Le nouveau satellite espion israélien renvoie ses premières photos…
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Le nouveau satellite espion israélien renvoie ses premières photos…

...mais le ministère de la Défense ne publie pas les images. Une semaine après son lancement en orbite, Ofek-16 est soumis à une vérification des systèmes avant d'être opérationnel

Judah Ari Gross est le correspondant militaire du Times of Israël.

Le satellite de reconnaissance israélien Ofek-16 décolle du centre d'Israël, le 6 juillet 2020. (Ministère de la Défense)
Le satellite de reconnaissance israélien Ofek-16 décolle du centre d'Israël, le 6 juillet 2020. (Ministère de la Défense)

Le tout nouveau satellite espion israélien a commencé à renvoyer ses premières images lundi soir, une semaine après son lancement en orbite, a indiqué mardi le ministère de la Défense.

« Une semaine après son lancement réussi dans l’espace, des équipes d’ingénieurs… ont activé les caméras du satellite de reconnaissance Ofek-16 pour la première fois hier soir et ont téléchargé les premières photos d’une qualité incroyable du satellite vers un centre de contrôle des industries aérospatiales israéliennes à Yehud », a déclaré le ministère dans un communiqué.

Le ministère n’a pas diffusé de copies de ces premières photographies au public.

Le satellite a été lancé dans le cadre d’une opération conjointe du département spatial du ministère de la Défense et des industries aérospatiales israéliennes. Selon le ministère de la Défense, depuis le lancement, les équipes des deux organisations ont effectué des contrôles sur le satellite pour s’assurer de son bon fonctionnement.

Un rendu numérique du satellite de reconnaissance israélien Ofek-16 en orbite autour de la Terre, qui a été publié le 14 juillet 2020. (Ministère de la Défense)

« Dans ce cadre, ils ont activé – de manière progressive et contrôlée – tous les systèmes et sous-systèmes qui composent le satellite. Une fois le processus terminé, la caméra du satellite a été activée avec succès. Dans les semaines à venir, les équipes d’ingénieurs poursuivront le processus de tests approfondis et prépareront le satellite pour une utilisation opérationnelle, conformément à un protocole préétabli », a déclaré le ministère.

Le satellite Ofek-16 a été mis en orbite à l’aube de lundi dernier. Il s’agit du dernier satellite de reconnaissance lancé par Israël, quatre ans après le précédent – Ofek-11 – en 2016. Les responsables de la Défense israélienne ont refusé d’expliquer le saut dans la série des satellites, de 11 directement à 16, en se contentant de dire qu’ils « aimaient le nom ».

« C’est un succès historique – le résultat d’un processus technologique et opérationnel complexe qui reflète les capacités de l’IAI [Israel Aerospace Industries] dans le domaine de l’espace, et met également en évidence notre partenariat avec d’autres industries de la défense », a déclaré Boaz Levy, le chef du groupe Systèmes, missiles et espace de l’IAI.

La semaine dernière, le ministre de la Défense Benny Gantz a salué le lancement du satellite Ofek-16 comme une « puissante réalisation pour les institutions de la défense, les industries de la défense en général et les industries aérospatiales israéliennes en particulier ».

Le Premier ministre Benjamin Netanyahu a déclaré que ce lancement réussi « augmente considérablement notre capacité à agir contre les ennemis d’Israël, qu’ils soient proches ou lointains. Il augmente considérablement notre capacité à agir sur terre, en mer, dans les airs et aussi dans l’espace ».

Israël est l’un des rares pays au monde à exploiter des satellites de reconnaissance, ce qui lui donne des capacités avancées de collecte de renseignements. En avril, ce groupe a inclus l’Iran, qui a lancé avec succès un satellite espion en orbite après des années de tentatives infructueuses.

« Notre réseau de satellites nous permet de surveiller l’ensemble du Moyen-Orient – et même un peu plus que cela », a déclaré la semaine dernière Shlomi Sudari, le chef du programme spatial de l’IAI.

Le satellite de reconnaissance a été lancé dans l’espace à 4 heures du matin à l’aide d’un lanceur Shavit qui a décollé d’un pas de tir de la base aérienne de Palmachim, dans le centre d’Israël, a déclaré le ministère.

L’Ofek-16 est un « satellite de reconnaissance opto-électronique avec des capacités avancées », a déclaré le ministère.

Selon Sudari, l’Ofek-16 est le « frère » de l’Ofek-11, contenant beaucoup des mêmes capacités, ainsi que quelques « légères améliorations, en termes de précision ».

Le satellite de reconnaissance israélien Ofek-16 est vu avant son lancement depuis le centre d’Israël, le 6 juillet 2020. (Ministère de la Défense)

L’Ofek-16 est très avancé, et comprend la technologie révolutionnaire « bleu et blanc » qui sert nos intérêts en matière de défense », a déclaré M. Sudari, utilisant un terme qui fait référence aux couleurs du drapeau israélien pour signifier les capacités produites localement.

Même si la fonction principale du nouveau satellite espion sera probablement de surveiller l’Iran et les développements de ses programmes nucléaires et de missiles, les responsables de la Défense ont nié toute symbolique dans la conduite du lancement, alors que de plus en plus d’informations indiquent qu’Israël est responsable d’un certain nombre d’explosions récentes en République islamique, dont une dans une installation d’enrichissement d’uranium et une autre dans une usine de production de missiles.

« Le timing a été planifié bien à l’avance », a déclaré M. Sudari.

M. Sudari a déclaré que le satellite Ofek-16 fonctionnerait en orbite terrestre basse, comme les autres satellites Ofek.

Une fois opérationnel, le satellite sera exploité par l’unité 9900 de l’armée israélienne, un détachement de renseignement visuel qui contrôle tous les satellites espions du pays.

« La supériorité technologique et de renseignement de l’État d’Israël est la pierre angulaire de sa sécurité », a écrit le ministre de la Défense Gantz sur Twitter. « Nous continuerons à renforcer et à fortifier la force d’Israël sur tous les fronts et en tous lieux. »

C’était le premier lancement d’un satellite espion israélien dans l’espace depuis le Ofek-11 en septembre 2016. L’Ofek-11 a connu des problèmes techniques initiaux peu après son lancement, mais les ingénieurs au sol ont pu le stabiliser et le faire fonctionner. Selon le ministère de la Défense, l’Ofek-16 n’a connu aucun problème de ce type.

L’année dernière, Israël a également mis en orbite le satellite de communication Amos-17, en utilisant une fusée SpaceX qui a été lancée depuis le Cap Canaveral, en Floride.

Israël a lancé son premier satellite, Ofek-1, dans l’espace en 1988, dont les images ont été diffusées par le ministère de la Défense en 2018.

Ce n’est que sept ans plus tard, en 1995, qu’Israël a lancé dans l’espace un satellite de reconnaissance capable de photographier la Terre.

L’équipe du Times of Israel a contribué à cet article.

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