Prophètes, prêtres, rois juifs : exposition sur le Yémen Ancien à Jérusalem
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Prophètes, prêtres, rois juifs : exposition sur le Yémen Ancien à Jérusalem

Le musée des Pays de la Bible retrace l'histoire des Juifs d'Arabie du sud, où ils régnaient, guerroyaient, négociaient des épices avec Rome et se languissaient de la Terre sainte

  • Un visiteur au Musée des pays de la Bible devant une photo de Naftali Hilger représentant un vieux Yéménite lisant un livre à l'envers. (Shmuel Bar-Am)
    Un visiteur au Musée des pays de la Bible devant une photo de Naftali Hilger représentant un vieux Yéménite lisant un livre à l'envers. (Shmuel Bar-Am)
  • Un ancien rouleau et livre de la Torah yéménite au Musée des pays de la Bible. (Shmuel Bar-Am)
    Un ancien rouleau et livre de la Torah yéménite au Musée des pays de la Bible. (Shmuel Bar-Am)
  • Poterie avec dédicace aux divinités nabatéennes datant du 1er au 3e siècle avant J.-C., exposée au Musée des pays de la Bible. (Shmuel Bar-Am)
    Poterie avec dédicace aux divinités nabatéennes datant du 1er au 3e siècle avant J.-C., exposée au Musée des pays de la Bible. (Shmuel Bar-Am)
  • Statuettes yéménites anciennes exposées au Musée des pays de la Bible. (Shmuel Bar-Am)
    Statuettes yéménites anciennes exposées au Musée des pays de la Bible. (Shmuel Bar-Am)
  • Une statue de taureau avec une inscription en langue arabe du sud datant du 1er au 5e siècle avant JC. (Shmuel Bar-Am)
    Une statue de taureau avec une inscription en langue arabe du sud datant du 1er au 5e siècle avant JC. (Shmuel Bar-Am)
  • Des visiteurs sentent la myrrhe, l'encens et le baume exposés au Musée des pays de la Bible. (Shmuel Bar-Am)
    Des visiteurs sentent la myrrhe, l'encens et le baume exposés au Musée des pays de la Bible. (Shmuel Bar-Am)
  • Brûleurs d'encens découverts dans l'ancien Israël et l'Arabie du Sud, datant du 8e siècle avant notre ère, au Musée des pays de la Bible. (Shmuel Bar-Am)
    Brûleurs d'encens découverts dans l'ancien Israël et l'Arabie du Sud, datant du 8e siècle avant notre ère, au Musée des pays de la Bible. (Shmuel Bar-Am)
  • Une stèle funéraire datant du 2e ou 3e siècle avant notre ère, au Yémen, représente le défunt. (Shmuel Bar-Am)
    Une stèle funéraire datant du 2e ou 3e siècle avant notre ère, au Yémen, représente le défunt. (Shmuel Bar-Am)
  • L'intérieur d'une coupe du 1er siècle de notre ère représente une chasse au lion, une activité prisée par les rois de l'époque. (Shmuel Bar-Am)
    L'intérieur d'une coupe du 1er siècle de notre ère représente une chasse au lion, une activité prisée par les rois de l'époque. (Shmuel Bar-Am)
  • Une cruche vieille de 2 000 ans, découverte près de la mer Morte, dont la résine proviendrait d'un sapin baumier, est exposée au Musée des pays de la Bible. Le baume était un produit très commercialisé dans le Proche-Orient ancien. (Shmuel Bar-Am)
    Une cruche vieille de 2 000 ans, découverte près de la mer Morte, dont la résine proviendrait d'un sapin baumier, est exposée au Musée des pays de la Bible. Le baume était un produit très commercialisé dans le Proche-Orient ancien. (Shmuel Bar-Am)
  • Une carte de l'ancien Yémen, exposée au Musée des pays de la Bible, comprend la célèbre ville de Sheba [Saba]. (Shmuel Bar-Am)
    Une carte de l'ancien Yémen, exposée au Musée des pays de la Bible, comprend la célèbre ville de Sheba [Saba]. (Shmuel Bar-Am)
  • Une carte exposée au Musée des pays de la Bible illustre l'ancien commerce des épices entre la péninsule arabique et la côte méditerranéenne. (Shmuel Bar-Am)
    Une carte exposée au Musée des pays de la Bible illustre l'ancien commerce des épices entre la péninsule arabique et la côte méditerranéenne. (Shmuel Bar-Am)
  • Stèle funéraire d'un Juif yéménite datant de 469 de notre ère, retrouvée enterrée près de la mer Morte. (Shmuel Bar-Am)
    Stèle funéraire d'un Juif yéménite datant de 469 de notre ère, retrouvée enterrée près de la mer Morte. (Shmuel Bar-Am)
  • Une inscription en langue arabe du sud datant de 700 avant notre ère. (Shmuel Bar-Am)
    Une inscription en langue arabe du sud datant de 700 avant notre ère. (Shmuel Bar-Am)

