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Interview

L’optimisme concernant le vaccin pour enfants entaché par le pic de COVID

Cyrille Cohen, immunologiste de haut niveau, s'interroge sur le dosage, l'efficacité et le calendrier des vaccins administrés aux enfants

Cyrille Cohen, chef du laboratoire d'immunothérapie à l'université Bar-Ilan (Autorisation)
Cyrille Cohen, chef du laboratoire d'immunothérapie à l'université Bar-Ilan (Autorisation)

Cette semaine, Israël a commencé à vacciner les enfants – une mesure qui, selon les experts, devrait freiner une nouvelle hausse des niveaux d’infection.

Le taux de reproduction de base du pays, qui indique le nombre moyen de personnes infectées par chaque malade de la COVID-19, est désormais proche de 1,1, ce qui signifie que les cas sont en augmentation. Il était inférieur à 1 – ce qui signifie que les cas étaient en baisse – de début septembre à il y a deux semaines.

On constate également une augmentation de la proportion de tests de dépistages revenus positifs. Ce dernier se situe désormais autour de 1 %.

« Ce ne sont pas de bons présages », a déclaré le professeur Cyrille Cohen, chef du laboratoire d’immunothérapie de l’université Bar Ilan, soulignant que « les choses peuvent se détériorer rapidement ».

Dans un entretien avec le Times of Israël, Cyrille Cohen est revenu sur la situation actuelle de la COVID-19 et sur le déploiement des vaccins pour enfants, qui, selon lui, « contribueront à minimiser la prochaine augmentation des cas ».

Les gens en Israël sont confus. D’une part, ils pensent que nous venons de vaincre la quatrième vague, et d’autre part, on nous parle d’une augmentation du nombre de reproductions, ce qui signifie que même si le nombre de cas est encore faible, il semble être en augmentation. Sommes-nous sur le point de sortir de la pandémie, comme beaucoup le pensent, ou sommes-nous dans une période de répit entre deux vagues, comme beaucoup le craignent ?

Je crois malheureusement que nous sommes dans une pause. La COVID n’est pas terminée. Ce qui nous attend dépend des variants de la maladie, de la durée de la protection conférée par le rappel et du nombre d’enfants qui se font vacciner. À cet égard, nous avons constaté au cours des derniers mois que les enfants représentaient la majorité des infections quotidiennes, soit plus de 60 %.

Un garçon israélien Itamar, 5 ans, reçoit une dose du vaccin Pfizer/BioNTech COVID-19 à l’Organisation des services de santé Meuhedet à Tel Aviv, le 22 novembre 2021, alors qu’Israël commence sa campagne de vaccination contre le coronavirus pour les enfants de 5 à 11 ans. (Crédit : JACK GUEZ / AFP)

Jusqu’à présent, la propagation des infections chez les jeunes reste très difficile à contrôler. Avec l’augmentation des cas et l’arrivée de l’hiver, j’espère que la vaccination pourra contribuer à minimiser la prochaine augmentation des cas. Mais je ne peux pas dire que je suis détendu – pas du tout. Les choses peuvent se détériorer rapidement, comme nous l’avons appris, et nous devons rester vigilants.

Dans quelle mesure devons-nous nous inquiéter du fait que le taux de reproduction est passé au-dessus de 1 ? Qu’est-ce que cela signifie pour nous ?

Le taux de reproduction est en hausse constante depuis une semaine. Il a atteint 1,08, et nous voyons le niveau de positivité des tests approcher de 1 %. Ce ne sont pas de bons présages. Je ne pense pas que cela signifie nécessairement une nouvelle vague, mais même l’équilibre d’une pandémie implique de petites augmentations des cas – même si, nous l’espérons, la traduction en cas graves est moins importante que par le passé grâce à l’effet des rappels.

Apprendre à vivre avec la COVID ne signifie pas qu’il n’y ait aucun nouveau cas par jour, mais plutôt qu’il faut comprendre que les choses montent et descendent, et faire face à la situation pour minimiser son impact sur la santé et la société.

Le ministre de la Santé, Nitzan Horowitz, a suggéré mercredi, au milieu des discussions sur l’augmentation des cas, que les Israéliens pourraient avoir besoin d’une quatrième dose de vaccin COVID-19. Que pensez-vous de cela ?

Il est toujours possible que nous ayons besoin de nouvelles injections, mais il est un peu trop tôt pour le dire. Cela dépend vraiment de plusieurs facteurs, comme l’efficacité de la troisième dose dans le temps et l’apparition de nouvelles variantes. Il se pourrait que la quatrième injection, si elle a lieu, soit principalement destinée à certains types de populations vulnérables.

Nous manquons encore d’informations importantes sur le nombre de fois que nous pourrons utiliser en toute sécurité les mêmes injections d’ARN messager. Je pense donc aussi que nous devons envisager d’utiliser d’autres vaccins, qui fonctionnent avec d’autres types de technologies, pour obtenir une immunité plus large contre le SRAS-CoV-2.

