Le grand défi de Benny Gantz : Convaincre Israël qu’il peut remplacer Netanyahu
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Le grand défi de Benny Gantz : Convaincre Israël qu’il peut remplacer Netanyahu

Ses détracteurs disent qu'il est de gauche, inexpérimenté en politique et incompétent en économie, tandis que ses fans parlent d'un leader discret, posé et doté de principes

Raphael Ahren

Raphael Ahren est le correspondant diplomatique du Times of Israël

L'ancien chef d'état-major d'Israël Benny Gantz (C) passe parmi ses militants lors d'un rassemblement de campagne après avoir prononcé son premier discours à Tel Aviv, le 29 janvier 2019. (Jack Guez/AFP)
L'ancien chef d'état-major d'Israël Benny Gantz (C) passe parmi ses militants lors d'un rassemblement de campagne après avoir prononcé son premier discours à Tel Aviv, le 29 janvier 2019. (Jack Guez/AFP)

La première mission de Benny Gantz en tant que jeune recrue de l’armée fut de participer à la sécurisation de la visite historique du président égyptien Anwar el-Sadat en Israël en 1977.

Vingt-trois ans plus tard, il a été le dernier soldat israélien à quitter le Liban après le retrait unilatéral d’Israël en 2000.

Aujourd’hui, quatre ans après avoir quitté l’armée en tant que 20e chef d’état-major, il est la première personne depuis longtemps à avoir une chance réaliste de remplacer Benjamin Netanyahu comme Premier ministre israélien.

Bien qu’il n’ait aucune expérience politique et que l’entreprise de haute technologie qu’il a présidée pendant trois ans ait été un échec spectaculaire, Gantz, grand de taille, 59 ans, père de quatre enfants, semble convaincre un groupe de plus en plus important d’électeurs israéliens qu’il peut mieux diriger le pays que son ancien patron.

« Il a vraiment l’étoffe d’un Premier ministre », s’enthousiasme Dan Arbell, ancien diplomate israélien et aujourd’hui membre de l’International Institute for Strategic Studies, à Washington. « Je crois qu’il a tout ce qu’il faut : Il a du cœur, c’est un penseur stratégique, un humaniste, il a une grande expérience militaire. Je pense qu’il sera un grand Premier ministre ».

Bien qu’il n’ait pas soumis un seul texte de loi, qu’il n’ait jamais mené de négociations de coalition ou qu’il n’ait jamais été confronté aux questions curieuses des journalistes sur ses positions politiques, Gantz a construit un programme politique et une alliance avec Yair Lapid de Yesh Atid, qui représente la plus grande menace à ce jour pour le gouvernement de Netanyahu depuis une décennie.

Le manque d’expérience politique de l’ancien chef de l’armée ne signifie pas nécessairement qu’il ne réussira pas en tant que Premier ministre, a soutenu M. Arbell, qui a travaillé avec M. Gantz à l’ambassade d’Israël à Washington il y a dix ans et enseigne aujourd’hui la politique et les politiques publiques israéliennes à l’American University. « Il apprendra au fur et à mesure. Il a de bons conseillers ».

Gantz réussissait assez bien dans les sondages avant même qu’il ne fonde son parti Hossen LeYisrael en décembre. Mais pendant les premières semaines de la campagne électorale actuelle, le parti ne représente pas vraiment une menace pour le Likud au pouvoir, qui semble prêt à remporter une nouvelle victoire avec Netanyahu.

Mais peu avant la date limite de soumission des listes électorales de la Knesset, le mois dernier, le nouveau venu a fusionné Hossen LeYisrael avec deux autres partis – Telem de Moshe Yaalon, ancien ministre de la Défense du Likud et chef de Tsahal, et Yesh Atid de Lapid – et coopté un troisième ancien chef de Tsahal, Gabi Ashkenazi.

Kakhol lavan, comme s’appelle la nouvelle alliance, est une équipe hétéroclite : ces trois anciens chefs de l’armée, quelques anciens journalistes, deux anciens collaborateurs de Netanyahu, un dirigeant syndical sortant, un ancien maire-adjoint de Tel Aviv, et divers autres centristes auto-proclamés qui semblent avoir peu en commun, en dehors de leur volonté de détrôner Netanyahu.