Cet article a été rédigé en mars.

Avant que les Babyloniens ne détruisent le Temple de Jérusalem en 586 avant l’ère commune, le prophète Jérémie en avait prédit la fin. Certains Juifs yéménites croient que des dizaines de milliers de leurs ancêtres ont écouté ses paroles et ont fui vers l’Arabie du Sud (actuel Yémen) avant que la catastrophe n’ait lieu. La plupart des Juifs restants sont partis en exil à Babylone.

Personne ne peut dire avec certitude quand exactement les Juifs ont commencé à s’installer au Yémen, mais il existe de nombreuses preuves qui suggèrent que des Juifs ont habité le pays au cours des 2 000 dernières années. Et pendant tout ce temps, ils ont toujours ressenti un lien fort avec la terre d’Israël.

Néanmoins, ce n’est qu’en 1881 que les Juifs ont commencé à revenir en grand nombre en Terre sainte, pour constater qu’ils étaient moins que bienvenus. En effet, les épreuves et les tribulations qui attendaient ceux qui ont survécu à ce long, pénible et dangereux voyage sont bien documentées. Pourtant, nous savons très peu de choses sur leur vie au Yémen – ou sur l’héritage yéménite qui a contribué à la merveilleuse culture qu’ils ont apportée avec eux.

Le père de Batya Borowski, Zacharia Jamil, était un bijoutier yéménite qui a quitté sa maison en 1907 et a passé deux ans à marcher vers la terre d’Israël. Sa fille a épousé feu Elie Borowski, un génie d’origine polonaise obsédé par l’idée de donner vie à la Bible et d’aider les gens à se rapprocher de leur héritage. Ensemble, ils ont fondé en 1992 le Musée des pays de la Bible, unique en son genre à Jérusalem.

L’exposition intitulée « Yemen – from Sheba to Jerusalem » au Musée des pays de la Bible à Jérusalem. (Shmuel Bar-Am)

Récemment, M. Borowski a lancé une exposition intitulée « Yemen – from Sheba to Jerusalem », inaugurée en janvier afin de faire connaître l’histoire du Yémen au public. Remplie de belles cartes, d’artefacts passionnants et de superbes panneaux explicatifs, l’exposition commence, bien sûr, par une histoire biblique.

Nous connaissons tous le passage du Livre des Rois, où Salomon et la reine de Saba brûlaient de désir l’un pour l’autre. En effet, la Bible nous dit qu’avant le départ de la reine, il lui a accordé « tout ce qu’elle désirait et demandait, et lui fit en outre des présents dignes d`un roi tel que Salomon ». Selon la légende, la belle reine était originaire d’Ethiopie et l’un des figurants était le petit garçon du couple. Appelé Menelik (fils du roi), le prince est devenu l’ancêtre d’une illustre dynastie éthiopienne.

