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Un nouveau labo israélien réunit les géants pharmaceutiques et la biotechnologie

Pfizer, Merck, Teva et Amazon forment un consortium qui gère AION Labs, qui se concentrera sur l'exploitation de l'intelligence artificielle dans le développement des médicaments

Ricky Ben-David est journaliste au Times of Israël

Le PDG d'AION Labs, Mati Gill, à gauche, et le directeur technique, Yair Benita, Ph.D. (Crédit : Elad Malka)
Le PDG d'AION Labs, Mati Gill, à gauche, et le directeur technique, Yair Benita, Ph.D. (Crédit : Elad Malka)

Les géants pharmaceutiques Pfizer, AstraZeneca, Merck et Teva Pharmaceuticals, ainsi que le géant technologique Amazon Web Services et le Fonds israélien pour la biotechnologie, ont officiellement ouvert cette semaine un nouveau laboratoire d’innovation en Israël, qui favorisera la création de nouvelles start-ups développant des technologies informatiques de pointe basées sur l’intelligence artificielle (IA) pour aider à trouver des médicaments et des traitements personnalisés pour les patients.

L’installation, baptisée AION Labs, sera dirigée par le PDG Mati Gill, ancien cadre supérieur de Teva Pharmaceuticals, et le directeur technique Yair Benita, ancien responsable de la biologie numérique chez Compugen, des opérations scientifiques chez CytoReason et scientifique principal chez MSD (Merck).

AION Labs a pour objectif de créer et d’investir dans des start-ups en phase de démarrage axées sur l’intelligence artificielle et la biologie numérique dans la découverte et le développement de médicaments. Le laboratoire offrira également des ressources et un encadrement à mesure que ces jeunes entreprises développeront de nouvelles technologies pour l’industrie pharmaceutique.

L’installation comprendra un laboratoire « humide », où la recherche biomédicale sera effectuée, et une infrastructure de laboratoire de calcul basée sur le cloud computing pour aider les entrepreneurs et les start-ups en phase de démarrage dans leur travail, de la phase d’idéation à l’obtention de la preuve de concept. Un laboratoire « humide » est un espace soigneusement conçu, construit et contrôlé pour éviter le déversement de substances humides potentiellement dangereuses et la contamination.

Les startups « exploiteront la puissance de l’intelligence artificielle, ainsi que l’échelle et la sécurité du cloud, pour trouver de nouveaux traitements plus rapidement et plus efficacement, éviter les expériences sur les animaux et faire progresser les soins de santé vers une médecine de précision centrée sur le patient », selon l’annonce faite mercredi.

Gill a déclaré au Times of Israël lors d’un entretien téléphonique que « le fait de pouvoir exploiter les capacités de calcul, les algorithmes, les technologies basées sur le cloud, l’IA, l’apprentissage automatique, etc. peut vraiment catalyser la façon dont nous découvrons de nouveaux médicaments, et améliorer, optimiser et augmenter l’efficacité personnalisée avec laquelle nous développons réellement les médicaments. »

« Nous cherchons à exploiter l’écosystème israélien et mondial, mais ce n’est pas une coïncidence si nos partenaires ont choisi de saisir l’occasion de s’établir en Israël, où nous avons d’incroyables capacités de recherche fondamentale en sciences de la vie, ainsi que des capacités d’IA », a déclaré Gill.

« AION Labs est un excellent exemple de ce que Pfizer cherche à construire par le biais de la collaboration au sein de la biopharmacie et entre les industries : un programme ayant le potentiel d’accélérer le développement de percées significatives qui pourraient changer la vie des patients », a déclaré Uwe Schoenbeck, Ph.D., vice-président principal et directeur scientifique pour les sciences émergentes et l’innovation chez Pfizer, dans un communiqué. « Nous sommes impatients de jouer un rôle central dans la poursuite de l’innovation par AION ».

Joern-Peter Halle, responsable de la recherche mondiale au sein du secteur des soins de santé de Merck, a déclaré que le nouveau laboratoire s’appuie « sur nos investissements de longue date et fructueux dans l’innovation provenant d’Israël. Nous sommes ravis de travailler avec les partenaires pour créer une valeur tangible dans l’application de l’IA à la découverte et au développement de médicaments dans l’industrie biopharmaceutique et faire de la découverte virtuelle de médicaments une réalité. »

Un bon modèle

Selon Gill, AION Labs s’inspire de BioMed X, un institut de recherche biomédicale indépendant basé à Heidelberg, en Allemagne, et avec lequel AION Labs a également annoncé un accord stratégique. Selon l’accord, BioMed X servira de moteur de R&D pour « propulser le modèle de création d’entreprise d’AION Labs ».