Le ministre de la Santé Nitzan Horowitz en conférence de presse à l’hôpitâl Shaaré Zedek de Jérusalem, le 18 octobre 2021. (Crédit : Yonatan Sindel/ Flash90)

Le gouvernement a misé sur les vaccins pour faire face à la quatrième vague et s’en est bien sorti. Aujourd’hui, il cherche à renforcer la protection grâce aux nouveaux vaccins destinés aux enfants âgés de 5 à 11 ans. Faut-il s’attendre à des effets secondaires différents pour les enfants et les adultes ?

Il pourrait y avoir une certaine différence dans les effets secondaires, mais en général, nous ne nous attendons pas à voir des différences considérables, car le système immunitaire fonctionne largement de la même manière à 5 ans qu’à 14 ans.

En biologie, il faut toujours être prudent, mais ceci étant dit, la plupart des effets secondaires sont détectés en quelques semaines à quelques mois. Il n’y a aucune base scientifique pour soutenir la notion, ou la crainte, que quelque chose apparaisse dans quelques années, par exemple l’inquiétude que dans quelques années les gens aient des problèmes de fertilité.

Les gens parlent beaucoup des effets secondaires possibles des vaccins, mais ils ne parlent pas des effets continus de la COVID que nous observons déjà – une série de manifestations du coronavirus, comme des problèmes cardiaques, pulmonaires et du système nerveux.

Pour les enfants, une préoccupation particulière est que deux à six semaines après la COVID, il peut y avoir un PIMS – syndrome inflammatoire multisystémique pédiatrique – qui rappelle la maladie de Kawasaki. En Israël, nous avons eu près de 300 cas de PIMS liés à la COVID, dont un mortel. Ce syndrome entraîne une hospitalisation, met les enfants dans un état grave et peut mettre leur vie en danger. Il est vrai que la COVID est souvent asymptomatique pour les enfants, mais les parents ne doivent pas oublier qu’elle peut entraîner des problèmes par la suite.

Une femme amène sa fille pour recevoir un vaccin contre le coronavirus aux services de santé Clalit, dans un centre de vaccination improvisé dans le complexe Cinema City à Jérusalem, le 23 novembre 2021. (AP Photo/Maya Alleruzzo)

Qu’avons-nous appris des données ou des informations en provenance d’Amérique sur la vaccination des moins de 12 ans qui pourraient être utiles aux parents israéliens ?

Nous ne disposons pas de données précises, si ce n’est qu’aucun effet secondaire grave n’a été signalé, comme la myocardite [une affection observée chez certains adultes et adolescents après la vaccination], mais il faut du temps pour tout traiter et établir des liens clairs entre les vaccinations et d’éventuels effets secondaires. Il faudra attendre quelques semaines avant de disposer de données détaillées en provenance des États-Unis.

Certains parents liront ce que vous avez dit, à savoir qu’il faudra attendre quelques semaines de plus pour disposer de données américaines détaillées, et se demanderont s’ils doivent attendre jusque-là pour faire vacciner leurs enfants. Qu’en dites-vous ?

Cela est compréhensible, d’autant plus que les enfants ne sont pas considérés comme une population à risque en ce qui concerne le coronavirus. Je comprends l’hésitation des parents et leur désir de voir plus de résultats. Ce n’est pas à moi de dire ce que chacun doit faire à cet égard. Psychologiquement, un parent peut penser : « Si je vaccine mon enfant, cela peut lui nuire, alors je ne le ferai pas maintenant. » Mais d’un autre côté, s’il y a une recrudescence des cas et que vous n’avez pas vacciné votre enfant, vous le mettez peut-être en danger. Chaque parent doit décider sur la base d’informations fiables et, le cas échéant, consulter un pédiatre.

Les parents qui vaccinent doivent-ils s’attendre à ce que leurs enfants se sentent mal après les vaccins COVID ?

Parfois, bien que la plupart des effets secondaires constatés chez les enfants jusqu’à présent soient des choses que nous connaissions chez les adultes : douleurs musculaires, un peu de fièvre et autres choses sans gravité.

Une Israélienne reçoit une troisième dose du vaccin COVID-19 dans un centre de soins à Katzrin, sur le plateau du Golan, le 16 novembre 2021. (Crédit : Michael Giladi/Flash90)

Comment décidera-t-on du meilleur intervalle entre les vaccins pour les enfants ? Quel intervalle semble être le meilleur ?

Il sera de trois semaines après la première injection, ce qui était le délai prévu dans l’essai, bien qu’il y ait une discussion intéressante sur le calendrier des injections de suivi.