Pourtant, lorsque vous regardez les cartes détaillées de l’exposition sur l’Arabie du Sud dans les temps anciens, vous trouvez le royaume de Saba qui vous regarde en face. Il s’avère que Saba était en fait situé au Yémen.

Des statuettes funéraires de l’ancien Yémen représentent les divinités personnelles des morts dans un banquet dans l’au-delà. (Shmuel Bar-Am)

L’Arabie du Sud était l’une des terres les plus éloignées mentionnées dans la Bible, car elle se trouve à 2 400 kilomètres de la terre d’Israël. C’est pourquoi il n’est pas surprenant que, alors que l’araméen, l’akkadien et le vieil hébreu étaient parlés dans tout le Moyen-Orient dans l’Antiquité, l’Arabie du Sud avait sa propre langue.

Ce n’est qu’avec la domestication du chameau, vers l’an 1000 avant l’ère commune, que le voyage entre Israël et l’Arabie du Sud est devenu possible. À cette époque, une route des épices a été mise en place, commençant au Yémen, traversant le désert du Néguev et se terminant dans les ports de la mer Méditerranée. La région commença à prospérer, car les arbres devaient produire des épices précieuses comme l’encens, et la myrrhe – fantastiquement populaire en Europe – fleurissaient au Yémen.

Un troisième arbre aux caractéristiques particulières y poussait également : le sapin baumier. En effet, selon l’historien juif du premier siècle Flavius Josèphe, le sapin baumier était l’un des nombreux et riches cadeaux que la reine de Saba offrit au roi Salomon.

Un ancien livre de poèmes yéménites. (Shmuel Bar-Am)

Au fil du temps, les Juifs vivant à Ein Gedi, près de la mer Morte, ont appris à fabriquer des produits cosmétiques rares à partir du baume, qui étaient convoités par les riches Européens. Une petite cruche dont on pense que la résine provient du baumier, datant de près de 2 000 ans et découvert près de la mer Morte, est présentée dans l’exposition. Les visiteurs du musée sont invités à sentir par eux-mêmes le baume, l’encens et la myrrhe.

Des tessons de poterie du VIIIe au VIe siècle avant l’ère commune, gravés en écriture arabe du sud, ont été découverts sur plusieurs sites de Judée, preuve de l’existence de liens commerciaux entre les deux pays. L’un des tessons exposés porte même le mot KHN, qui pourrait être lié au mot Kohen – ou prêtre, en hébreu.

Parmi les autres artefacts de l’exposition figurent plusieurs stèles funéraires yéménites, des monuments en pierre pour marquer une tombe. Sur le visage de l’une d’entre elles, qui date du 5e siècle avant notre ère, est gravé le mot Abd, le nom du défunt.

Une stèle funéraire d’un ancien juif yéménite sur laquelle est inscrit son nom, Abd. (Shmuel Bar-Am)

Une stèle funéraire en albâtre représente une femme dont la main droite est levée dans un geste de prière, et dont la gauche tient une gerbe de blé. Une troisième, en pierre calcaire, est une statuette de tête de femme, avec une inscription mentionnant à la fois son nom et celui de son père.

La statuette de chameaux jumeaux en albâtre de l’exposition date du premier siècle avant notre ère. Selon Yehuda Kaplan, notre guide et l’un des conservateurs de l’exposition, le fait qu’on leur ait donné des noms indique que les chameaux font partie intégrante de la Route des épices.

L’empereur romain Auguste. (Crédit photo : CC-BY-SA Till Niermann, Wikimedia Commons)

La résine des épices était tellement appréciée qu’en 26 avant l’ère commune, l’empereur romain Auguste a essayé de conquérir l’Arabie du Sud et d’arracher le contrôle des épices à ses souverains. Pour cela, il envoya une armée de
10 000 soldats, 500 Juifs enrôlés par le roi Hérode et un millier de Nabatéens – des habitants qui servaient d’intermédiaires dans le commerce des épices – pour aider à la conquête. Les Nabatéens ont mené l’armée romaine en rond jusqu’à ce qu’ils manquent de nourriture et d’eau, et ont été forcés d’abandonner la tentative.

