Forex : Un juge israélien exhorte l’État à « protéger le public », – en vain
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Forex : Un juge israélien exhorte l’État à « protéger le public », – en vain

Atterré par les dires d'un couple américano-israélien, le juge exige une enquête qui se heurte à l'incapacité d'Israël à s'attaquer à la fraude qui se chiffre en milliards

Simona Weinglass est journaliste d'investigation au Times of Israël

Extrait d'une vidéo promotionnelle pour le défunt site web Trade-24.com (Facebook)
Extrait d'une vidéo promotionnelle pour le défunt site web Trade-24.com (Facebook)

Un juge, saisi d’un procès au civil pour fraude sur le marché du Forex qui se déroule devant le tribunal de district de Tel Aviv depuis 2015, a demandé à plusieurs reprises aux forces de l’ordre d’enquêter sur l’affaire, mais a été repoussé par les autorités de l’État avec des réponses tardives et non contraignantes, comme le montrent les documents du tribunal.

Cette impasse met en évidence l’incapacité des forces de l’ordre israéliennes à poursuivre les arnaqueurs présumés qui continuent d’opérer librement depuis Israël et qui ont volé des milliards de dollars aux victimes dans leur pays et, surtout, dans le monde entier.

Le juge Magen Altuvia du tribunal de district de Tel-Aviv préside depuis cinq ans un procès contre le site web de forex Trade-24.com. Les plaignants, un couple américano-israélien d’âge moyen, affirment que les hommes israéliens qui auraient géré le site, Israel Figa, Avraham Spielmann et d’autres, leur ont escroqué 241 519 dollars. Figa et Spielmann nient tous deux les accusations.

Fin 2018, les accusés Figa et Spielmann se sont disputés, ce qui a poussé Spielmann à se venger en fournissant aux plaignants une cache de documents internes de l’entreprise. Ces documents, présentés au tribunal, ne donnent pas seulement un aperçu rare et surprenant des rouages d’une société de forex israélienne secrète, dont les employés utilisaient de faux noms et prétendaient souvent être basés à Londres, Paris ou en Suisse ; la fuite de documents et les événements qui ont suivi semblent également avoir persuadé le juge, Magen Altuvia, de demander au procureur général d’ouvrir une enquête criminelle sur la société.

En vain.

Le 2 juin 2019, Altuvia a décidé que « le [bureau du] procureur général répondra d’ici le 5 septembre 2019 à la question de savoir s’il est disposé à se joindre à l’affaire. En outre, les personnes compétentes au sein du ministère de la Justice et du bureau du procureur général examineront s’il est opportun d’informer les régulateurs ou la police israélienne de tout ce qui concerne ce procès, la conduite qui en découle, tant avant qu’il n’ait été déposé que pendant son déroulement ».

Mais un an plus tard, sa demande est toujours ignorée : Au 9 juillet, a déclaré Altuvia, il attendait toujours une réponse substantielle.

« J’attends que le procureur général m’explique pourquoi il n’y aurait pas d’enquête sur les faits allégués qui découlent de ce procès. Cette affaire atteint le niveau d’un besoin de protection du public. Le secrétaire du tribunal transmettra cette décision au procureur de district ».

Magen Altuvia, juge au tribunal de district de Tel Aviv. (Crédit photo : bureau du porte-parole des tribunaux israéliens)

Quelques jours plus tard, le tribunal a reçu une réponse de Merav Kenig Wallerstein, chef du département commercial du bureau du procureur de Tel Aviv.

« Nous tenons à réitérer la mise à jour que nous avons présentée le 5 septembre 2019, dans laquelle nous disions que les éléments de l’affaire judiciaire ont été transmis aux entités chargées de l’application de la loi concernées. Les forces de l’ordre agiront sur cette question conformément à leurs devoirs et à leur jugement. Lorsqu’une décision sera prise sur la question, nous enverrons une mise à jour à la cour d’honneur ».

Nimrod Assif, l’avocat représentant les plaignants, a déclaré au Times of Israel qu’il n’était pas impressionné par la réponse du bureau du procureur de Tel Aviv.

« Pour autant que je sache, ni la police ni aucune autre autorité chargée de l’application de la loi n’a tenté d’enquêter sur cette affaire. S’ils avaient fait quoi que ce soit, je pense que je l’aurais su. La réponse du 16 juillet que le gouvernement a déposée me semble, c’est triste à dire, comme une mise à l’écart ».