Des études menées dans le monde entier indiquent que le délai de trois semaines n’est peut-être pas le meilleur en termes d’efficacité du vaccin et qu’il est peut-être préférable d’attendre huit semaines. Cela a été découvert par accident, car certains pays ne pouvaient pas administrer la deuxième injection à temps, et ils ont commencé à voir que huit semaines étaient le point idéal en termes d’efficacité du vaccin. C’est une excellente solution pour les périodes où le niveau d’infection est très faible, mais il y a deux raisons pour lesquelles il est peu probable qu’Israël adopte cette solution.

Premièrement, Israël voudra probablement suivre le protocole de dosage utilisé lors de l’essai, soit trois semaines pour les enfants de 5 à 11 ans. Deuxièmement, au bout de trois semaines, nous nous attendons à ce que les cas soient encore relativement peu nombreux, mais nous ne savons pas exactement quel sera le niveau des cas et si les chiffres augmentent de manière significative, nous souhaiterions avoir administré les injections de suivi plus rapidement.

Des membres de l’équipe de l’hôpital Shaare Zedek portant un équipement de protection travaillent au service du coronavirus, à Jérusalem, le 19 janvier 2021. (Crédit : Yonatan Sindel / Flash90)

Les nouvelles doses pour enfants sont un tiers de la taille des doses pour adultes. Certains parents sont déconcertés par le fait qu’à l’occasion du 12e anniversaire d’un enfant, la taille de la dose devient beaucoup plus grande. Ils se demandent si les doses plus petites sont suffisantes pour un enfant de 10 ans ou si les doses pour adultes ne sont pas trop grandes pour un enfant de 12 ans.

Il n’y a rien d’inhabituel, dans le domaine de la médecine, à avoir un seuil qui signifie qu’un enfant né un jour reçoit une dose plus petite et un enfant né le lendemain reçoit une dose plus grande. C’est très standard et très sûr. Pour ce qui est de ce vaccin, le dosage est basé sur la recherche. Lors de l’essai clinique de phase I, trois doses ont été testées pour des enfants de 5 à 11 ans – 10, 20 et 30 microgrammes – et une bonne réponse a été obtenue avec 10 microgrammes, qui est la dose utilisée.

Un enfant de 12 ans et un jour serait également bien avec 10 microgrammes, mais à mesure que les enfants grandissent, ils bénéficient de plus. Les parents n’ont pas à s’inquiéter : les dosages ont été calculés pour être à la fois efficaces et sûrs.

Parlons de la désinformation. Michael Yeadon, un ancien vice-président de Pfizer, a posté sur Instagram en disant : « Les enfants ont 50 fois plus de chances d’être tués par les vaccins COVID que par le virus lui-même ». Y a-t-il du vrai dans ces propos ?

Il semble opposé à la vaccination et a fait des affirmations infondées ; honnêtement, je ne comprends pas pourquoi il fait de telles affirmations et sur quelle base. C’est la même personne qui a déclaré en octobre dernier que la deuxième vague au Royaume-Uni allait « s’éteindre ». Il a également affirmé que les vaccins causeraient l’infertilité, ce qui, à mon avis, était basé sur une mauvaise compréhension de la science derrière les vaccins. Nous avons plusieurs études qui montrent que ces affirmations ne sont pas fondées.

Vue microscopique d’une variante du coronavirus, connue sous le nom de B.1.617.2. (iStock via Getty Images)

Pour en revenir aux nouvelles générales sur la COVID, nous entendons parler de plusieurs variantes différentes qui sont en augmentation, notamment la variante AY.4.2 qui serait plus infectieuse et moins symptomatique. Qu’est-ce qui se profile à l’horizon en termes de variantes ?

La variante AY.4.2 est en augmentation, notamment au Royaume-Uni, où elle représente 20 % des nouveaux cas dans certaines régions d’Angleterre. C’est un descendant de Delta et il semble être un peu plus infectieux. La bonne nouvelle est que les vaccins sont efficaces pour la stopper car elle n’échappe pas aux anticorps, et qu’elle ne semble pas devoir devenir dominante en Israël. Aujourd’hui, Delta reste la souche dominante. Pour l’instant du moins, c’est le diable que nous connaissons.

Nous entrerons bientôt dans l’année 2022, qui sera la quatrième année entachée par la COVID-19. Avez-vous des réflexions à faire à l’aube de cette nouvelle année ?

Nous courons un marathon contre cette maladie. Si 2019 a été l’année de son émergence, 2020 l’année du verrouillage et 2021 l’année des vaccins, j’espère que 2022 sera l’année des traitements, car ceux-ci sont nécessaires pour compléter les vaccinations. C’est d’autant plus important que nous ne savons pas encore combien de temps les rappels seront efficaces et combien de fois nous pourrons les recevoir.

Nous pourrions également avoir besoin de différents types de vaccins, comme des vaccins nasaux, pour mieux limiter l’infection par la COVID et fournir une immunité plus efficace et durable. Bien que plusieurs questions restent ouvertes et que ce n’est pas encore terminé, je reste optimiste et pense que nous apprendrons à vivre avec la COVID.

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