Les Levantins « mondialisés » de l’âge du bronze mangeaient asiatique – étude
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Archéologie

Les Levantins « mondialisés » de l’âge du bronze mangeaient asiatique – étude

L'analyse du tartre dentaire de squelettes déterrés à Megiddo et Tel Erani montre des traces, dès le 2e millénaire avant J-C, d'aliments tels que bananes, graines de soja, curcuma

Amanda Borschel-Dan édite la rubrique « Le Monde Juif »

Vue de Megiddo. (Expédition Megiddo)
Vue de Megiddo. (Expédition Megiddo)

Prouver l’existence d’un réseau de routes commerciales insaisissables datant de l’âge du bronze, c’est comme arracher des dents pour des universitaires. Prenant cela au pied de la lettre, les principaux auteurs d’un nouvel article scientifique ont analysé l’ancien tartre dentaire du Levant méridional et ont découvert une corne d’abondance de minuscules derniers dîners – dont les ingrédients exotiques étayent une théorie académique de plus en plus reconnue d’un âge du bronze « mondialisé » du deuxième millénaire avant notre ère.

Dans le cadre d’un projet pluriannuel et interdisciplinaire, une équipe de chercheurs dirigée par le professeur Christina Warinner de l’université de Harvard et le professeur Philipp Stockhammer de l’université de Munich a examiné au microscope le tartre dentaire prélevé sur 13 restes de squelette découverts sur le site de Megiddo, au nord d’Israël, qui était largement peuplé de Cananéens. Trois autres échantillons de squelettes ont été prélevés dans un cimetière de l’âge du fer à Tel Erani, situé près de Kyriat Gat, qui date d’environ 500 ans après Megiddo et qui aurait été peuplé de Philistins.

Avec les restes microscopiques qui ont été préservés au cours des millénaires par la « peau » des dents des squelettes, les scientifiques ont découvert des aliments non indigènes et aberrants tels que le soja, le curcuma et les bananes, dont l’existence n’était pourtant pas connue à cette époque dans le Levant du Sud.

« Ceux qui ne pratiquent pas une bonne hygiène dentaire nous diront encore, à nous archéologues, ce qu’ils mangeront dans des milliers d’années », a déclaré M. Stockhammer dans un communiqué de presse.

L’étude, intitulée “Exotic foods reveal contact between South Asia and the Near East during the second millennium BCE”, [Les aliments exotiques révèlent le lien entre l’Asie du Sud et le Proche-Orient au cours du deuxième millénaire avant Jésus-Christ], a été publiée cette semaine dans la prestigieuse revue Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS). Elle présente des preuves convaincantes de l’existence d’une vaste route commerciale, allant de l’Asie du Sud à l’Égypte, et affirme qu’elle faisait partie d’un réseau « mondialisé » encore plus vaste de l’âge du bronze.

Illustration : Un jeune fidèle, le visage enduit de poudre de curcuma, participe à une procession vers le fort de Golconda pendant le festival Bonalu à Hyderabad, en Inde, le 15 juillet 2010. (AP Photo/Mahesh Kumar A.)

Cette idée de plus en plus étudiée d’un monde antique connecté a conduit la chercheuse Helle Vandkilde à inventer le terme « Bronzization » dans un article de 2016 expliquant comment la quête des composants du bronze a créé un réseau de routes. Un exemple récemment publié d’une route commerciale à la conquête de la production de bronze se trouve dans une étude qui a conclu que les anciens lingots d’étain découverts en Israël étaient extraits en Angleterre.

Selon les auteurs du PNAS, « Bien que nommé d’après un métal très visible dans les archives archéologiques, le processus de « bronzisation » était probablement un phénomène beaucoup plus large qui reliait également les cuisines et les économies de toute l’Eurasie ».

Parmi les cuisines exotiques connues auparavant, des preuves de la présence de vanille, très probablement recueillies à partir de gousses d’orchidée vanille d’Asie du Sud, ont déjà été découvertes à Megiddo dans une tombe datant de la dernière phase de l’âge de bronze moyen (vers 1700-1600 avant JC). De même, les premiers etrogs de Méditerranée, datant d’environ 2 500 ans, provenaient probablement d’Asie du Sud-Est, selon une étude de la professeure Dafna Langgut de l’université de Tel Aviv.

Ensemble de céramiques à l’intérieur d’une chambre funéraire intacte datant de 3 600 ans à Megiddo. (Robert Homsher

Le professeur Israel Finkelstein de l’université de Tel Aviv, qui est l’un des auteurs de l’étude, estime que cette nouvelle étude va beaucoup plus loin pour étayer l’idée d’une ancienne route des épices.

« C’est une preuve évidente du commerce avec l’Asie du Sud-Est dès le 16e siècle avant notre ère – bien plus tôt qu’on ne le pensait auparavant », a déclaré Finkelstein dans un communiqué de presse. Finkelstein a mené des fouilles à Megiddo depuis 1994 et la plupart des échantillons de la présente étude proviennent de tombes et autres sépultures de cette ville.

« Il y a plusieurs années, nous avons trouvé des preuves similaires de commerce à longue distance : des traces moléculaires de vanille dans des récipients en céramique de la même époque à Megiddo. Pourtant, on sait très peu de choses sur les routes commerciales ou sur la façon dont les marchandises étaient livrées », a déclaré M. Finkelstein.

A cheval donné on ne regarde pas les dents

Cette question de la livraison est abordée par le co-auteur principal Stockhammer dans son vaste projet, “FoodTransforms : Transformations of Food in the Eastern Mediterranean Late Bronze Age”. Comme le souligne l’étude du PNAS, ce qui rend sa méthodologie remarquable est que, contrairement aux méthodes « macro-archéologiques » éprouvées telles que les fouilles et le tamisage, elle approfondit la question par le biais de micro-tests du tartre dentaire.