De G à D : L’ancien ministre de la Défense Moshe Yaalon, le dirigeant de Hossen LeYisrael Benny Gantz, le président de Yesh Atid Yair Lapid et l’ancien chef d’état-major de Tsahal Gabi Ashkenazi, le 21 février 2019. (Avec l’aimable autorisation de Hossen LeYisrael)

Mais malgré l’apparente dissonance idéologique entre les candidats à la Knesset, l’alliance s’avère plus populaire que ses différentes parties ne l’ont été séparément. Certains sondages suggèrent que cela pourrait mettre un frein à l’ère Netanyahu, et le Premier ministre a fait part de son inquiétude à ses partisans.

L’une des principales raisons du succès anticipé de la nouvelle liste est la popularité personnelle de Gantz. Il y a des gens sur le ticket Kakhol lavan qui ont la même expérience militaire – Yaalon et Ashkenazi, ses prédécesseurs comme chefs d’état-major, étaient autrefois ses supérieurs – et qui sont sans doute plus compétents dans les domaines politique et économique. Ses premiers discours politiques ont été des présentations plutôt rigides, mais ses partisans insistent sur le fait qu’il est charismatique.

« C’est un leader naturel. Il ne cherche pas à l’être. Il l’est tout simplement », a déclaré Alon Tal, écologiste et numéro 45 sur la liste de Kakhol lavan de la Knesset. « Les leaders ne sont pas formés, ils viennent de naître. Benny est un de ces leaders. »

Alon Tal. (Autorisation)

Tal, qui a quitté les États-Unis pour s’installer en Israël, est proche de l’éventuel futur Premier ministre et de sa famille depuis de nombreuses années et considère les parents de Gantz comme ses grands-parents adoptifs.

« Son père était agriculteur, et il mettait de la musique cantoriale dans la voiture. Ils étaient très juifs », se souvient Tal. « Toute la famille était très chaleureuse… J’étais un nouvel immigrant, et ils m’ont totalement adopté ».

Des années après leur rencontre, Gantz est devenu par hasard le commandant de compagnie de Tal dans l’armée.

Pour les soldats de son unité, il était « évident » qu’il deviendrait un jour chef d’état-major, « parce qu’il était le meilleur officier que nous ayons jamais eu », se souvient Tal dans une récente interview. « Soit tu as une boussole morale, soit tu n’en as pas. L’armée est un endroit où on ne peut rien cacher. »

Michael Oren, qui était l’ambassadeur d’Israël à Washington lorsque Gantz était l’attaché militaire de l’ambassade, a vécu une expérience similaire.

L’ancien Grand Rabbin Shlomo Amar bénit l’ancien adjoint du chef d’état-major Benny Gantz au mur Occidental à Jérusalem, le 3 juin 2010. (Abir Sultan/Flash 90)

« J’ai rencontré Benny pour la première fois il y a dix ans, alors que j’étais réserviste, un homme grand, calme et honnête – un Américain pourrait l’imaginer vivant dans une cabane en rondins – et j’ai dit à [ma femme] Sally que le jour viendrait où il commandera l’armée », a-t-il relaté dans son livre de mémoires.

« Ma vie a commencé avant ma naissance ».

Gantz est né en 1959 à Kfar Ahim, un moshav près de Kiryat Malachi, ses parents étaient des survivants de la Shoah. Sa défunte mère Malka, originaire de Hongrie, a sauvé une fillette de 12 ans d’une mort certaine en la tirant d’une pile de corps dans un camp de concentration nazi.

« À bien des égards, ma vie a commencé avant ma naissance », a déclaré M. Gantz le mois dernier lors d’une conférence à Munich. « Ça a commencé au moment où ma mère Malka est sortie du camp de concentration de Bergen-Belsen. Je me souviendrai toujours de ceux qui n’en sont jamais sortis ».

Le chef d’état-major de Tsahal Benny Gantz rencontre Esther Friedman, qui a été sauvée par sa défunte mère Malka à Bergen-Belsen, avant la Journée internationale dédiée à la mémoire des victimes de la Shoah, 3 avril 2013. (Porte-parole de Tsahal/Flash90)

Gantz, qui a trois sœurs, a fréquenté un pensionnat dans le village de jeunes de Kfar Hayarok, dans le centre d’Israël. Le mois dernier, des accusations ont fait surface selon lesquelles, adolescent, il se serait exhibé devant une camarade de classe là-bas. Gantz a réfuté catégoriquement cette affirmation, au moment même où Kakhol lavan commençait à s’élever dans les sondages.