Des chemins divergents pour les Américains en Israël

L’un des aspects intéressants de l’affaire Trade-24 est que nombre des acteurs clés sont des citoyens américains. Les plaignants, qui ont perdu une grande partie de leurs économies, sont un couple de professionnels hautement qualifiés qui ont immigré en Israël et ont trouvé un emploi dans l’industrie high-tech.

Leur courtier chez Trade-24, en revanche, un homme du nom de Steve, était un immigrant américain en Israël qui a lutté pour trouver un emploi après un divorce en pleine quarantaine, puis a fini, comme beaucoup d’immigrants américains, par être employé dans un centre d’appel en utilisant un faux nom et de fausses références.

Israel Figa, un homme ultra-orthodoxe de Bnei Brak et le propriétaire présumé de Trade-24, est également un citoyen américain, selon des documents judiciaires.

Israel Figa (Capture d’écran Facebook)

Même le fournisseur de la plateforme Trade-24.com, une société appelée Leverate, qui a pris un pourcentage des bénéfices de Trade-24, comme le montrent les dossiers judiciaires, a un Américain pour principal actionnaire. Un homme nommé Simon Kukes, qui possède 28 % de la société, est actionnaire de Leverate depuis décembre 2014. Kukes ne semble pas avoir jamais vécu en Israël mais est un citoyen américain qui a des liens étroits avec le Kremlin et qui a fait la une des journaux parce qu’il a généreusement contribué à la campagne électorale de Donald Trump en 2016.

En outre, Trade-24 a ciblé les investisseurs américains, comme en témoignent les annonces qu’il a placées dans des organes d’information américains s’adressant à un lectorat juif pratiquant, tels que Jewish Press, Yeshiva World News et VosIzNeias.com.

Selon la plainte déposée dans le cadre du procès, les plaignants ont commencé à faire du commerce sur le site web en juin 2014 et ont perdu 241 519 dollars en trois mois.

Le comportement de Trade-24 ressemblait beaucoup à celui de l’industrie israélienne des options binaires, largement frauduleuse, y compris l’utilisation de centres d’appel, les tactiques de vente sous haute pression et le fait de ne pas révéler que la société gagnait de l’argent alors que les investisseurs en perdaient. Mais Trade-24 n’offrait pas de transactions d’options binaires, où le fournisseur de la plateforme pouvait modifier les chances d’un investisseur de gagner ou de perdre des transactions. Au lieu de cela, Trade-24 proposait des opérations de change à fort effet de levier, où le client perdait presque toujours l’argent qu’il avait investi grâce à un mécanisme appelé appel de marge.

Les plaignants dans l’affaire Trade-24 ont bénéficié d’un effet de levier de 1:100 à 1:200. L’effet de levier est une sorte de prêt que Trade-24 a accordé à l’investisseur. Ainsi, un client pouvait investir 1 000 $ et effectuer une transaction pour 100 000 $ (effet de levier de 1:100). L’effet de levier augmente le risque d’une transaction parce que de petites fluctuations du prix d’une devise entraînent d’énormes mouvements dans le montant gagné ou perdu. Ainsi, avec un effet de levier de 1:100, si la valeur d’une devise changeait de 1 % au détriment du client, celui-ci perdrait la totalité de la somme investie dans une transaction.

Selon la plainte, les courtiers des plaignants auraient omis de leur divulguer la nature à haut risque des opérations à effet de levier, auraient omis de divulguer que Trade-24 a gagné de l’argent lorsque le client a perdu de l’argent, et auraient omis de divulguer que les courtiers ont gagné un pourcentage des dépôts nets, c’est-à-dire qu’ils ont gagné un pourcentage du montant total de l’argent déposé par un investisseur moins le montant qu’il a retiré.

Les courtiers auraient également omis de révéler qu’ils étaient financièrement incités par leurs employeurs à inciter les clients à augmenter autant que possible leur volume de transactions. En outre, les courtiers se seraient présentés comme des conseillers en investissement experts, utilisant souvent de faux noms et de fausses biographies, alors qu’en fait ils ne possédaient pas ces qualifications.

Une publicité sur le thème de Hanoukka pour Trade-24.com, parue dans la presse juive, le 20 novembre 2014. (Capture d’écran)

Dans leur défense, les accusés ont affirmé que les demandeurs savaient que le trading de devises était à haut risque et qu’ils avaient effectué ces investissements de leur plein gré. Ils ont également nié qu’Israel Figa était propriétaire de Trade-24.com mais ont plutôt prétendu qu’il était simplement un vice-président du développement commercial pour Bull Markets Investments Ltd, une société israélienne qui fournissait des services de marketing à des sociétés de forex enregistrées à l’étranger.