Le fait que des soldats judéens aient accompagné l’armée romaine en Arabie du Sud est la première indication que nous avons des Juifs au Yémen. On ne sait pas s’ils sont restés ou non. Mais nous savons que pendant les premiers siècles de l’ère commune, lorsque le royaume de Himyar contrôlait le pays, les Juifs yéménites se sont bien débrouillés. Ils ont même eu une forte influence sur les dirigeants du pays, car vers l’an 375, la famille royale a adopté le judaïsme, tout comme bon nombre de leurs sujets. Ils appelaient leur dieu le Miséricordieux, et parfois, le Seigneur des Juifs.

Les Juifs yéménites ont souvent exprimé le désir de leur patrie – et un certain nombre d’entre eux ont demandé à être enterrés en terre d’Israël. Une grotte funéraire à Beit Shearim, en Basse Galilée, datant d’environ 250 avant notre ère, fait référence aux « Juifs de Himyar », et une stèle funéraire trouvée au sud-est de la mer Morte (aujourd’hui partie de la Jordanie) indique que le défunt est mort au pays des Himyarites.

Trois Juifs lisent la Torah dans un camp de réfugiés juifs à Hashid, dans la colonie britannique d’Aden, au Yémen, en mars 1949. (AP/Gerald Malmed)

Le photographe Naftali Hilger a visité le Yémen une demi-douzaine de fois entre 1987 et 2008. Ses magnifiques photos, qui documentent le Yémen moderne et la vie juive dans ce pays jusqu’à récemment, remplissent les murs de l’exposition. L’une d’entre elles représente les ruines d’un célèbre barrage construit au VIIIe siècle avant l’ère commune à Marib, la capitale de Saba. Une merveille d’ingénierie qui n’aurait pu être créée que par une société très organisée et dotée d’une technologie avancée, elle captait les pluies de la mousson et irriguait de vastes étendues de terre.

D’autres photos de Hilger nous montrent des champs d’un vert éclatant, des déserts bruns, des ruines d’anciens temples, des images de Juifs dans leur vêtement d’origine et de jeunes étudiants en cercle avec la seule Torah qui leur était accessible. Notre préférée est la photo d’un vieil homme tenant un livre à l’envers, car il a appris à lire en cercle lorsqu’il était enfant.

Un visiteur au Musée des pays de la Bible devant une photo de Naftali Hilger représentant un vieux Yéménite lisant un livre à l’envers. (Shmuel Bar-Am)

Une étonnante collection de livres et de documents sacrés anciens est présentée dans l’exposition, notamment un poème messianique du 18e siècle du grand rabbin Shalom Shabbazi, et une copie médiévale d’un document dans lequel Mahomet a accordé un statut spécial aux Juifs du Yémen après avoir combattu pour lui le jour du Shabbat. Des bijoux du type de ceux créés par le père de Borowski sont également exposés, ainsi que certains des vêtements portés par les Juifs du Yémen.

Depuis le début d’une guerre civile sanglante en 2015, il est presque impossible de quitter le pays. Heureusement, lors d’une opération menée par l’Agence juive en 2016, 17 Juifs ont pu rentrer dans leur ancienne patrie. Plusieurs dizaines d’entre eux sont toujours au Yémen.

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Heures d’ouverture du Musée des pays de la Bible : Dimanche, lundi, mardi, jeudi 9h30-17h30 ; mercredi 9h30-21h30.

Les visites guidées quotidiennes en anglais comprennent l’exposition sur le Yémen : dimanche-vendredi 10h30 ; visite supplémentaire le mercredi à 17h30.

Aviva Bar-Am est l’auteur de sept guides en anglais sur Israël.
Shmuel Bar-Am est un guide touristique agréé qui propose des visites privées et personnalisées en Israël pour les particuliers, les familles et les petits groupes.

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