent un Israélien ! »

Levy a été inondé de souhaits de réussite sur les médias sociaux, même en tant qu’amateur.

Lorsque je porte le drapeau israélien lors de mes combats, je ne le fais pas pour annoncer « Me voici, Natan Levy, le représentant officiel d’Israël », a-t-il déclaré. « Je le porte simplement parce que je suis fier d’où je viens. Ce n’est pas moi qui honore Israël, c’est l’inverse ».

Natan Levy montre fièrement un drapeau israélien avant ses matchs. (Amy Kaplan/ via JTA)

Il est encore plus fier de représenter les Juifs dans le monde entier.

« Je suis ici pour montrer au monde que nous sommes non seulement intelligents, bien éduqués et bien élevés, mais que si vous nous poussez, nous pouvons nous battre, nous défendre et vous le regretterez ! a déclaré Levy en plaisantant, ajoutant : « Quand un juif m’écrit et me dit que je l’inspire pour faire du sport, ou qu’il a été intimidé et sent maintenant qu’il peut se défendre, je jure que cela me rend plus heureux que de gagner un titre mondial ».

Levy n’est pas le seul athlète juif-israélien à avoir fait les gros titres récemment. Quelques jours à peine après sa victoire sur Santana, Deni Avdija est devenu la plus haute sélection de l’histoire des Juifs et des Israéliens en NBA.

Pour Levy, les deux cassent les stéréotypes.

J’ai entendu la phrase « les Juifs sont censés être des managers, pas des athlètes », et j’aime prouver que c’est faux », a déclaré Levy. « Nous n’avons pas le meilleur point de départ ; la culture sportive israélienne est en quelque sorte en retard. Mais nous venons du monde entier, pourquoi ne serions-nous pas capables de faire quelque chose que d’autres peuvent faire ? »

Avec des attentes élevées, le praticien autoproclamé du « JewJitsu » espère être quelqu’un que les fans et les futures générations d’athlètes juifs pourront admirer.

« Ce n’est que le début », a dit Levy à propos de lui-même et d’Avdija. « Nous [les Juifs] avons une raison de nous battre. »

En outre, Lévy veut être plus qu’un simple modèle pour les Juifs d’Israël.

« Nous sommes juifs. Nous sommes israéliens. Nous représentons cela partout où nous allons », a-t-il dit. « Nous devons être humbles. Respectueux. Ne pas maltraiter les gens. Celui qui nous maltraite paiera – mais nous ne faisons pas ça aux autres. »

Avec cette attitude, le combattant à la voix douce défie les clichés d’amuseurs hyper agressifs et trash-talking omniprésents dans le MMA.

« Si quelqu’un me parle de façon négative, oui, je lui dirai ce que je pense », a-t-il dit, « mais je n’ai pas l’intention de commencer à agir comme un dur. Je ne pourrais pas si j’essayais – alors pourquoi essayer ? Ce n’est tout simplement pas moi ».

Levy va maintenant rester à Vegas, se remettre de son combat et se préparer pour ses débuts à l’UFC. En Amérique et sous restrictions COVID, Levy reste séparé de sa famille israélienne, qu’il n’a pas vue depuis plus d’un an et demi. Cependant, après avoir vécu en France, en Israël, aux États-Unis et au Japon, il a appris à trouver un foyer partout où il se trouve.

« Je regarde toujours les montagnes du Nevada et elles me rappellent Eilat », dit-il, « et puis je pense : Les Juifs ont toujours voyagé dans le désert – je suis là où il faut que je sois. »

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