Trade-24.com a fait l’objet d’avertissements de la part de régulateurs du monde entier, notamment la CONSOB en Italie, la FCA, la Commission des valeurs mobilières de l’Ontario et l’AMF en France.

Une percée inattendue

En octobre 2018, le procès avait atteint le stade des preuves. Un jour, les plaignants étaient assis dans la cafétéria du tribunal de district de Tel Aviv lorsqu’ils ont été abordés par un homme ultra-orthodoxe qui s’est identifié comme Mordechai Berl Daskal, un proche collaborateur de Spielmann. Spielmann et Figa s’étaient disputés, a déclaré l’homme aux plaignants, et c’est son souhait de leur fournir des documents qui incrimineraient Figa. Au cours des trois mois suivants, Spielmann et Daskal ont scanné un grand nombre de documents internes de l’entreprise et les ont envoyés par courrier électronique à Nimrod Assif, l’avocat des plaignants. Spielmann a même témoigné contre Figa au tribunal en octobre 2018, mais il a fini par changer d’avis et a cessé d’aider les plaignants. Lors des audiences ultérieures, Spielmann a vaguement déclaré que certains des documents qu’il avait remis aux plaignants « pouvaient avoir été falsifiés », sans pointer du doigt des documents spécifiques.

Les documents divulgués par Spielmann et Daskal montrent comment Trade-24.com ne fonctionnait pas dans le vide mais s’appuyait sur un écosystème mondial de centres d’appel, de fournisseurs principaux, d’un fournisseur de plateforme, de banques, de processeurs de paiement, de prestataires de services financiers et de gemachim (sociétés juives orthodoxes de prêt gratuit) pour faire parvenir l’argent de leurs clients dans le monde entier aux bénéficiaires de l’entreprise.

Avraham Spielmann (Capture d’écran Facebook)

Par exemple, Trade-24.com était exploité par des entreprises dans au moins sept pays : Israël, Ukraine, Bulgarie, Royaume-Uni, Hongrie, Seychelles et les îles Marshall. Il disposait de trois centres d’appel, un en Israël, un en Ukraine et un en Bulgarie. Trade-24 disposait de comptes bancaires dans le monde entier et travaillait avec pas moins de dix sociétés qui lui permettaient d’accepter les paiements des investisseurs sur Internet. Il s’agissait de BSG, Counting House/Pacnet, Andaria/Intercash, Emerchantpay, Transact Europe, MoneynetInt, Skrill, Upaycard, Astech et GTS Payments.

Spielmann a également donné aux plaignants environ deux ans d’entretiens révélateurs sur WhatsApp entre lui et Figa. La plupart des conversations tournent autour du dépôt et de la récupération de l’argent, entrecoupées de ragots sur d’autres agents de l’industrie du forex et des options binaires, de nouvelles que Figa a partagées sur des fraudeurs présumés ultra-orthodoxes qui se sont fait prendre, ainsi que de divrei Torah ou d’enseignements de Torah.

Tout au long des échanges WhatsApp, Spielmann décrit le retrait d’argent, parfois de dizaines de milliers de dollars, auprès de « changeurs » (prestataires de services monétaires extra-bancaires) et le dépôt d’argent dans des gemachim.

« Appelez Berger, commandez l’argent pour demain », a indiqué Figa à Spielmannn dans un message daté du 15 février 2014.

Figa faisait référence à Reuven Zeev Berger, le propriétaire d’un établissement de change ou de services financiers extra-bancaires à Bnei Brak, qui a été arrêté [lien en hébreu] par la police israélienne en septembre 2014 pour avoir prétendument fait partie d’un réseau international de blanchiment d’argent. En 2016, la police israélienne a recommandé l’inculpation de M. Berger, mais le procureur général ne l’a pas encore fait.

« Je pense à transférer tout l’argent au gemach Mir », a déclaré Figa quelques jours plus tard.

« Ok », répondit Spielmannn.

« C’est un gemach de plus de 100 millions de dollars », a fait remarquer Figa.

Un gemach est géré par des bénévoles et permet aux membres de la communauté de déposer de l’argent et aux autres de recevoir des prêts sans intérêt. Il existe des milliers de sociétés de prêt gratuit de ce type dans la communauté ultra-orthodoxe, ou Haredi, forte d’un million d’habitants, en Israël, dont le total des dépôts est estimé par un économiste entre 5 milliards de NIS (1,25 milliard d’euros) et des dizaines de milliards de shekels. Mais les gemachim sont considérés par certains observateurs comme un véhicule d’évasion fiscale et/ou de blanchiment d’argent.