En 1977, Gantz intègre la Brigade des parachutistes et gravit rapidement les échelons.

« Vous n’aviez jamais le sentiment qu’il vous était supérieur », a récemment déclaré Dan Emergui, l’un des radios de Gantz dans les parachutistes, au journal Haaretz. Malgré la différence de rang, Gantz « n’a jamais eu à élever la voix. Certains commandants donnent des ordres. Il demandait simplement et les gens lui obéissaient ».

Chief of Staff Lt. Gen. Benny Gantz in action during a live fire exercise for battalion commanders taking place on the Golan Heights, September 4, 2012. The IDF began another large surprise exercise on September 19. (photo credit: Shay Wagner/IDF/Flash90)
Le chef d’état-major, le lieutenant-général Benny Gantz en action lors d’un exercice de tir réel pour les commandants de bataillon sur le plateau du Golan, le 4 septembre 2012. (Crédit photo : Shay Wagner/IDF/Flash90)

Emergui a également rappelé comment son escadron a été attaqué par le Hezbollah au Liban. « Benny a gardé son sang-froid, appelant des tanks et des hélicoptères pour se couvrir. Il y avait plusieurs officiers supérieurs dans le centre d’opérations, mais ils ne sont pas intervenus parce qu’ils pouvaient entendre à la radio que tout était sous contrôle. »

Quelques mois plus tard, une jeep transportant Emergui et Gantz à l’extérieur de Jérusalem a été atteinte par quatre cocktails Molotov. « Nous sommes sortis et nous n’avons vu personne. Benny ne voulait pas qu’on ouvre le feu, même pas des tirs d’avertissement. Il ne tire pas juste pour le plaisir ».

Madhat Yousef. (Autorisation)

En 2000, Gantz était le commandant de la Division Judée et Samarie de Tsahal quand Madhat Yousef, 19 ans, garde-frontière druze, se vida de son sang après des affrontements au tombeau de Joseph, à Naplouse.

Selon l’enquête israélienne sur cet événement, Yousef est mort parce que les forces de sécurité palestiniennes ont empêché son évacuation sanitaire pendant plus de cinq heures. Une enquête de Tsahal sur l’incident n’a révélé aucune faute dans les actions des commandants sur le terrain.

Avec l’entrée en politique de Gantz 19 ans plus tard, les politiciens de droite ont rappelé l’incident et accusé Gantz d’avoir abandonné Yousef. « Benny Gantz était l’un de ces commandants qui lui ont tourné le dos », a accusé le ministre du Likud Gilad Erdan plus tôt cette année.

J’ai vu des législateurs du Capitole faire la queue pour l’accueillir et le remercier de ses services.

En 2007, Gantz s’est rendu à Washington pour servir d’attaché de la défense de l’ambassade.

Lior Weintraub, ancien chef de cabinet et porte-parole de l’ambassade, a déclaré que Gantz était très respecté non seulement au Pentagone, mais aussi dans l’administration, au Congrès et dans la communauté juive.

« J’ai vu des législateurs du Capitole faire la queue pour l’accueillir et le remercier de ses services. Il était très apprécié », se souvient-il.

M. Gantz a participé activement au renforcement des relations américano-israéliennes en matière de défense, notamment aux efforts visant à garantir le soutien continu de Washington à l’avantage militaire dit qualitatif de Jérusalem, a dit M. Weintraub.

« J’ai assisté à plusieurs réunions et séances d’information avec lui concernant les Palestiniens de Gaza et la menace nucléaire iranienne, au Département d’État et au Conseil de sécurité nationale. Il a fait un excellent travail », a ajouté Weintraub.

L’ancien secrétaire d’Etat américain Colin Powell et l’ancien chef d’Etat-major Benny Gantz à l’ambassade d’Israël à Washington, le 7 janvier 2015. (Crédit : ministère des Affaires étrangères)

Les opposants politiques actuels de Gantz cherchent à le dépeindre comme un « faible gauchiste », mais Weintraub a déclaré qu’il n’a jamais rien constaté qui puisse soutenir cette affirmation.

