Pour les Juifs ukrainiens, un président juif est une fierté – et inquiète aussi
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Pour les Juifs ukrainiens, un président juif est une fierté – et inquiète aussi

Zelensky compte 70 % d'opinion favorable, et son élection de mai est une percée dans les relations interraciales, mais ses coreligionnaires sont inquiets

Vlodymyr Zelensky, le président élu ukranien rencontre des rabbins à Kiev, en mai 2019. (Crédit : Jewish Community of Dnepro/ via JTA)
Vlodymyr Zelensky, le président élu ukranien rencontre des rabbins à Kiev, en mai 2019. (Crédit : Jewish Community of Dnepro/ via JTA)

ODESSA, Ukraine (JTA) – Arkady Kesselman, un étudiant juif de 20 ans, avait l’intention de quitter son Ukraine natale pour l’ouest l’hiver dernier.

Dans un pays déchiré par la guerre qui perd environ 1,2 million de citoyens chaque année, où le salaire mensuel moyen est d’environ 270 euros, ce n’est pas une décision inhabituelle.

Mais Kesselman a changé d’avis depuis. La raison ? La victoire écrasante de Volodymyr Zelensky à l’élection présidentielle de mai.

Zelensky, un acteur juif de 41 ans n’ayant aucune expérience politique – devenu célèbre dans une émission de télévision en tant que professeur qui devient président à l’improviste – a mené une campagne basée sur la lutte contre la corruption et la fin du conflit territorial avec la Russie.

« J’ai retrouvé espoir maintenant », a dit Kesselman. « Je suis heureux qu’un Juif puisse être élu président ici, mais je crois qu’il réussira quand même. Je reste. »

La confiance de Kesselman en Zelensky, le premier président juif d’Ukraine, est à la fois largement partagée – le président jouit d’un taux de popularité record d’environ 70 % – et inhabituelle pour ce pays où aucun des prédécesseurs de Zelensky n’avait franchi le seuil des 47 points depuis 2008.

Son taux de popularité parmi les Juifs ukrainiens est probablement encore plus élevé – non seulement parce qu’il est juif, mais aussi parce que, comme eux, il est de langue maternelle russe plutôt qu’ukrainienne. Et c’est un centriste qui n’a jamais épousé le genre de nationalisme que craignent de nombreux Juifs ici.

Bien que Zelensky n’entre pas publiquement dans les détails sur son identité juive – et ne la cache pas non plus – son élection est aussi une victoire symbolique pour les Juifs dans un pays au passé antisémite sanglant.

Le Président ukrainien Volodymyr Zelensky prend la parole lors de la 74e session de l’Assemblée générale des Nations Unies, le 25 septembre 2019. (Timothy A. Clark/AFP)

Néanmoins, Zelensky fait face à d’énormes défis. Une grande partie de son attrait vient de son style de discours affable et de son penchant à désamorcer les conflits avec humour, mais il n’a pas encore trouvé le bon ton entre les nationalistes purs et durs et les populations ethniques russes dans l’est du pays.

Sur un autre front, Zelensky est coincé entre les nationalistes et les promoteurs du cosmopolitisme mondial. Il a également fait des va-et-vient entre son programme de lutte contre la corruption et la nécessité de maintenir la stabilité économique – d’une certaine façon, cela signifie coopérer avec la Russie rivale, qui a toujours été un partenaire commercial clé.

En résumé, il marche sur une corde raide et des fissures commencent à apparaître.

Trois semaines seulement après le début de son mandat, des dizaines d’organisations nationalistes ont publié une lettre ouverte accusant Zelensky d’actes qui « montrent une incompréhension totale des menaces et des défis auxquels est confronté notre pays ». La destitution en septembre par le gouvernement Zelensky de Volodymyr Viatrovych, un historien d’Etat de premier plan qui a promu l’honneur des collaborateurs nazis, n’a pas aidé la cause du président avec les nationalistes.

Des membres de mouvements nationalistes assistent à un rassemblement marquant la Journée du défenseur de l’Ukraine, à Kiev, en Ukraine, le 14 octobre 2018. (Efrem Lukatsky/AP)

Le retrait de Zelensky le mois dernier des postes clés autour de la ligne de conflit russe et sa décision d’autoriser et d’honorer les élections dans les territoires orientaux organisées par les rebelles pro-russes ajoutent également à la houle nationaliste qui n’augure rien de bon pour sa popularité. Des milliers de nationalistes se sont rassemblés le mois dernier à Kiev contre les concessions, marquant la première grande manifestation contre Zelensky.

L’un de ses alliés, le milliardaire Igor Kolomoisky, ancien gouverneur de la région de Dnipropetrovsk, est au centre d’un scandale de fraude de 5,5 milliards de dollars, ce qui a porté un coup à sa réputation anti-corruption.

Ensuite, il y a le spectre du scandale de la destitution aux États-Unis, qui est centré sur un appel téléphonique entre Zelensky et le président américain Donald Trump. Les habitants locaux, cependant, disent que ce n’est qu’un simple bruit de fond dans la société ukrainienne de tous les jours.

« Je le dis avec regret, mais Zelensky ne peut en aucun cas tenir ses promesses, et certainement pas les espoirs et les attentes exagérés placés en lui par d’autres », a déclaré Viktor Skarshevsky, économiste juif bien connu de Kiev, à la Jewish Telegraphic Agency. « En gros, il a été hissé pour tomber. »

Compte tenu de la tradition antisémite du pays, certains Juifs ukrainiens craignent qu’ils finissent par payer le prix si Zelensky ne réussit pas, contre toute attente, à atteindre les objectifs ambitieux de la campagne qui ont contribué à la popularité de l’homme novice en politique.