Figa – qui a commencé à travailler à Forex Place sous la tutelle de Yossi Herzog, qui est actuellement un fugitif de la justice américaine – a fréquemment fait des ragots sur ses collègues dans le domaine du forex et des options binaires. Dans ses messages à Spielmann, il a mentionné des rencontres avec Shalom Peretz, qui a été associé à Yukom Communications, David Bitton, un avocat qui a travaillé avec Trade-24, et Ran Strauss, un des actionnaires de Leverate.

Dans un échange, Figa a décrit l’ouverture d’un centre d’appel en Bulgarie.

« Shimmy vient d’atterrir en Bulgarie, il y ouvre une entreprise avec Yaakov », écrivait-il en janvier 2015.

« Ça a l’air bien, le salaire moyen y est de 400 euros. L’entreprise qui l’aide là-bas ouvre un centre d’appel à options binaires avec 250 personnes ! Tout y est automatique. Il y a un robot qui fait les appels de vente. Nous avons un tas de vieilles pistes et ce sera un centre d’appel qui réchauffera les pistes. Parce que ça ne vaut pas la peine de payer un Israélien pour de vieilles pistes. Nous allons larguer les pistes là-bas et nous allons fermer ici [en Israël]. Ça va être le feu ! » a écrit Figa.

Où est la police ?

Lorsque les plaignants ont poursuivi Trade-24.com pour la première fois, le juge leur a demandé pourquoi ils n’avaient pas vérifié si la société était titulaire d’une licence.

L’un des plaignants a déclaré au Times of Israel : « J’ai été déconcerté par cette question. L’entreprise fonctionnait à la vue de tous dans un immeuble de luxe à Ramat Gan, et non dans une ruelle d’un bidonville de Tel-Aviv. Où étaient l’Autorité israélienne des valeurs mobilières, la Knesset, la police ? »

Un message de motivation sur la page Facebook de Trade-24, le 26 juillet 2017. (Capture d’écran Facebook)

Trade-24.com n’est plus opérationnel. Les dossiers des tribunaux israéliens montrent que Spielmann a depuis lors dirigé un site web de devises et de crypto-monnaie appelé Marketscube.com, qui a fait l’objet d’avertissements de la part de l’Autorité des services et marchés financiers belge et de la Financial Conduct Authority britannique.

L’industrie du forex en Israël était et reste un cousin proche de l’industrie largement frauduleuse des options binaires, qui a prospéré en Israël pendant une décennie avant d’être interdite par la législation de la Knesset en octobre 2017, en grande partie grâce à une série de reportages d’investigation du Times of Israel qui a commencé par un article de mars 2016 intitulé « Les loups de Tel Aviv ».

A son apogée, des centaines d’entreprises en Israël employaient des milliers d’Israéliens qui auraient escroqué des milliards de victimes dans le monde entier. Les sociétés frauduleuses faisaient croire aux victimes qu’elles investissaient et gagnaient de l’argent avec succès, les encourageant à déposer de plus en plus sur leurs comptes, jusqu’à ce que la société finisse par couper le contact avec l’investisseur et disparaisse avec tout ou presque tout leur argent.

Les procureurs israéliens n’ont pas encore inculpé un seul suspect à options binaires pour fraude, alors que les États-Unis en ont inculpé environ une vingtaine, avec sept condamnations d’Israéliens, et ont pris des mesures d’exécution civile contre beaucoup d’autres.

Les affaires sont en plein essor

De nombreuses anciennes sociétés d’options binaires vendent maintenant des devises et des crypto-monnaies à partir de centres d’appel situés en Israël et en Europe de l’Est. Ces derniers mois, ces sociétés ont de nouveau commencé à faire de la publicité pour des agents commerciaux sur Facebook, après avoir gardé un profil relativement bas pendant plusieurs années.

Les groupes Facebook tels que « Jobs for Multilinguals in Israel » sont une fois de plus remplis d’annonces d’aide au « télémarketing » ou aux « agents de rétention » pour travailler dans des entreprises « mondiales » ou « financières ».

Une de ces publicités explique que cette industrie n’a pas été touchée par le coronavirus, ce qui est unique parmi les industries en Israël.

« Un million de chômeurs se sont déjà inscrits [aux allocations de chômage] », peut-on lire dans l’annonce sur Facebook. « Dans notre entreprise, nous continuons à recruter et à réussir dans le domaine financier ! »

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