Prof. Philipp Stockhammer de l’Université de Munich. (Capture d’écran Youtube)

« Bien qu’il existe de nombreuses façons d’étudier les aliments et les boissons consommés dans l’Antiquité, la preuve la plus puissante est peut-être celle qui se fonde sur le matériel obtenu de l’intérieur de la bouche », peut-on lire sur le site web du projet de Stockhammer.

« L’un de ces matériaux est le tartre dentaire, un biofilm microbien calcifié qui s’accumule en couches au fil des ans. Le tartre dentaire est un réservoir abondant, presque omniprésent et à long terme de l’ancien microbiome oral, qui préserve non seulement les biomolécules microbiennes et de l’hôte, mais aussi les débris alimentaires et environnementaux », écrit-il.

Selon son co-auteur, le Warinner de l’Université de Harvard, le tartre dentaire ancien est « comme une capsule temporelle… C’est la source la plus riche d’ADN ancien dans les archives archéologiques. Il y a tant de choses que nous pouvons apprendre de lui – de la pollution de l’environnement aux métiers des gens, en passant par les aspects de la santé. Tout est là », a-t-elle déclaré dans une interview accordée en 2019.

En utilisant ces méthodologies paléoprotéomiques pour analyser les « micro-restes » et les protéines conservées dans le tartre dentaire des 16 échantillons de squelettes, les auteurs ont trouvé des exemples d’aliments de base attendus tels que les céréales, le sésame et les dattes, selon un communiqué de presse du PNAS. Ce sont ces comestibles inattendus qui ont piqué leur curiosité intellectuelle et ont fait reculer les horloges de l’apparition de ces aliments au Moyen-Orient.

« Nos résultats fournissent des preuves évidentes de la consommation des aliments de base attendus, tels que les céréales (Triticeae), le sésame (Sesamum) et les dattes (Phoenix). Nous rapportons également des preuves de la consommation de soja (Glycine), probablement de banane (Musa), et de curcuma (Curcuma), ce qui repousse de plusieurs siècles, voire de plusieurs millénaires (soja), les premières preuves de ces aliments en Méditerranée », écrivent-ils.

« En fait, nous pouvons maintenant saisir l’impact de la mondialisation au cours du deuxième millénaire avant notre ère sur la cuisine de la Méditerranée orientale », a déclaré M. Stockhammer dans un communiqué de presse. « La cuisine méditerranéenne a été caractérisée par des échanges interculturels dès le départ ».

Bananes exposées dans un marché de Jérusalem. La culture de la banane est l’un des secteurs agricoles les plus stables et les plus rentables en Israël et le plus important parmi les cultures de plantation du pays. (Moshe Shai/Flash90)

Les auteurs concluent que les bananes incroyablement périssables découvertes dans les prélèvements de Tel Erani ont probablement été soit mangées par le sujet masculin – peut-être un commerçant – avant son arrivée et sa mort, soit transportées sous forme de fruits secs.

A Megiddo, les chercheurs ont découvert une pléthore d’échantillons de soja, dont ils concluent qu’ils y ont été transportés sous forme d’huile. L’huile était un produit très recherché à cette époque et avait des utilisations allant de l’embaumement des morts à la cuisine, en passant par la médecine et les soins corporels. L’idée que les restes de soja soient arrivés sous forme d’huile pourrait expliquer l’absence de soja dans les archives archéologiques, bien qu’il ait été cultivé en Chine depuis au moins le 7e siècle avant Jésus-Christ. La culture du soja n’est mentionnée en Israël qu’à partir du 20e siècle de notre ère.

Contrairement au soja, l’épice curcuma est connue au Proche-Orient depuis le VIIe siècle avant J.-C. grâce aux textes médicaux cunéiformes assyriens de Ninive. Cependant, les premières preuves archéologiques ne datent que de la période islamique, du 11e au 13e siècle de notre ère. D’après les preuves de Megiddo, les auteurs supposent que l’épice était déjà disponible au Levant à partir du milieu du deuxième millénaire avant Jésus-Christ.

Illustration : Un récipient rempli de poudre de curcuma est utilisé par un waza du Cachemire, ou chef cuisinier, pour un wazwan de fête de mariage à Srinagar, en Inde, le 15 juin 2011. (AP Photo/Dar Yasin)

« L’ensemble des preuves concernant les produits exotiques, qui comprennent également les zébus, les poulets, le cédrat, le melon, les clous de girofle, le millet, la vanilline, les grains de poivre, les singes et les coléoptères, indique un modèle de commerce établi », écrivent les auteurs.

L’ensemble des preuves concernant les produits exotiques, qui comprennent également les zébus, les poulets, le cédrat, le melon, les clous de girofle, le millet, la vanilline, les grains de poivre, les singes et les coléoptères, indique un modèle de commerce établi

Tous ces produits périssables – et potentiellement beaucoup d’autres – ont pu faire l’objet d’un commerce par la route des épices. Mais ce n’est qu’en utilisant de manière cohérente des méthodes paléoprotéomiques microscopiques qu’elles continueront à être détectées, soulignent les auteurs.

« La récupération et l’identification de diverses denrées alimentaires à l’aide de techniques moléculaires et microscopiques permettent une nouvelle compréhension de la complexité des premières routes commerciales et de la mondialisation naissante dans l’ancien Proche-Orient et soulèvent des questions sur le maintien et la continuité à long-terme de ce système commercial dans les périodes ultérieures », écrivent les auteurs.

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