Le président ukrainien Volodymyr Zelensky se prend un selfie au premier congrès de son parti appelé Serviteur du peuple dans le Jardin botanique municipal, Kiev, Ukraine, le 9 Juin 2019. (AP Photo/Zoya Shu)

« La plupart des gens ne voient pas Zelensky comme un Juif, mais comme un acteur populaire », a déclaré Vlodymyr Zeev Vaksman, 38 ans, président de la communauté Tiferet Masorti à Odessa. Mais s’il échoue, « ils chercheront quelqu’un à blâmer. Peut-être les Juifs. »

Yevgeniy Romenovich, un conseiller en technologie de l’information de Kiev âgé de 41 ans, a été plus franc lors d’un événement culturel du Limmud FSU, ici. « Si Zelensky échoue, ils le considéreront comme un Juif et se vengeront contre les Juifs », dit-il. « Les Juifs doivent se préparer aux pogroms, comme la population le dit. »

Bien que les pogroms aient défini l’expérience juive en Ukraine pendant des siècles, ils semblent aujourd’hui une perspective peu probable en Ukraine, où les communautés juives ont pu prospérer depuis l’indépendance du pays par rapport à l’Union soviétique en 1991.

Après les élections de mai, Boris Lozhkin, président de la Confédération juive d’Ukraine, s’est vanté que l’Ukraine soit « le pays le moins antisémite d’Europe ». Elan Carr, l’envoyé spécial des États-Unis pour la surveillance et la lutte contre l’antisémitisme, a qualifié « l’absence de rhétorique antisémite pendant la campagne […] de miracle, un fait stupéfiant qui montre à quel point l’Ukraine a fait du chemin ».

A titre d’illustration : Dans le cadre de l’opération « Atlantic Resolve » des Etats-Unis en soutien à l’OTAN en réponse aux actions de la Russie en Ukraine, des véhicules militaires américains se dirigent vers un camp de formation militaire situé à Brueck (nord-est de l’Allemagne), le 11 janvier 2017. (AFP/dpa / Ralf Hirschberger)

Les Juifs n’ont guère été maltraités, même tout au long de la révolution de 2014, lorsque l’Etat de droit s’est effondré pendant des semaines dans un climat de résurgence du sentiment nationaliste qui a balayé le président Viktor Ianoukovitch du pouvoir.

Selon le Congrès juif européen, de nombreux Juifs ukrainiens peuvent être d’accord avec la vision positive de Lozhkin sur la vie juive en Ukraine, où vivent plus de 300 000 Juifs.

« L’Ukraine est aujourd’hui un bon endroit pour être juif », a déclaré Tsvi Blinder, conservateur du musée juif Shorashim à Odessa. « C’est un lieu de renouveau juif. »

Pourtant, beaucoup d’autres sur le terrain ont une expérience différente.

Kira Verkhovskaya, directrice du Centre communautaire juif Migdal d’Odessa, a déclaré à la Jewish Telegraphic Agency que la peur de l’antisémitisme est en partie responsable du fait qu’elle s’est abstenue de promouvoir le musée juif qu’elle dirige avec une affiche dans la rue.

Juifs ukrainiens au Beit Grand Jewish Community Center à Odessa, le 1er novembre 2019. (Cnaan Liphshiz/JTA)

« Il ne faut pas trop attirer l’attention », a-t-elle dit la semaine dernière au sujet du musée, une institution de la taille d’un appartement située à quelques rues du port tentaculaire de cette ville animée, où des centaines de Juifs ont été assassinés en 1905 lors de pogroms en pleine agitation communiste.

Le mois dernier, au cours d’une série de marches nationalistes, des hommes en treillis ont placé une effigie du milliardaire Kolomoisky, qui est juif, couvert de peinture rouge à l’entrée d’une synagogue à Kiev. Kolomoisky possède la chaîne de télévision qui a diffusé l’émission qui a rendu Zelensky célèbre.

L’année dernière, dans son rapport annuel sur l’antisémitisme de 2017, le gouvernement israélien a désigné l’Ukraine comme un foyer de troubles régionaux. Elle a constaté que les quelque 130 attaques antisémites qui y ont été enregistrées cette année-là ont doublé par rapport à 2016 et ont dépassé le décompte de tous les incidents signalés dans l’ensemble de l’ex-Union soviétique.

« L’Ukraine constitue une exception frappante dans la tendance à la baisse des incidents antisémites en Europe de l’Est », indique le rapport.

De plus, en 2018, plus de 50 membres du Congrès américain ont condamné la législation ukrainienne qui, selon eux, « glorifie les collaborateurs nazis ». Il est « particulièrement troublant qu’une grande partie de la glorification nazie en Ukraine soit soutenue par le gouvernement », ont-ils écrit.

Chaim Chesler, fondateur de Limmud FSU, prononce un discours à Odessa, Ukraine, le 31 octobre 2019. (Boris Bukhman/Limmud FSU/via JTA)

Indépendamment des perspectives de Zelensky pour résoudre les nombreux problèmes de l’Ukraine, son élection représente une étape importante dans l’ex-Union soviétique, a déclaré Chaim Chesler, le fondateur du groupe Limmud FSU, qui a organisé des dizaines de conférences pédagogiques juives en Ukraine et au cours des dix dernières années.

« Dans cette partie du monde, la règle non écrite était qu’un Juif peut parfois même devenir chef de district adjoint, mais jamais le vrai chef de district », dit Chesler. « Il est clair que ce n’est plus le cas ici. »

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