« Il n’y avait pas de place pour la politique dans son travail à l’ambassade », a dit M. Weintraub. « Je ne l’ai jamais vu ou entendu faire quoi que ce soit qui ait à voir avec la politique. Il s’est toujours concentré sur sa tâche et ne s’est jamais enlisé dans les questions politiques ».

À son retour de Washington, Gantz a été chef d’état-major adjoint pendant deux ans avant de prendre sa retraite de l’armée, n’ayant pas été choisi pour le poste le plus élevé. Mais après que la nomination prévue de Yoav Galant (aujourd’hui ministre du Likud et critique du dirigeant de Kakhol lavan) ait échoué, Gantz a été sollicité pour ce poste. Après avoir étudié l’offre pendant quelques jours, il a décidé de prendre sa retraite.

Pour certains, le fait que Gantz n’était pas le chef d’état-major de premier choix indique une faiblesse qu’il emportera en politique.

« Benny est une nomination accidentelle », un ancien général a récemment parlé à Haaretz de la promotion de Gantz au grade de lieutenant général, le grade le plus élevé de l’armée. « Il n’était pas impitoyable et n’avait pas un désir ardent, et il a quand même obtenu le poste. C’est un type sympa et très chanceux, mais je ne vois pas en quoi ça lui suffira pour affronter un tueur politique comme Netanyahu ».

Le Premier ministre Benjamin Netanyahu (à gauche) avec le chef d’état-major sortant de Tsahal Benny Gantz à une cérémonie en l’honneur du nouveau chef d’état-major Gadi Eizenkot (hors champ) au bureau du Premier ministre à Jérusalem, le 16 février 2015. (Miriam Alster/Flash90)

Les principaux événements de son mandat en tant que chef de Tsahal ont été la libération du soldat capturé de Tsahal Gilad Shalit en octobre 2011 – Gantz n’a pas participé aux négociations qui ont abouti à sa libération par le Hamas à Gaza, mais il fut un des premiers a embrasser Shalit – et deux guerres contre le Hamas, celle de 2012 et celle de 2014, opération Bordure protectrice.

Il y a quelques années à peine, Netanyahu parlait en bien de Gantz, le chef militaire.

« C’est un commandant expérimenté et un excellent officier. Il a toutes les qualités et toute l’expérience nécessaires pour être un excellent chef d’état-major de Tsahal », a-t-il déclaré le 6 février 2011, quelques jours avant que le cabinet approuve à l’unanimité la nomination de Gantz.

Le ministre de la Défense de l’époque Ehud Barak (au centre), l’ancien chef d’état-major de Tsahal Benny Gantz (à droite) et son successeur Gadi Eisenkot, photographié près de la frontière Nord, le 15 février 2011. (Ministère de la Défense / Flash90)

En février 2015, alors que Gantz terminait sa carrière militaire de près de 40 ans, Netanyahu le remercia pour son « excellent travail… incluant beaucoup de choses dont le public n’est pas au courant ». Il a en outre fait l’éloge de Gantz en tant que « chef d’état-major de grande qualité, éthique, responsable, équilibré et réfléchi ».

Quatre ans plus tard, Netanyahu chante un air très différent, en dénonçant son subordonné devenu son adversaire politique comme étant un homme de gauche qui représente une menace à la sécurité et à l’économie d’Israël.

Benny Gantz accueille Gilad Shalit, le 18 octobre 2011, le soldat captif israélien de retour en Israël, en l’embrassant et en lui disant d’être « fort et tout ira bien ». (Unité du porte-parole de Tsahal/Flash 90)

En ce qui concerne ce dernier domaine, M. Netanyahu peut citer l’échec de la carrière de M. Gantz dans le secteur privé.

Après avoir quitté l’armée, Gantz, titulaire d’une maîtrise en sciences politiques et en gestion des ressources nationales, est devenu président d’une société de cyber-sécurité basée à Tel Aviv, appelée Fifth Dimension. En décembre 2018, après trois brèves années, l’entreprise a fait faillite, après avoir consommé des millions de dollars d’investisseurs. « Je ne peux pas considérer la Fifth Dimension comme une réussite », a admis Gantz le mois dernier.

