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Le rabbin de Taïwan, à la vie débordante d’intrigues, meurt à 103 ans

Ephraim Einhorn, né à Vienne, qui a développé la communauté de Taipei après une vie de missions clandestines, est décédé quelques heures avant Yom Kippour

Le rabbin Ephraim Einhorn avec des membres du groupe de la communauté juive de Taïwan lors de son 99e anniversaire en 2017. (Avec l'aimable autorisation de Zoy Chang)
Le rabbin Ephraim Einhorn avec des membres du groupe de la communauté juive de Taïwan lors de son 99e anniversaire en 2017. (Avec l'aimable autorisation de Zoy Chang)

Ephraim Einhorn, un rabbin et homme d’affaires qui a dirigé la communauté juive naissante de Taïwan après une carrière comprenant des missions clandestines en faveur des Juifs opprimés, est décédé.

La mort d’Einhorn, mercredi matin à Taipei, quelques heures avant le début de Yom Kippour, est survenue après une longue maladie et des semaines d’hospitalisations intermittentes. Il avait eu 103 ans trois jours auparavant.

Einhorn a été le premier rabbin résident de Taïwan et, pendant 30 ans, le seul à servir la communauté qui compte aujourd’hui entre 700 et 800 Juifs. Il était également un enseignant, un diplomate, un homme d’affaires, un érudit et un père de famille dont la personnalité occupait une place importante.

« Il était parfois impatient avec les gens et pouvait être intimidant. Mais en même temps, on sentait sous cette couche qu’il y avait beaucoup de gentillesse et d’empathie », a déclaré Don Shapiro, ancien président du groupe communautaire juif de Taiwan, qui a rencontré Einhorn pour la première fois au début des années 1980. « Il était donc un individu très complexe. Je ne pense pas avoir jamais rencontré quelqu’un d’autre qui soit, ne serait-ce qu’un peu, comme lui. »

La vie d’Einhorn a traversé un siècle de bouleversements et de renouveau pour le peuple juif.

Né à Vienne en 1918, il a fréquenté plusieurs yeshivot en Europe avant de s’installer au Royaume-Uni. (Selon son récit, il a été admis non pas en s’inscrivant de la manière habituelle, mais en impressionnant les rabbins par ses connaissances approfondies et son remarquable rappel des proverbes que son père rabbin l’encourageait à mémoriser lorsqu’il était jeune).

Après avoir obtenu l’ordination rabbinique et un doctorat en philosophie dans une yeshiva londonienne aujourd’hui disparue, Einhorn a commencé à travailler pour le Congrès juif mondial, d’abord en Angleterre, puis aux États-Unis, où il a dirigé simultanément plusieurs congrégations en tant que rabbin à la fin des années 1940 et dans les années 1950.

Missions en Afrique du Nord et au Moyen-Orient

Son poste au Congrès juif mondial (CJM) comprenait « des missions souvent clandestines dans des pays d’Afrique du Nord et du Moyen-Orient pour tenter d’aider les communautés minoritaires juives confrontées à la persécution », selon AmCham Taipei, un groupe d’affaires américain à Taïwan qui a honoré Einhorn en 2016.

Lors d’une mission en Irak en 1951, selon les archives du WJC, Einhorn s’est fait passer pour un prêtre protestant afin d’enquêter sur un groupe de Juifs irakiens qui auraient été torturés car soupçonnés d’être sionistes. Einhorn s’est vanté de cette mission auprès des journaux locaux de Détroit, où il était rabbin à l’époque, même s’il n’était pas autorisé à en parler publiquement.

Il avait une « passion pour la publicité », a déclaré à l’époque un haut responsable du WJC, Maurice Perlzweig. Einhorn reste impliqué dans l’organisation au cours des années suivantes, mais Perlzweig écrit à d’autres responsables que l’organisation ne soutiendra plus ses fréquents voyages internationaux, car il y a « une possibilité infinie de méfaits s’il est laissé libre ».

Au cours de la décennie suivante, Einhorn s’est lancé dans des activités commerciales qui l’ont conduit dans des endroits éloignés, souvent difficiles d’accès. Il fonde la World Patent Trading Corporation en 1968 et ouvre un bureau derrière le rideau de fer à Prague, où il a de la famille. Mais en 1973, il est expulsé de Tchécoslovaquie pour des activités que les dirigeants soviétiques qualifient d’ « incompatibles avec les intérêts de l’État », mais qu’ils ne détaillent pas publiquement, selon un article de la Jewish Telegraphic Agency de l’époque.

En 1975, Einhorn arrive à Taipei en tant que conseiller financier d’une délégation commerciale koweïtienne. Déjà âgé de presque 60 ans, Einhorn a un CV impressionnant. Il parlait sept langues (bien qu’il n’ait jamais appris le chinois), et lorsqu’il rencontrait des gens, il leur tendait une pile d’une douzaine de cartes de visite : président des Républicains à l’étranger à Taïwan, vice-président du World Trade Center de Varsovie, représentant honoraire de la Chambre de commerce de Pologne, et ainsi de suite.

De gauche à droite : Einhorn, Ma Ying-jeou, alors maire de Taïpei, et R.T. Yang, représentant de Taïwan en Israël, au début des années 2000. (Courtoisie : Ephraim Einhorn)

Revendiquer la place centrale

Lorsqu’il a commencé à officier des bar-mitsvot et à organiser des offices pour les fêtes, certains membres de la communauté juive étaient à juste titre sceptiques, car il ne parlait pas beaucoup de son passé. Certains se demandaient s’il travaillait pour le Mossad ou la CIA, selon des personnes qui faisaient partie de la communauté à l’époque.

