La pierre tombale d’un cantor noir dévoilée dans un cimetière du New Jersey
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La pierre tombale d’un cantor noir dévoilée dans un cimetière du New Jersey

Avec le soutien d'amis et d'étrangers, le chercheur Henry Sapoznik inaugure la pierre tombale du célèbre artiste yiddish Thomas LaRue Jones, enterré dans le champ d'un potier

Lors de l'inauguration de la pierre tombale de Thomas LaRue Jones alias "The Black Cantor" au cimetière Rosehill à Linden, New Jersey, le 29 août 2021. Henry Sapoznik (en chapeau) est au centre, la main sur le monument. (Avec l'aimable autorisation de Sapoznik)
Lors de l'inauguration de la pierre tombale de Thomas LaRue Jones alias "The Black Cantor" au cimetière Rosehill à Linden, New Jersey, le 29 août 2021. Henry Sapoznik (en chapeau) est au centre, la main sur le monument. (Avec l'aimable autorisation de Sapoznik)

Un groupe de 20 personnes, dont beaucoup ne se connaissaient pas, s’est rassemblé au cimetière de Rosedale et Rosehill à Linden, dans le New Jersey, le 29 août, pour rendre hommage à Thomas LaRue Jones, un cantor noir décédé en 1954 et longtemps oublié.

La vie et l’œuvre de Jones et d’autres cantors noirs du début du XXe siècle ont été récemment redécouvertes par le musicologue et discographe Henry Sapoznik. Jones faisait partie des favoris du théâtre yiddish et de la musique cantorale, se produisant dans des lieux juifs et dans des théâtres new-yorkais. Il a également effectué plusieurs tournées en Europe dans les années 1930.

Ayant été élevé à Newark, dans le New Jersey, par une mère célibataire attirée par le judaïsme, Jones, qui parlait yiddish, ajoutait souvent le nom juif Toyve à son nom de “der schvartzer khazan” (le « Cantor noir » en yiddish).

Plusieurs chercheurs historiques ont contacté Sapoznik pour l’aider à faire part de ses découvertes sur Jones et d’autres cantors afro-américains sur son blog. Un généalogiste amateur du nom de Chaim Motzen s’est particulièrement intéressé au projet et a fini par localiser la tombe non marquée de Jones dans le champ d’un potier.

« Chaim a identifié le cimetière et m’a présenté aux personnes qui s’en occupent », a déclaré Sapoznik.

Sapoznik a été choqué de constater que quelqu’un qui s’était tant dévoué à la perpétuation de la musique juive était enterré dans une tombe non marquée.

Thomas LaRue Jones (avec l’aimable autorisation de Henry Sapoznik)

« Comment pouvais-je savoir cela et ne pas tenter de rectifier la situation ? », a-t-il déclaré.

En février 2021, Henry Sapoznik a lancé une campagne de crowdfunding afin de récolter des fonds pour au moins acheter une plaque ou une pierre de taille pour marquer la tombe de Thomas LaRue Jones. En fin de compte, 5 000 dollars ont été donnés par 60 personnes, permettant à Sapoznik de prendre des dispositions pour qu’une pierre tombale verticale de taille standard soit gravée et érigée.

En tant que non-parent, Sapoznik a dû franchir des obstacles bureaucratiques pour marquer la tombe. Jones n’a aucun parent de sang vivant, mais Sapoznik a pu contacter un parent plus éloigné et lui faire part de ses plans pour commémorer le cantor. Cette femme, qui vit dans le sud des États-Unis, n’a pas pu assister à l’inauguration, mais M. Sapoznik a déclaré qu’elle était ravie d’entendre parler du projet.

À l’origine, Sapoznik avait prévu de commander une iconographie juive traditionnelle pour la pierre, mais il a décidé de ne pas le faire lorsqu’il n’a pas été possible de déterminer avec certitude que Jones était juif.

Il existe des témoignages historiques selon lesquels Jones s’est produit lors de bar-mitsvot et de mariages juifs, mais pas en tant que célébrant. Il a également enseigné à des orphelins la lecture de la haftarah (passages bibliques chantés après la fin de la lecture de la Torah le Shabbat), et un historien local qui a assisté à l’inauguration a dit à Sapoznik qu’il avait trouvé des preuves de l’implication de Jones dans une congrégation juive à Newark dès 1923.

La plus grande merveille du monde/Le célèbre cantor noir qui a stupéfié toute l’Amérique lors d’un concert de chansons folkloriques de Rosenblatt, Kwartin, Rovner et autres dans toutes les langues/Toyve the Black Cantor. (Avec l’aimable autorisation de l’Institut YIVO pour la recherche juive)

Bien qu’il existe une section juive au cimetière, Jones n’y a pas été enterré.

Sapoznik a décidé d’honorer et de commémorer Jones en inscrivant son nom de scène, The Black Cantor, en yiddish, et en incluant la notation musicale des quatre premières mesures du refrain de « Farlir Nor Nit Dayn Hoffnung, Reb Yid » (Ne perds pas espoir, Monsieur le Juif). Il s’agit de la face A du seul enregistrement audio réalisé par Jones qui subsiste. Jusqu’à présent, Sapoznik n’a pas réussi à dénicher d’autres enregistrements de Jones ou de tout autre cantor noir de l’époque.

La chanson commémorée sur la pierre tombale a été composée par Sholom Secunda et écrite par Isidor Lash en 1920. Les paroles énumèrent les atrocités commises contre les Juifs à travers l’histoire et encouragent les Juifs à ne pas perdre espoir.

Sabina Brukner, directrice littéraire du Théâtre national yiddish Folksbiene, a fait le voyage depuis son domicile de Manhattan jusqu’au cimetière pour l’inauguration. Elle a fait un don pour l’achat de la pierre tombale et a suivi les progrès de Sapoznik dans ses recherches sur les cantors noirs en lisant son blog et en écoutant une conférence Zoom qu’il a donnée pendant la pandémie.

La pierre tombale de Thomas LaRue Jones, alias « The Black Cantor », a été dévoilée au cimetière Rosehill de Linden, dans le New Jersey, le 29 août 2021. (Richard Carlin)

« Je n’avais jamais entendu parler, à travers mon éducation et ma vie juive, de cantors noirs. J’ai trouvé cela vraiment fascinant », a déclaré Mme. Brukner.

Jeff Feinberg, originaire de Brooklyn et ancien camarade de groupe de Sapoznik, a également assisté à l’inauguration.

« J’y suis allé pour participer à l’achèvement du projet et pour soutenir Henry, qui a apporté à ce chanteur le respect qu’il méritait depuis longtemps », a déclaré Feinberg, qui a aidé Sapoznik dans ses recherches généalogiques.

Mme Brukner a déclaré qu’elle était reconnaissante à Sapoznik d’avoir suivi les traces de sa curiosité historique et d’avoir donné aux personnes réunies l’occasion d’honorer Jones.

« Un homme qui a accompli ce qu’il a fait mérite une matzevah », a déclaré Mme Brukner, en utilisant le mot hébreu et yiddish pour désigner une pierre tombale.

Au cours de la courte cérémonie de dévoilement, Sapoznik a évoqué la vie et la carrière de Jones.

« Henry a parlé avec émotion, comme si Jones était un membre de sa famille », a déclaré Brukner à propos de Sapoznik, dont le propre père était cantor.

Aussi émouvant que fut le discours de Spoznik, il a laissé Jones avoir le dernier mot. Grâce à un haut-parleur installé par Sapoznik, la voix du Cantor noir a résonné sur le champ du potier, exhortant les Juifs à ne jamais perdre espoir.

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