Je ne suis pas un magnat et je ne me considère pas comme un homme d’affaires

« Ce n’était qu’une de mes huit ou neuf activités professionnelles. Je ne suis pas un magnat et je ne me considère pas comme un homme d’affaires », poursuit-il. « Je propose que nous nous rappelions que cela arrive à neuf entreprises de haute technologie sur dix. Alors regardons les choses avec la bonne perspective ».

Benny Gantz, chef du parti Hossen LeYisrael, prend la parole lors d’une conférence présentant la liste des candidats du parti pour les prochaines élections à la Knesset lors d’un événement à Tel Aviv, le 19 février 2019. (Tomer Neuberg/Flash90)

En matière de sécurité et de diplomatie, il est un peu plus difficile pour le Premier ministre d’attaquer Gantz, puisqu’en tant qu’officier de l’armée, ce dernier n’a fait aucune déclaration politique, exécutant discrètement ce que le commandant en chef – qui était Netanyahu lui-même pendant les dix dernières années – a ordonné. Néanmoins, dénoncer les prétendues lacunes de Gantz en matière de sécurité est devenu un pilier central de la stratégie de campagne du Likud avant même que Kakhol lavan n’établisse son programme politique.

Netanyahu a affirmé, par exemple, que Gantz soutenait l’accord nucléaire iranien et qu’il prévoit d’évacuer les implantations juives en Cisjordanie. L’ancien chef de l’armée le nie, mais ses positions réelles sur ces sujets restent floues. Son imprécision et sa réticence à faire des annonces politiques définitives ont conduit le commentateur politique Mitchell Barak à appeler Gantz le « candidat Charlie Chaplin, parce qu’il ne dit jamais rien ».

IDF Chief of Staff Benny Gantz in a meeting with Prime Minister Benjamin Netanyahu earlier this month. The two men have different views on Iran sanctions (photo credit: Avi Ohayon/GPO/Flash 90)
Le chef d’état-major de Tsahal Benny Gantz (à gauche) lors d’une réunion avec le Premier ministre Benjamin Netanyahu en 2015. (Avi Ohayon/GPO/Flash 90)

A l’exception d’une interview, en effet, Gantz ne s’est pas adressé à la presse depuis son entrée en politique.

Mercredi, Kakhol lavan a publié sa plate-forme, qui appelle à une Jérusalem « unifiée » comme capitale d’Israël, au maintien du contrôle israélien sur la vallée du Jourdain, au maintien des blocs d’implantations en Cisjordanie et à la volonté d’entamer des négociations avec les Palestiniens.

Un long discours prononcé par M. Gantz à Washington en septembre 2015 donne un aperçu supplémentaire de sa vision du monde. L’accord avec l’Iran aurait pu être meilleur, a-t-il dit à l’époque, mais il voyait aussi « la partie à moitié pleine du verre », puisqu’il devait empêcher l’Iran de se doter d’armes nucléaires pendant 15 ans au plus tôt.

Il a dit qu’à la lumière de la puissance militaire d’Israël, « je refuse d’être hystérique sur ce sujet ».

Prenant la parole à la Conférence de Munich sur la sécurité le mois dernier, Gantz a cependant qualifié l’Iran de régime « maléfique », posant « un grave danger pour le Moyen Orient et l’ordre mondial ».

Il a ajouté qu’il se tient côte à côte avec Netanyahu dans la lutte contre l’agression de Téhéran.

Certaines parties de son bref discours de Munich – lu sur un téléprompteur et prononcé avec ce que certains observateurs considéraient comme un langage corporel maladroit, reflétant apparemment des techniques à moitié apprises des entraîneurs de l’art oratoire – ressemblaient étrangement au discours de Netanyahu à l’ONU l’an dernier.

Benny Gantz, président du parti Hossen LeYisrael, prend la parole lors de la 55e Conférence de Munich sur la sécurité dans le sud de l’Allemagne, le 17 février 2019. (Thomas Kienzle/AFP)

Sur la question palestinienne, Gantz a longtemps été vague. Il semble être en faveur d’une solution à deux États, bien qu’il n’ait jamais explicitement soutenu la création d’un État palestinien. Le manifeste de son parti ne fait aucune mention d’une solution à deux États, rejette les retraits unilatéraux et s’engage à prendre des mesures importantes sur le front de la sécurité uniquement après la tenue d’un référendum ou avec une majorité spéciale de la Knesset.