« Il n’était pas très populaire à l’époque et les gens étaient un peu méfiants à l’égard des personnes travaillant avec les pays arabes », a déclaré Fiona Chitayat, une ancienne membre de longue date de la communauté.

Elle a ajouté : « Tout ce que je sais, c’est qu’il avait des relations incroyables à Taïwan. »

Souvent, Einhorn utilisait ces relations pour aider les gens. Il a libéré sous caution des juifs de prison, les a aidés à résoudre des problèmes de visa et a même une fois aidé à organiser un vol médical spécial avec l’aide de contacts qu’il avait rencontrés dans ses entreprises commerciales et politiques à Taïwan et au-delà de ses frontières.

« Il était très proche de certains anciens pays d’Europe de l’Est, et il s’est personnellement démené pour aider nos diplomates là-bas », a déclaré Leonard Chao, qui avait précédemment travaillé pour le ministère taïwanais des Affaires étrangères. Einhorn a aidé Taïwan à établir des liens avec des pays comme la Pologne, la République tchèque et la Hongrie, entre autres, à la fin des années 1980 et au début des années 1990.

Toujours prêt à occuper le devant de la scène, Einhorn a ouvert sa propre congrégation en 1979 à l’hôtel President, puis à l’hôtel Ritz. Après avoir uni ses forces à celles de la communauté juive de Taïwan vers 2000, il a choisi de garder sa congrégation séparée lorsque le rabbin Habad Shlomi Tabib est arrivé en 2011 et a proposé de travailler ensemble.

Einhorn a dirigé les juifs de Taïwan dans le culte pendant plus de quarante ans, même si le nombre de participants aux services était en dessous des 10 requis pour de nombreuses prières pendant plusieurs années dans les années 2000, et même si sa santé a commencé à décliner plus récemment.

« Je suis le rabbin, le shamash et le trésorier. Et je paie toutes les factures », avait déclaré Einhorn à la JTA en 2007. « Il faut bien que quelqu’un le fasse. »

Bien qu’il ait reçu une formation de rabbin orthodoxe et qu’il ait travaillé dans des synagogues orthodoxes en Amérique du Nord, Einhorn a maintenu une congrégation ouverte à tous, y compris aux non-Juifs qui souhaitaient se convertir ou même simplement observer.

Les événements de la communauté juive de Taïwan ont attiré des participants de toute la communauté locale et ont même inclus un seder de Pessah en personne ce printemps, l’un des seuls seder communaux autorisés dans le monde car le COVID-19 était bien contrôlé à Taïwan à l’époque. Einhorn était présent.

Une photo de groupe lors de la fête de Pourim 2021 de la communauté juive de Taïwan, où aucun masque n’était requis. Le rabbin Ephraim Einhorn, en fauteuil roulant, est visible à l’avant gauche. (Archi Chang)

En 2019, alors que diriger les fêtes et les services hebdomadaires de manière indépendante devenait plus difficile pour Einhorn, la communauté a invité un cantor, Leon Fenster, qui avait précédemment passé du temps en tant que chef religieux à Pékin, pour l’assister et aider à diriger la communauté. M. Fenster le remplacera désormais.

« Nous devons être très reconnaissants à [Einhorn] d’avoir préservé les éléments de la vie juive qui ont perduré à Taïwan », a déclaré Shapiro. « Sans sa présence ici avant le Habad, et pendant plusieurs décennies, les choses auraient tourné très différemment. »

Le « maggid » de Taipei

La perte endurée par la communauté était encore fraîche dans les heures qui ont suivi sa mort, lorsque les Juifs locaux se sont réunis pour les offices de Yom Kippour, la première Grande Fête sans lui depuis des décennies.

« Le Dr Einhorn, à mon avis, était la seule chose qui donnait de la consistance à la communauté juive au cours des 50 dernières années et il manquera à beaucoup alors que la communauté juive de Taiwan entre dans une nouvelle ère », a déclaré Jeffrey Schwartz, un homme d’affaires américain qui s’est impliqué dans la communauté depuis son arrivée dans les années 1970 et qui ouvrira un nouveau centre communautaire juif à Taipei cet hiver.

Einhorn aimait particulièrement apprendre et enseigner. Sa porte était toujours ouverte aux personnes qui avaient des questions philosophiques ou religieuses, et sa vaste bibliothèque – qui, selon Einhorn, était la plus grande collection de livres juifs en Asie – était volontiers prêtée.

« Certaines personnes achètent des vêtements, d’autres des sacs. Lui, il achète des livres. C’est la seule chose à laquelle il consacrait son argent », a déclaré Yoram Ahrony, un membre de la communauté israélienne qui est proche d’Einhorn depuis près de 40 ans.

Le chercheur Jonathan Goldstein a décrit Einhorn comme un conteur de la communauté, l’appelant « le maggid de Taipei ».

Une interview de 2010 que le spécialiste des religions Paul Farrelly a réalisée avec Einhorn montre sa philosophie d’ouverture, et sa passion pour l’apprentissage par l’enseignement.

« Tout le monde a quelque chose à dire, à apporter une contribution. Tout le monde a un point de vue », a déclaré Einhorn. « Savoir ce que l’on ne sait pas est le début de la sagesse… [la] chose la plus merveilleuse au monde est de dire : dis-moi, je veux apprendre. »

Il sera enterré à Petah Tikvah, en Israël, et laisse derrière lui sa compagne de longue date, Eugenia Chien, deux filles de son mariage avec Ruth Weinberg, Daphna et Sharone, qui vivent aux États-Unis, ainsi que des petits-enfants et des arrière-petits-enfants.

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