BioMed X rassemble « la recherche précoce, le monde universitaire et les start-ups, et travaille depuis une dizaine d’années à développer avec succès de nouveaux projets basés sur les plus grands défis de R&D auxquels l’industrie est confrontée. Nous allons apporter ce modèle en Israël et l’adapter », a déclaré M. Gill.

Christian Tidona, fondateur et directeur général de BioMed X, a déclaré que l’institut était « enthousiaste à l’idée d’étendre son modèle d’innovation à Israël. À notre avis, Israël est actuellement le meilleur endroit pour exploiter conjointement la puissance de l’intelligence artificielle pour la découverte et le développement de médicaments, en collaboration avec des acteurs mondiaux de premier plan dans le domaine pharmaceutique, de la technologie et du capital-risque. »

Le consortium d’entreprises formant AION Labs a remporté un appel d’offres gouvernemental lancé par l’Autorité israélienne de l’innovation (IIA) en décembre dernier.

L’IIA avait identifié les sciences de la vie comme un domaine vital pour le potentiel de croissance et l’investissement et a lancé un programme de laboratoires d’innovation en 2017. Le programme vise à inciter les entreprises internationales à créer ces laboratoires afin de soutenir les startups dans leur domaine d’intérêt et de prendre part à l’écosystème israélien en s’exposant à une variété de développements innovants. Pour les entrepreneurs de startups, les laboratoires représentent une opportunité d’accéder à l’infrastructure technologique, à la connaissance du marché et à l’expertise industrielle.

Cette initiative intervient à un moment où la pandémie de COVID-19 a mis en évidence les avantages que les grandes entreprises pharmaceutiques peuvent tirer de l’exploitation des nouvelles technologies. Le développement rapide de vaccins contre le virus COVID-19 doit son succès en grande partie aux capacités d’intelligence artificielle déployées par Pfizer et Moderna, qui ont été les premiers à commercialiser leurs vaccins COVID-19.

« Nous avons vu ce que l’IA et les nouvelles technologies peuvent faire pour révolutionner l’industrie lorsque vous avez des temps records pour le développement de médicaments et des temps records pour le développement de vaccins utilisant de nouvelles technologies comme l’ARNm, sur lequel les vaccins Moderna et Pfizer/BioNtech sont basés », a déclaré Gill. « Et nos partenaires ont choisi de travailler ensemble pour y parvenir, à la fois pour apprendre les uns des autres et pour tirer parti de notre force en nombre. »

Gill a ajouté qu’AION Labs « travaillera avec chacune des entreprises, seule ou en collaboration, pour choisir 4 à 6 défis de recherche et développement sur lesquels nous nous concentrerons chaque année – qu’il s’agisse de « comment découvrir de nouveaux médicaments basés sur les technologies de l’IA » ou de « comment développer des technologies qui auront un impact sur la façon dont nous développons des médicaments, et pas seulement les découvrir ».

Le laboratoire lancera ensuite « un appel à candidatures mondial en mettant l’accent sur les Israéliens, en s’efforçant d’attirer les Israéliens qui sont actuellement à l’étranger, qui ont quitté Israël après leur doctorat ou leur post-doc, en leur offrant une chance de revenir en Israël et de mener des recherches scientifiques révolutionnaires dans le meilleur environnement que nous puissions offrir aux startups pour qu’elles prospèrent, où elles recevront un financement complet pendant quatre ans, soutenu par le gouvernement israélien et nos partenaires et avec un mentorat et des conseils pratiques », a expliqué Gill.

Chacune des startups formées recevra 1 000 000 dollars de fonds d’amorçage pour les deux premières années, et 1 000 000 dollars supplémentaires pour les trois ou quatre années suivantes, et pourra lever des fonds auprès d’investisseurs et de partenaires stratégiques, a précisé Gill.

Shoshanna Solomon a contribué à cet article.

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