Dans son discours de 2015, Gantz a dit à propos du conflit : « Personne ne va nulle part et, par conséquent, tout le monde devrait s’en tenir à ce qui est important et abandonner tous ses autres rêves ».

« Nous devons nous en tenir à la sécurité et renoncer à nos rêves, comme nous aimerions qu’ils se réalisent – tous les gouvernements d’Israël ont prôné une solution à deux États, alors ce n’est pas une nouvelle. Il en va de même pour les Palestiniens. S’ils veulent acquérir la souveraineté, ils doivent aussi renoncer à certains de leurs rêves ».

Certaines implantations israéliennes « ont une importance majeure pour la sécurité », a-t-il ajouté. Il a également déclaré que la vallée du Jourdain restait cruciale pour la sécurité israélienne et a suggéré qu’elle reste sous contrôle militaire israélien.

L’ancien chef d’état-major israélien Benny Gantz (au centre) pose pour une photo avec son allié électoral, l’ancien ministre de la Défense Moshe Yaalon (à sa droite) et des bénévoles sur le podium après son premier discours électoral le 29 janvier 2019, à Tel Aviv. (Jack GUEZ / AFP)

En lançant sa carrière politique fin janvier, Gantz s’est engagé à « renforcer les blocs d’implantations » et à garder Jérusalem unie sous souveraineté israélienne.

Dans le même temps, il s’est engagé à « lutter pour la paix » et à saisir les opportunités de « changement régional ». Mais si la paix s’avère impossible à réaliser, a-t-il ajouté, « nous façonnerons une nouvelle réalité », a-t-il dit. Depuis, il a refusé de préciser.

Le refus insistant de Gantz d’affronter les journalistes n’est pas surprenant, car il sait que tout ce qu’il dit à la presse peut être et sera utilisé contre lui par ses opposants politiques, a déclaré le lieutenant-colonel (rés) Peter Lerner, ancien porte-parole de l’armée.

L’ancien chef d’état-major de Tsahal Benny Gantz (C) est acclamé par ses partisans à son arrivée pour prononcer son premier discours électoral dans la ville côtière de Tel Aviv, le 29 janvier 2019. (Jack Guez/AFP)

« Il a toujours été très mesuré lorsqu’il était enregistré », se souvient Lerner, qui a organisé plusieurs apparitions dans les médias internationaux pour l’ancien chef d’état-major.

Lerner, un admirateur, a dit que lorsqu’il s’agit de son point de vue politique, Gantz est vraiment ce qu’il dit être – un centriste qui se soucie avant tout de la sécurité d’Israël.

« Il estime que nous ne devons pas nous mettre la tête dans le sable et ignorer la situation sur le terrain, mais que nous devons travailler dur pour mieux protéger l’État d’Israël. Si cela signifie négocier avec les Palestiniens, est-ce que cela fait de lui un gauchiste ? Je pense que cela le rend plus réaliste », dit-il.

‘C’était agréable d’avoir quelqu’un d’un rang aussi élevé à qui vous pouviez parler et qui ne sait pas déjà tout’

Lerner, qui connaît Gantz depuis une vingtaine d’années, a décrit son ancien patron comme un leader calme, recueilli et réfléchi qui écoute les conseils de ses collègues, même de rang inférieur.

« C’est un homme qui sait très bien écouter, ce qui fait de lui un meilleur dirigeant que la plupart des officiers avec qui j’ai passé du temps, selon moi. C’était agréable d’avoir quelqu’un d’un rang aussi élevé à qui l’on pouvait parler et qui ne sait pas déjà tout », dit-il.

Ce sont certes de beaux traits de caractère, mais est-ce suffisant pour diriger un pays aussi compliqué qu’Israël ?

« Évidemment, diriger une grande organisation dans des situations difficiles est quelque chose qu’il a fait », répondit Lerner. « Est-ce suffisant pour survivre dans la politique israélienne ? Honnêtement, je ne sais pas, parce que la politique israélienne est un tout autre champ de bataille ».

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